LE MISTERIOSE COLATE NERE DI MARTE



Da tanti anni si vocifera della presenza di acqua in superficie su Marte molti milioni di anni fa, addirittura in alcune occasioni persino che sia stata fotografata acqua in superficie e vegetazione autoctona. C’è un mistero profondo e acquoso su Marte, ma quale è?
Che il Pianeta Rosso abbia avuto acqua su di esso è stato a lungo dibattuto ma alla fine è un mistero risolto. Sono infatti in abbondanza le prova esistenti di giganteschi laghi o piccoli oceani che riempivano un tempo parte della massa planetaria, ma la cosa più intrigante è la storia dei flussi di acqua antichi di Marte, che contiene ancora ghiaccio congelato ai poli. Ma c’è una domanda che sempre più spesso si fa strada persino tra i ricercatori della NASA: C’è ancora acqua allo stato liquido che fluisce sulla superficie di Marte?
Dal 2011, la NASA Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) ha preso le immagini di misteriose caratteristiche scure che appaiono durante le stagioni calde, flussi in discesa, che poi svaniscono con l’incalzare delle temperature più fredde. Questo fenomeno è conosciuto come “ricorrente pendenza lineare” queste strisce scure in discesa sono diventate uno dei temi più caldi nella ricerca marziana di tutte le Agenzie Spaziali. Mentre passano gli anni dalla loro scoperta, le caratteristiche in oggetto di discussione continuano a crescere più misteriose che mai. Proprio di recente, gli scienziati hanno determinato che i flussi contengono minerali di ferro-cuscinetto.

Le osservazioni dell’Orbiter del Viking nel 1970 sono quelle che per la prima volta hanno fotografato il materiale scuro che appare spontaneamente sui pendii coperti di polvere su Marte. Gli scienziati hanno da tempo concluso che queste caratteristiche sono state causate da minuscole valanghe a cascata giù per le pareti dei crateri e altri terreni ripidi. Ma nel 2011, l’MRO ha catturato le immagini di qualcosa di completamente nuovo e diverso. Striature simili a dita sottili apparvero nelle regioni equatoriali di Marte, viaggiando per centinaia di metri e si diramavano come piccoli fiumi. A differenza del materiale oscuro registrato in precedenza, che appariva in qualsiasi momento dell’anno marziano, queste nuove stranezze sono state osservate solo nei periodi più caldi di Marte, la tarda primavera e l’estate, e poi scomparvero con l’inverno. Le nuove colate hanno avuto anche pochi metri di diametro, mentre le precedenti linee che sembravano piste scure erano generalmente da 20 a 200 metri di diametro, simili a brevi colate di lava asciugatesi con un fronte ampio.

Gli scienziati della NASA hanno suggerito che queste nuove colate venivano da acqua congelata nel terreno, forse da uno strato di permafrost sotto pochi metri di terreno, che riscaldandosi si scioglie, emerge e scorre in discesa. Anche se le temperature sulle colate sono rimaste al di sotto del punto di congelamento dell’acqua, l’aggiunta di sale potrebbe abbassare il punto di congelamento sufficientemente a trasformare le caratteristiche del passaggio da uno stato all’altro del liquido. Ma quando i ricercatori hanno usato lo spettrometro di MRO, non hanno trovato alcuna prova della presenza di acqua nelle caratteristiche di queste colate.

Gli scienziati non hanno alcuna idea del perché le colate diventano misteriosamente scure. Si potrebbe supporre che sono più scure dei materiali circostanti perché bagnano il terreno ma in quel caso dovrebbero contenere acqua o altro liquido impregnante. Ma le caratteristiche del terreno non sono almeno in apparenza di uno di impregnamento da liquido. Un suggerimento è che i flussi d’acqua sotterranei stanno riorganizzando granelli di sabbia di Marte in un modo che li fa diventare scuri. Se questo è il caso, perché le striature girano di nuovo e diventano nuovamente più brillanti in inverno rimane però sconosciuta.

L’acqua salata rimane la migliore spiegazione potenziale per le ricorrenti colate in pendenza ma abbiamo visto che in alcune di queste non c’ traccia di acqua. C’è però un altro punto interrogativo posto dalla stessa NASA, l’MRO cattura le immagini durante metà della giornata marziana, è possibile che il suo spettrometro manchi di umidità al mattino presto, perchè questa sta magari evaporando, quindi i dati sono relativi.

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