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Sono un mistero i giganteschi pennacchi apparsi nell’atmosfera marziana


Le misteriose nubi torreggianti che sono apparse improvvisamente nell’atmosfera di Marte in una manciata di occasioni possono essere collegate, secondo gli scienziati che lavorano alla Mars Express, alla meteorologia spaziale.

Gli astrofili utilizzando telescopi a Terra sono stati i primi a segnalare un insolito pennacchio di nubi come nel 2012, che ha superato nettamente la debole atmosfera marziana, a un’altitudine di circa 250 km. La caratteristica sviluppatasi in meno di 10 ore, copriva un’area fino a 1000 x 500 km, ed è rimasta visibile per circa 10 giorni.

L’altitudine estrema pone qualcosa più di un problema nello spiegare le sue caratteristiche: la sua altezza è di gran lunga superiore a quella dove scorrono le nuvole tipiche di anidride carbonica congelata e di acqua.

Infatti, l’altitudine corrisponde alla ionosfera, dove l’atmosfera interagisce direttamente con il vento solare colmo di particelle atomiche cariche elettricamente.

La speculazione su come si siano formati questi pennacchi ha incluso circostanze eccezionali atmosferiche, le emissioni aurorali, associazioni con anomalie crostali locali, o un impatto di meteoriti, ma finora non è stato possibile identificare la causa principale del fenomeno.

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Esempi di osservazioni terrestri del misterioso pennacchio visto il 21 marzo 2012 (in alto a destra) e di Marte Express Le osservazioni del vento solare nei mesi di marzo e aprile 2012 (in basso a destra).

Purtroppo le sonde spaziali in orbita attorno a Marte non erano nella giusta posizione per vedere il pennacchio del 2012 visivamente, ma gli scienziati hanno osservato adesso il plasma e le misurazioni del vento solare raccolti da Mars Express al momento dell’evento.

Hanno trovato evidenze di un grande eiezione di massa coronale, o CME, proveniente dal Sole colpire l’atmosfera marziana nel posto giusto e  intorno al momento giusto.

“Le nostre osservazioni del plasma ci dicono che c’era un evento atmosferico spaziale sufficiente per avere un impatto su Marte e aumentare la fuga di plasma dal atmosfera del pianeta”, dice David Andrews dell’Istituto Svedese di Fisica dello Spazio, e autore principale dell’articolo che riporta i risultati della Mars express.

“Ma non siamo stati in grado di vedere eventuali firme nella ionosfera per cui non possiamo categoricamente affermare che era questo evento la causa della presenza di questo pennacchio”.

“Un altro problema è che il pennacchio è stato osservato lungo il bordo che separa il giorno dalla notte, in una regione di noti forti campi magnetici della crosta marziana dove sappiamo che la ionosfera è in genere molto disturbata, quindi la ricerca di firme “extra” è piuttosto impegnativa.”

Per andare oltre, gli scienziati hanno esaminato le possibilità che questi due eventi relativamente rari (un grande e veloce ECM in collisione con Marte, e il misterioso pennacchio) si possano verificare allo stesso tempo.

Essi sono alla ricerca di nuovo attraverso gli archivi per ricercare eventi simili, ma questi sono estremamente rari.

Ad esempio, il telescopio spaziale Hubble ha osservato un alto pennacchio simile nel maggio 1997, e un CME ha raggiunto la Terra, allo stesso tempo.

Nonostante che il CME è stato ampiamente studiato, non ci sono informazioni dagli orbiter Marziani per giudicare la portata del suo impatto sul Pianeta Rosso.

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