The closest star system to the Earth is the famous Alpha Centauri group. Located in the constellation of Centaurus (The Centaur), at a distance of 4.3 light-years, this system is made up of the binary formed by the stars Alpha Centauri A and Alpha Centauri B, plus the faint red dwarf Alpha Centauri C, also known as Proxima Centauri. The NASA/ESA Hubble Space Telescope has given us this stunning view of the bright Alpha Centauri A (on the left) and Alpha Centauri B (on the right), flashing like huge cosmic headlamps in the dark. The image was captured by the Wide Field and Planetary Camera 2 (WFPC2). WFPC2 was Hubble’s most used instrument for the first 13 years of the space telescope’s life, being replaced in 2009 by WFC3 during Servicing Mission 4. This portrait of Alpha Centauri was produced by observations carried out at optical and near-infrared wavelengths. Compared to the Sun, Alpha Centauri A is of the same stellar type G2, and slightly bigger, while Alpha Centauri B, a K1-type star, is slightly smaller. They orbit a common centre of gravity once every 80 years, with a minimum distance of about 11 times the distance between the Earth and the Sun. Because these two stars are, together with their sibling Proxima Centauri, the closest to Earth, they are among the best studied by astronomers. And they are also among the prime targets in the hunt for habitable exoplanets. Using the HARPS instrument astronomers already discovered a planet orbiting Alpha Centauri B. In August 2016 astronomers announced the discovery of an Earth-like planet in the habitable zone orbiting the star Proxima Centauri. Links:  Pale Red Dot Campaign  ESO press release on Proxima Centauri

Hubble “cattura” gli occhi di Alfa Centauri


Sembrano due occhi brillanti nell’oscurità, con l’iride rosso-azzurro e la pupilla di una luminosità accecante.

 È l’ultima suggestiva immagine rilasciata da Hubble, che ha immortalato parte del famoso gruppo stellare Alfa Centauri, in assoluto il più vicino alla Terra.

 Collocato nella costellazione del Centauro, questo sistema si trova ad ‘appena’ 3.4 anni luce da noi ed è formato da tre stelle: la coppia Alfa Centauri A e Alfa Centauri B, che orbita attorno a un centro di massa comune, e la nana rossa Alfa Centauri C, meglio nota come Proxima Centauri.

 Come suggerisce il nome, tra tutte Proxima Centauri è la più prossima a noi: su di lei si sono accesi i riflettori alla fine di agosto, con l’intrigante scoperta del pianeta Proxima b.

 Adesso l’immagine rilasciata dalla NASA sposta l’attenzione sulle due sorelle di Alfa Centauri C: la nuova fotografia di Hubble ritrae infatti proprio il sistema binario A e B. La nana gialla Alfa Centauri A, leggermente più luminosa, si trova sulla sinistra; la stella a destra è invece Alfa Centauri B, che appartiene alla categoria delle nane arancioni.

 L’immagine è stata ottenuta grazie all’obiettivo della Wide-Field and Planetary Camera 2 (WFPC2), installata su Hubble nel 1993 (fotografia in basso) e che ancora oggi realizza scatti in grado di emozionare.

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