Giove visto con gli occhi di SOFIA



Per la prima volta dall’epoca delle sonde Voyager, la NASA ha prodotto mappe di Giove nel lontano infrarosso grazie a SOFIA (Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy).


Quando i giganti gassosi come Giove vengono studiati nel visibile, si osserva in realtà solo l’alta atmosfera, cioè la luce riflessa dalle nubi superiori. L’infrarosso, invece, consente di vedere più in profondità, fornendo una vista tridimensionale del pianeta e della circolazione dei gas.

Con l’obiettivo di cercare ortoidrogeno e paraidrogeno nell’atmosfera di Giove, il team guidato da Leigh N. Fletcher dell’Università di Leicester (Inghilterra) ha utilizzato la fotocamera FORCAST (Faint Object infraRed Camera) a bordo di SOFIA, il telescopio a infrarossi della NASA montato a bordo di un aereo.

Queste due forme di idrogeno differiscono per lo spin dei loro nuclei atomici, a seconda se sono opposti o allineati.


La frazione “para”, su Giove, è un buon indicatore per il gas in risalita dalla profonda atmosfera.

Le osservazioni sono state condotte tra i 17 ed i 37 micron, una gamma dello spettro in gran parte inaccessibile ai telescopi terrestri.

Le immagini rivelano diverse caratteristiche interessanti.

Per esempio, la Grande Macchia Rossa appare come un grande spot freddo nell’emisfero sud a causa dei gas in risalita.

L’equatore, invece, è freddo ma circondato da fasce calde dove i gas affondano; mentre, le brillanti caratteristiche calde vicino al polo nord sono dovute al riscaldamento della atmosfera superiore relazionato alle potenti aurore.

Fino ad oggi la maggior parte delle informazioni sulla circolazione atmosferica del gigante gassoso risalivano alle missioni Voyager, Galileo e Cassini ma SOFIA, che vola sopra lo strato di vapore acqueo della nostra atmosfera il quale blocca la maggior parte degli infrarossi, è uno dei pochi osservatori terrestri in grado di vedere così in profondità.


Leggi: Jupiter’s para-H2 distribution from SOFIA/FORCAST and Voyager/IRIS 17–37 µm spectroscopy.

Fonte

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