Enorme cometa smembrata da una nana bianca



Avvalendosi del telescopio spaziale Hubble, un team di scienziati guidato da Siyi Xu dell’Eso ha assistito a uno spettacolo inedito: un oggetto di grande massa – dalla composizione chimica simile a quella della cometa di Halley – è stato fatto a pezzi dalla forza mareale d’una nana bianca, disperdendosi nella sua atmosfera.


Studiando con il telescopio spaziale Hubble e con il telescopio del Keck l’atmosfera della nana bianca WD 1425+540, situata a circa 170 anni luce dalla Terra in direzione della costellazione di Boote, un team internazionale di astronomi ha avuto modo d’assistere a uno spettacolo epico: un oggetto celeste, simile a una cometa di grande massa, stava precipitando verso la stella, mentre le forze mareali di quest’ultima lo riducevano a brandelli.

Dall’analisi chimica dell’oggetto celeste sono emerse affinità con la più celebre fra le comete del nostro Sistema solare, quella di Halley. Ma una cometa di Halley di taglia XL: l’oggetto visto da Hubble, prima di essere fatto a pezzi dalla nana bianca, era 100mila volte più massiccio, e con una percentuale di acqua doppia. L’analisi spettrale ha evidenziato anche la presenza di elementi essenziali per la vita, come il carbonio, l’ossigeno, lo zolfo e l’azoto.

E a proposito di azoto, l’aspetto che più rende l’ osservazione degna di nota è che mai prima d’ora questo elemento era stato rilevato fra i detriti in caduta su una nana bianca. «L’azoto è un elemento molto importante per la vita così come la conosciamo», spiega la ricercatrice alla guida del team, Siyi Xu, dello European Southern Observatory (Eso). «E questo particolare oggetto è assai ricco di azoto, più di qualsiasi altro oggetto osservato nel nostro Sistema solare».

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