Il difficile ‘volo’ dei dinosauri


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Imparare a volare è stato difficile per i dinosauri, con una quantità di tentativi e fallimenti che in moto caotico hanno portato all’evoluzione degli uccelli. Lo ha scoperto la ricerca pubblicata sulla rivista Science dal paleontologo Stephen Brusatte, dell’università britannica di Edimburgo.

Le recenti scoperte fossili, scrive Brusatte, indicano che nel periodo compreso tra 252 milioni e 66 milioni di anni fa la Terra era stata probabilmente un’immensa voliera con dinosauri che avevano sviluppato ali e piume dalle forme diverse e che sperimentavano diversi modi di volare, dal battito delle ali al volo planato simile quello degli alianti. L’evoluzione degli uccelli da uno di questi gruppi di dinosauri è avvenuta nel periodo compreso tra 170 milioni e 150 milioni di anni fa: è considerata l’esempio di una grande marcia evolutiva nella quale sono stati selezionati i dinosauri che avevano sperimentato le soluzioni di volo più efficienti.

Finora si pensava che questa storia avesse avuto un percorso molto lineare, ma secondo il ricercatore, che ha passato in rassegna tutti gli studi recenti sulla questione, questo percorso è stato molto complesso e turbolento. Le prime piume, sottili come capelli, sarebbero addirittura comparse sulla pelle dei dinosauri per ragioni diverse dal volo: per mimetizzarsi, covare le uova p come semplici ornamenti.

Lo sviluppo delle piume non basta però a chiarire quali dinosauri siano stati davvero capaci di volare: secondo i ricercatori occorrono studi basati su modelli matematici delle ali fossili e veri e propri modelli dei primi uccelli e dei loro più stretti antenati dinosauri che possano essere sottoposti a esperimenti nella galleria del vento.

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