Da un’orizzonte all’altro celebrando i 15 anni di Mars Express


Quindici anni fa è stato lanciato il Mars Express dell’ESA per studiare il pianeta rosso. A suggellare questa pietra miliare è una suggestiva vista di Marte da un orizzonte all’altro, che mostra una delle parti più intriganti della superficie marziana.

Il 2 giugno 2003, la navicella spaziale Mars Express è partita da Baikonur, in Kazakistan, in un viaggio alla scoperta del nostro pianeta confinante dal colore rosso. 

Nei 15 anni successivi, è diventata una delle missioni di maggior successo mai inviate su Marte, come dimostra questa immagine della regione conosciuta come la regione di Tharsis, qui mostrata in tutto il suo splendore.

Mars_from_horizon_to_horizon.jpg

Vulcani giganteschi, canyon spettacolari, terreni fratturati: Tharsis è una delle zone più interessanti dal punto di vista geologico della superficie del pianeta rosso. 

Un tempo era una regione incredibilmente attiva, che mostra sia il vulcanismo che le piastre crostali mobili della tettonica, ospita la maggior parte dei vulcani colossali del pianeta – i più grandi del sistema solare.

Questa immagine, ripresa dalla telecamera stereo ad alta risoluzione a bordo di Mars Express nell’ottobre 2017, mostra Tharsis in tutto il suo splendore.

Spazia dall’orizzonte superiore del pianeta – segnato dalla leggera nebbiolina blu sul bordo – attraverso una rete di fessure pallide chiamate Noctis Labyrinthus (una parte di Valles Marineris che si estende fino all’angolo superiore sinistro dell’immagine), Ascraeus e Pavonis Mons (due dei quattro grandi vulcani di Tharsis con più di 20 km di altezza), e termina alla calotta glaciale polare settentrionale del pianeta (in questa prospettiva, il Nord è in basso a sinistra). 

Posto vicino all’equatore di Marte, Tharsis copre circa un quarto della superficie marziana e si ritiene abbia avuto un ruolo importante nella storia del pianeta. Si trova a cavallo del confine tra gli altopiani meridionali di Marte e le pianure settentrionali.

L’elevazione su Marte è definita in relazione a dove la gravità è uguale alla media all’equatore di Marte. Si tratta di una sorta di “livello del mare”, anche se non si tratta di mari. La maggior parte di Tharsis è sopra la media, tra i 2 e i 10 km di altezza. La regione probabilmente si formò  nel tempo da pennacchi a forma di fungo di roccia fusa (magma) gonfiata sotto la superficie viscosa, creando flussi di infiltrazione, camere magma, e grandi regioni rocciose – come Tharsis – e alimentando il vulcanismo in corso dal basso.

Tharsis è anche collegata alla formazione della famosa Valles Marineris, che è circa quattro volte più lunga e profonda del Grand Canyon in Arizona, USA, e il più vasto sistema di canyon scoperto nel sistema solare. Questo è in parte visibile come viticci scuri in alto a sinistra dell’immagine.

Mentre il magma si gonfiava sotto la crosta per creare la provincia di Tharsis, la tensione provocò la rottura di alcune aree. La roccia fusa ha poi inondato queste fratture e ha destabilizzato e separato ulteriormente le regioni della crosta, provocando sia le ampie e consistenti depressioni e le fessure che costituiscono l’odierna Valles Marineris, sia il Noctis Labyrinthus a forma di rete che si trova all’estremità occidentale del canyon.

Nella nuova vista sono catturati i vulcani Pavonis Mons (in alto a destra), Ascraeus Mons (appena sotto), Alba Mons (in basso a sinistra), e un piccola porzione di Olympus Mons (in basso a destra, continuando fuori dell’immagine).

Qui sotto è fornita una mappa in tonalità caramello, una vista della regione con le etichette. La posizione di questa porzione della superficie di Marte è mostrata anche in una mappa contestuale del pianeta e in un contesto topografico.

Location_map_of_the_Tharsis_region_on_Mars

Topography_of_Tharsis_region_on_Mars

Quest’ultima vista mostra le aree più alte della superficie in rosso e quelle più basse in blu-verde, illustrando il dislivello tra le regioni settentrionali e meridionali di Marte.

Mars Express ha rivelato la bellezza e la varietà di Marte per 15 anni, ed è ancora in piena forma.

Accanto a una miriade di viste suggestive come questa, la navicella spaziale ha prodotto mappe globali che tracciano l’attività geologica del pianeta, l’acqua, il vulcanismo e i minerali, e ha fornito dati sufficienti per costruire migliaia di immagini 3D della superficie. Ha studiato vulcani immensi, canyon, calotte polari e antichi crateri d’impatto, ha sondato il sottosuolo con il radar e ha esplorato l’atmosfera marziana, trovando segni di ozono e metano, strati di nubi sfuggenti e possenti tempeste di polvere. La navicella spaziale ha visto fuggire nello spazio particelle cariche ed ha esaminato le lune di Marte Phobos e Deimos. Ha individuato con successo valli fluviali prosciugate, tracce di inondazioni catastrofiche e ghiacciai sepolti. 

Gli ultimi 15 anni di osservazioni da Mars Express hanno contribuito in modo significativo alla nuova immagine emergente di Marte come pianeta un tempo abitabile, con epoche più calde e umide che un tempo potevano essere state come oasi per l’antica vita marziana. Questi risultati hanno aperto la strada a missioni dedicate alla caccia ai segni di vita sul pianeta, come il programma ExoMars.   

Fonte