Nuovi fossili con mostruosi denti a sciabola chiariscono la prima evoluzione dei mammiferi


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Il Terocefalo Gorynychus masyutinae, un predatore superiore che caccia un erbivoro arboricolo (Suminia getmanovi).

I fossili che rappresentano due nuove specie di predatori preistorici con denti a sciabola sono stati descritti dai ricercatori del North Carolina Museum of Natural Sciences e del Vyatka Paleontological Museum (Kirov, Russia). Queste nuove specie migliorano la comprensione da parte degli scienziati di un intervallo importante nella prima evoluzione dei mammiferi, un tempo, tra le estinzioni di massa, in cui il ruolo di alcuni carnivori è cambiato drasticamente.

I mammiferi viventi discendono da un gruppo di animali chiamati therapsidi, un insieme diversificato di “protomammiferi” che dominavano gli ecosistemi terrestri nel periodo permiano (~ 299-252 milioni di anni fa), milioni di anni prima dei primi dinosauri. Questi protomammiferi includevano erbivori con le zanne, insettivori scavatori e predatori con denti a sciabola. La stragrande maggioranza dei therapsidi permiani sono stati trovati nel bacino di Karoo in Sudafrica, e di conseguenza, il record sudafricano ha svolto un ruolo importante che ha influenzato la comprensione degli scienziati dell’evoluzione protomammifera. Per questo motivo, i fossili di therapsidi provenienti dall’esterno del Sudafrica sono estremamente importanti, permettendo agli scienziati di discernere se gli eventi osservati nei reperti fossili protomammiferi rappresentano modelli globali o semplicemente regionali.

Recenti spedizioni da parte del Museo Paleontologico Vyatka hanno raccolto una ricchezza di fossili permiani conservati in modo spettacolare vicino alla città di Kotelnich, lungo il fiume Vyatka, nella Russia europea. Queste scoperte fossili includono i resti di due specie precedentemente sconosciute di protomammiferi predatori, recentemente descritti nella rivista PeerJ da Christian Kammerer del North Carolina Museum of Natural Sciences e Vladimir Masyutin del Vyatka Paleontological Museum. La prima delle due nuove specie, Gorynychus masyutinae, era un carnivoro delle dimensioni di un lupo che rappresentava il più grande predatore della fauna del Kotelnich. La seconda nuova specie, Nochnitsa geminidens, era un carnivoro più piccolo, con denti a punta lunga e aghiformi. Gorynychus appartiene ad un sottogruppo di protomammiferi chiamato terocefali, mentre Nochnitsa appartiene ad un sottogruppo diverso chiamato gorgonopsiani.

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Il cranio di Nochnitsa geminidens, una nuova specie di gorgonopsiano del Permiano scoperto in Russia.

Entrambe le nuove specie prendono il nome dai leggendari mostri del folclore russo, che si addicono alle loro minacciose apparenze. Gorynychus prende il nome da Zmey Gorynych, un drago a tre teste, e Nochnitsa prende il nome da uno spirito malevolo notturno. (Sulla base delle loro orbite oculari relativamente grandi, è probabile che Nochnitsa e i suoi parenti erano animali notturni.)

Gorynychus e Nochnitsa migliorano la comprensione degli scienziati per la riorganizzazione dell’ecosistema dopo l’estinzione della metà del Permiano. Anche se non è così nota come l’estinzione di massa ben più devastante della fine del Permiano, che ha quasi cancellato i protomammiferi), l’estinzione di massa del medio-permiano ha anche svolto un ruolo importante nel plasmare il corso dell’evoluzione dei protomammiferi. Nei tipici ecosistemi tardopermiani, i predatori superiori erano giganti (tigri), i gorgonopsiani con denti a sciabola e i terocefali che erano generalmente piccoli insettivori. Negli ecosistemi del medio Permiano, invece, questi ruoli si sono invertiti. A Kotelnich, il predatore superiore con denti a sciabola Gorynychus è un terocefalo e gli unici gorgonopsiani sono animali molto più piccoli.

“Tra queste estinzioni, c’è stato una completo ribaltamento dei ruoli che questi carnivori stavano giocando nei loro ecosistemi, come se gli orsi diventassero improvvisamente delle dimensioni di una donnola e le donnole diventassero grandi come degli orsi”, dice Kammerer. Le nuove specie provenienti dalla Russia forniscono la prima prova che c’è stato un turnover  mondiale dei predatori dopo l’estinzione della metà del permiano, non limitato al Sud Africa.

Kammerer aggiunge: “Kotelnich è una delle località più importanti al mondo per la ricerca di fossili di therapsidi, non solo perché  lì sono incredibilmente completi e ben conservati, ma anche perché forniscono una finestra rara sulla ascendenza dei mammiferi dell’emisfero settentrionale durante il Permiano”.

 

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