Nella bocca spalancata di coccodrilli antichi


Come predatore all’apice, il modo di attacco del coccodrillo – la sua bocca – ha avuto umili origini.

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Una ricostruzione di Shartegosuchus.

La bocca dei coccodrilli di oggi ispira paura e stupore, con la loro ampia andatura e la più grande forza di morso nota nel regno animale vertebrato. Tuttavia, questo predatore all’apice di oggi e il suo modus di attacco (la sua bocca) ha avuto inizi umili.

I primi coccodrilli erano molto diversi dalle bestie che conosciamo bene oggi, erano molto più piccoli, sottili e avevano le gambe più lunghe. Si ipotizza che abbiano condotto uno stile di vita molto diverso da quello dei coccodrilli che tutti conosciamo e che oggi temiamo.

Un nuovo studio condotto da un team di esperti internazionali, guidato dal dottorando Kathleen Dollman dell’Università di Witwatersrand e dal professor Jonah Choiniere, pubblicato all’American Museum Novitates, ha cercato di esplorare ulteriormente la bocca di uno dei primi gruppi di coccodrilliani, gli shartegosuchidi, e di capirne di più.

Nel 2010, Choiniere ha fatto parte di un team di studio che lavorava nelle esposizioni del tardo Giurassico nel Gobi occidentale in Mongolia, quando ha trovato il fossile di un piccolo muso di un shartegosuchid. 

Il muso è stato successivamente sottoposto a TAC presso l’American Museum of Natural History, esponendo un insolito palato secondario chiuso. I coccodrilli sono uno dei pochi gruppi di animali che evolvono un palato secondario completamente chiuso e osseo (insieme alle tartarughe e ai mammiferi). Un palato secondario chiuso ha molte implicazioni biologiche per i coccodrilli, tra cui la respirazione sott’acqua e il rafforzamento del cranio per consentire la loro incredibile forza di morso.

Questo studio ha dimostrato che questi primi coccodrilli, gli shartegosuchidi, sono importanti perché hanno evoluto un palato secondario completamente chiuso molto prima di quanto si pensasse. Questo è un interessante esempio di evoluzione convergente, in cui una caratteristica simile si evolve in modo indipendente in due gruppi completamente indipendenti. L’avvento di un evento evolutivo convergente permette agli scienziati di testare le domande sul perché quella caratteristica si è evoluta e anche la funzione di quella caratteristica che in questo caso è il primo passo per capire lo scopo di un palato secondario chiuso nei coccodrilli.

“Sono rimasto sorpreso di scoprire che c’erano molte caratteristiche nel palato e nel muso che erano completamente diverse tra gli shartegosuchidi e i coccodrilli esistenti”, dice Dollman. Gli Shartegosuchids hanno un palato ispessito e scolpito insieme ad un rostro alto e corto, mentre i coccodrilli esistenti hanno un palato liscio con un rostro lungo e largo.

“Ci aspetteremmo di vedere le stesse strutture palatali e le stesse forme di muso sia negli shartegosuchidi che nei coccodrilli esistenti se lo usassero per funzioni simili e si fossero sviluppati in un palato chiuso per ragioni simili”, dice Dollman. “Le differenze osservate ci dicono che gli shartegosuchidi probabilmente avevano pratiche di predazione alle quali non esiste un analogo moderno nei coccodrilli”.

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