Astronomi rivelano un raro doppio asteroide


 

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Immagini radar dell’asteroide binario 2017 YE5 dal radar del sistema solare Goldstone (GSSR) della NASA. Le osservazioni, condotte il 23 giugno 2018, mostrano due lobi, ma non ancora due oggetti separati.

Nuove osservazioni da parte di tre dei più grandi radiotelescopi del mondo hanno rivelato che un asteroide scoperto l’anno scorso è in realtà composto da due oggetti, ciascuno di circa 900 metri di dimensioni, in orbita l’un l’altro.

L’asteroide 2017 YE5 è stato scoperto con le osservazioni fornite dal Morocco Oukaimeden Sky Survey il 21 dicembre 2017, ma non si conoscono dettagli sulle proprietà fisiche dell’asteroide fino alla fine di giugno. Questo è solo il quarto asteroide binario vicino alla Terra “di massa uguale” mai rilevato, costituito da due oggetti quasi identici per dimensioni, in orbita l’uno intorno all’altro. Le nuove osservazioni forniscono le immagini più dettagliate mai ottenute di questo tipo di asteroide binario.

Il 21 giugno, l’asteroide 2017 YE5 ha fatto il suo approccio più vicino alla Terra per almeno i prossimi 170 anni, arrivando entro 6 milioni di chilometri dalla Terra, o circa 16 volte la distanza tra Terra e Luna. Il 21 e 22 giugno, le osservazioni del radar del sistema di Goldstone (GSSR) della NASA in California hanno mostrato i primi segnali che 2017 YE5  poteva essere un sistema binario. Le osservazioni hanno rivelato due lobi distinti, ma l’orientamento dell’asteroide era tale che gli scienziati non riuscivano a vedere se i due corpi erano separati o uniti. Alla fine, i due oggetti sono ruotati esponendo un divario distinto tra di loro.

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Immagini radar bistatiche dell’asteroide binario 2017 YE5 dall’Osservatorio di Arecibo e dall’Osservatorio Green Bank  il 25 giugno. Le osservazioni mostrano che l’asteroide è costituito da due oggetti separati in orbita l’uno intorno all’altro.
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Illustrazione artistica della traiettoria dell’asteroide 2017 YE5 attraverso il sistema solare. Al suo più vicino approccio con la Terra, l’asteroide si è avvicinato entro 16 volte la distanza tra la Terra e la Luna.

Gli scienziati dell’Osservatorio di Arecibo a Portorico avevano già pianificato di osservare il 2017 YE5, e sono stati avvisati dai loro colleghi di Goldstone delle proprietà uniche dell’asteroide. Il 24 giugno, gli scienziati hanno collaborato con i ricercatori dell’Osservatorio della Green Bank (GBO) nella Virginia occidentale e hanno utilizzato i due osservatori insieme in una configurazione radar bistaticale (in cui Arecibo trasmette il segnale radar e la Green Bank riceve il segnale di ritorno). Insieme, sono stati in grado di confermare che 2017 YE5 è costituito da due oggetti separati. Entro il 26 giugno, sia Goldstone che Arecibo avevano confermato in modo indipendente la natura binaria dell’asteroide.

Le nuove osservazioni ottenute tra il 21 e il 26 giugno indicano che i due oggetti ruotano l’uno intorno all’altro una volta ogni 20-24 ore. Ciò è stato confermato con osservazioni a luce visibile delle variazioni di luminosità da Brian Warner presso il Center for Solar System Studies di Rancho Cucamonga, California.

L’imaging radar mostra che i due oggetti sono più grandi della loro luminosità ottica combinata originariamente suggerita, indicando che le due rocce non riflettono la luce del sole tanto quanto un tipico asteroide roccioso. 2017 YE5 probabilmente è scuro come il carbone di legna. Le immagini di Goldstone scattate il 21 giugno mostrano anche una notevole differenza nella riflettività radar dei due oggetti, un fenomeno che non si era mai visto prima tra più di 50 altri sistemi di asteroidi binari studiati dal radar a partire dal 2000. (Tuttavia, la maggior parte di questi asteroidi binari sono costituiti da un grande oggetto e un satellite molto più piccolo.) Le differenze di riflettenza appaiono anche nelle immagini di Arecibo e suggeriscono che i due oggetti possono avere densità diverse, composizioni vicino alle loro superfici, o diverse rugosità di superficie.

Gli scienziati stimano che tra gli asteroidi prossimi alla Terra di dimensioni maggiori di 200 metri, circa il 15 per cento sono binari con un oggetto più grande e un satellite molto più piccolo. I binari a parità di massa come 2017 YE5 sono molto più rari. I binari di contatto, in cui due oggetti di dimensioni simili sono in contatto, sono immaginati costituire un altro 15 per cento di asteroidi vicino alla Terra di dimensioni superiori a 200 metri.

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Questo video mostra le immagini radar della coppia raccolta da Goldstone Solar System Radar, Arecibo Observatory e Green Bank Observatory.

La scoperta della natura binaria del 2017 YE5 fornisce agli scienziati un’importante opportunità per migliorare la comprensione dei diversi tipi di binari e per studiare i meccanismi di formazione tra binari e binari di contatto, che possono essere correlati. L’analisi delle osservazioni radar e ottiche combinate può consentire agli scienziati di stimare la densità degli oggetti  2017 YE5, il che migliorerà la comprensione della loro composizione e struttura interna e della loro formazione.

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