Tracciare le tappe dell’attività idrotermale a Hrad Vallis, su Marte


Le condizioni che hanno formato le valli dell’età amazzonica possono essere state ospitali per la vita microbica.

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Colate di lava nei pressi di Hrad Vallis su Marte.

Gran parte della storia recente del nostro pianeta è documentata in libri, lettere, fotografie e filmati. Per integrare queste registrazioni fatte dall’uomo e approfondire ulteriormente la conoscenza della storia della Terra, ci affidiamo agli anelli di alberi fossili, alle formazioni geologiche e alla composizione genetica in evoluzione degli animali.

L’esplorazione umana di Marte si è svolta più o meno allo stesso modo. Osservando il pianeta attraverso i telescopi, studiando le rocce e i meteoriti marziani e raccogliendo dati via satellite, gli scienziati di molte discipline sono stati in grado di ricostruire parte della storia naturale del Pianeta Rosso, risalente a milioni di anni fa.

Sulla base di questo tipo di documenti, gli scienziati ritengono che ad un certo punto, le inondazioni e l’attività vulcanica formarono una rete di valli attraverso Marte. Conoscere meglio la portata e la tempistica di questi eventi potrebbe rivelare di più sulla storia naturale del pianeta e aiutare a identificare le regioni che potrebbero essere state ospitali per la vita microbica.

Qui Hamilton et al. hanno studiato una valle profonda 370 metri e lunga 800 chilometri, una piccola sottosezione di questa più grande rete chiamata Hrad Vallis. 

Prende il nome dalla parola armena per Marte, Hrad Vallis è giovane in termini di tempo geologico, gli scienziati credono che si sia formata durante l’età amazzonica, o più o meno negli ultimi 3 miliardi di anni.

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Una fossa di risalita lavica formata da un graduale ispessimento della lava intorno ad un ostacolo topografico inizialmente elevato a Hrad Vallis su Marte. I colori caldi indicano elevazioni relativamente alte e i colori freddi rappresentano elevazioni più basse.

Utilizzando una combinazione di modelli matematici e mappatura geologica, i ricercatori hanno scoperto che Hrad Vallis fu probabilmente formata da un’intrusione, magma sotterraneo che si raffreddò e solidificò prima di raggiungere la superficie, che ha innescato un flusso d’acqua. Questo molto probabilmente fu seguito da lava che scorreva lungo la superficie e che andò formando un monticello piano chiamato lava rise plateau, punteggiato di piccole depressioni chiamate lava rise pits. Questo probabilmente è stato seguito da più intrusioni e inondazioni. Questo modello di flussi di attività, intervallati da eventi alluvionali, è stato visto anche altrove su Marte e suggerisce che anche altre formazioni dell’Amazzonia sono nate da processi multistadio, in contrapposizione a singoli eventi.

I ricercatori hanno anche scoperto che alcune delle colate laviche che formano Hrad Vallis possono aver interagito violentemente con i depositi di ghiaccio in superficie, creando un paesaggio di depressioni, laghi e doline. Questo tipo di paesaggio, chiamato Terreno Termocarsico, si presenta sulla Terra nelle regioni artiche e subartiche quando il permafrost si scioglie. In mezzo a questa interazione lava-ghiaccio, è possibile che si sia formato un ambiente caldo e umido, fornendo un habitat in grado di ospitare, almeno temporaneamente, la vita.

Inoltre, il team ha scoperto che almeno una delle colate di lava coinvolte nella formazione di Hrad Vallis potrebbe essere stata simile a una liscia, lava lobata chiamata pahoehoe gonfiato. Sulla Terra, il pahoehoe è uno stile comune di eruzione in cui il volume di lava prodotto al giorno è abbastanza basso, il che implica che le eruzioni marziane possono essere durate per anni o decenni. Se questo fosse vero, sarebbe il miglior esempio di una colata lavica di questo tipo trovata su Marte fino ad oggi.

Questi ritrovamenti non solo arricchiscono la nostra comprensione delle passate trasformazioni geologiche di Marte, ma mettono anche in luce molti aspetti del suo paesaggio attuale. 


Leggi: Journal of Geophysical Research: Planets.

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