Eta Carinae si avvia verso un’altra eruzione?


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Le stelle massicce possono devastare l’ambiente circostante, scatenando venti caldi e detonando radiazioni. Con una massa oltre 100 volte quella del Sole e una luminosità un milione di volte superiore a quella del Sole, Eta Carinae si presenta come una delle stelle più grandi e luminose della nostra galassia.

L’oggetto enigmatico traccia una sottile linea tra la stabilità stellare e le esplosioni tumultuose. Ma ora in un team di astronomi internazionali sta crescendo la preoccupazione per il fatto che essa è incline verso l’instabilità e l’eruzione.

Nel XIX secolo la stella ha misteriosamente mostrato una luce insolitamente brillante per due decenni in un evento che è diventato noto come la “Grande Eruzione”, le cui cause sono ancora in discussione. John Herschel e altri la osservarono mentre la luminosità di Eta Carinae oscillava intorno a quella di Vega, rivaleggiando con un’esplosione di supernova.

Ora conosciamo il materiale espulso dalla stella nella forma di due grandi globi. “Durante l’eruzione la stella ha scagliato via più di 10 masse solari, che ora possono essere osservate come la nebulosa bipolare circostante”, ha detto l’autore principale Dr. Andrea Mehner dell’Osservatorio Australe Europeo. Miracolosamente la stella è sopravvissuta, ma da allora la nebulosa si sta espandendo nello spazio.

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Eta Carinae è stata osservata all’Osservatorio Astronomico sudafricano – un telescopio di 0,75 m al di fuori di Città del Capo – per oltre 40 anni, fornendo una grande quantità di dati. Dall’inizio delle osservazioni nel 1976 fino al 1998, gli astronomi hanno visto un aumento attraverso le bande J, H, K e L – filtri, che permettono alcune gamme di lunghezza d’onda della luce infrarossa di passare attraverso la polvere.

“Questo set di dati è unico per la sua coerenza in un arco di tempo di oltre 40 anni”, ha detto Mehner. “Ci offre l’opportunità di analizzare i cambiamenti a lungo termine del sistema Eta Carinae e ci dice che sta ancora recuperando dalla sua Grande Eruzione”.

Per comprendere l’aumento complessivo a lungo termine della luce dobbiamo guardare a una scoperta più recente del 2005, quando gli scienziati hanno scoperto che Eta Carinae è composta in realtà da due stelle: una stella blu massiccia e un compagno più piccolo. La temperatura è aumentata per 15 anni fino a quando il compagno è passato molto vicino alla stella massiccia, raggiungendo periastro.

Questo aumento di luminosità è probabilmente dovuto ad un aumento complessivo della temperatura di alcuni componenti del sistema Eta Carinae (che include la massiccia stella blu, la sua compagna più piccola, e i gusci di gas e polvere che ora avvolgono il sistema).

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Dopo il 1998, tuttavia, la tendenza lineare è cambiata in modo significativo e la luminosità della stella è aumentata molto più rapidamente nelle bande J e H. Sta diventando sempre più blu, che in astronomia, in genere significa che sta diventando sempre più calda.

Tuttavia, è improbabile che la stella stessa stia diventando sempre più calda. Invece stiamo vedendo l’effetto della polvere intorno alla stella che viene distrutta rapidamente. La polvere assorbe la luce blu. Quindi, se la polvere viene distrutta, più luce blu sarà in grado di passare attraverso i globi nebulosi che circondano il sistema. Se è così, allora stiamo davvero vedendo la stella così com’è, senza che la polvere assorba certe lunghezze d’onda della sua luce.

Mentre la nebulosa si sta lentamente espandendo e la polvere si sta quindi dissipando, gli autori non pensano che sia sufficiente spiegare il recente schiarimento. Invece è probabile che Eta Carinae ruoti a una velocità diversa o perda massa a una velocità diversa. “I cambiamenti osservati possono implicare che la stella sta diventando più instabile e può dirigersi verso un’altra fase eruttiva”, ha detto Mehner.

Forse Eta Carinae si sta dirigendo verso un’altra “Grande Eruzione”. Solo il tempo ce lo dirà. Ma in un campo in cui la maggior parte degli eventi si verificano su una scala temporale di milioni di anni, è una grande opportunità per guardare il sistema evolvere su una scala temporale umana. E quando Eta Carinae raggiungerà il periastro a metà di quest’anno, decine di telescopi raccoglieranno la sua luce, sperando di assistere a un’improvvisa svolta che possa aiutarci a spiegare questo sistema esotico.

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Il documento è stato accettato per la pubblicazione in Astronomy & Astrophysics ed è disponibile per il download qui.

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