I denti fossili mostrano come i rettili si sono adattati al cambiamento


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Immagine artistica dei mari del Giurassico.

La ricerca suggerisce che i predatori marini che vivevano in acque profonde durante il Giurassico prosperarono con l’innalzamento del livello del mare, mentre le specie che abitavano nei fondali bassi si estinsero.

Uno studio sui denti fossilizzati ha fatto luce su come i rettili si siano adattati ai grandi cambiamenti ambientali più di 150 milioni di anni fa e su come la vita marina possa reagire oggi.

Essa rivela inoltre per la prima volta che l’ampia struttura delle catene alimentari sotto il mare è rimasta in gran parte invariata dall’epoca giurassica.

Per oltre 18 milioni di anni, diverse specie di rettili hanno vissuto insieme nelle acque tropicali che si estendevano dall’attuale nord della Francia allo Yorkshire, nel nord dell’Inghilterra.

Finora, tuttavia, si sapeva poco della struttura della catena alimentare nella regione – chiamata via marittima sub-boreale del Giura – e di come essa sia cambiata con l’innalzamento del livello del mare.

Analizzando la forma e le dimensioni dei denti in questo periodo di 18 milioni di anni in cui il livello dell’acqua ha oscillato, i paleontologi di Edimburgo hanno scoperto che le specie appartenevano a uno dei cinque gruppi in base ai denti, alla dieta e alla parte dell’oceano in cui vivevano.

Il modello è molto simile alla struttura della catena alimentare degli oceani moderni, dove molte specie diverse sono in grado di coesistere nella stessa area perché non competono per le stesse risorse.

“I denti sono umili fossili, ma rivelano una grande storia di come i rettili marini si sono evoluti nel corso di milioni di anni, quando il loro ambiente è cambiato drasticamente. 

I cambiamenti in questi rettili del Giurassico e i cambiamenti paralleli nei delfini e altre specie marine che si verificano oggi con l’innalzamento del livello del mare, ci dice quanto siano importanti i fossili per comprendere il nostro mondo moderno”, dice il Dr. Steve Brusatte.

Con l’aumento del livello globale del mare, i ricercatori hanno scoperto che i rettili che vivevano in acque poco profonde e catturavano pesci utilizzando denti sottili e penetranti sono diminuiti drasticamente.

Allo stesso tempo, le specie più grandi che abitavano in acque più profonde e aperte cominciarono a prosperare. Questi rettili avevano denti più larghi per sgranocchiare e tagliare le prede.

Le specie di acque profonde possono essere fiorite come conseguenza dei cambiamenti importanti nella temperatura dell’oceano e nella modificazione chimica che inoltre è avvenuta durante il periodo. Questo potrebbe avere causato un aumento dei livelli di nutrienti e prede in acque profonde, a beneficio delle specie che vi abitavano.

Lo studio offre una panoramica su come le specie oggi ai vertici della catena alimentare marina possano rispondere ai rapidi cambiamenti ambientali, tra cui il cambiamento climatico, l’inquinamento e l’innalzamento delle temperature.

“Studiare l’evoluzione di questi animali ha offerto una spiegazione semplice ma potente per il motivo per cui alcune specie siano declinate mentre altre prosperavano. Questo lavoro ci ricorda l’importanza della paleontologia rivelando i paralleli tra gli ecosistemi oceanici del passato e del presente”, afferma Davide Foffa.

Lo studio, che ha coinvolto l’Università di Bristol, è pubblicato sulla rivista Nature Ecology & Evolution.


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