Uccello estinto con un artiglio di dinosauro potrebbe presto risorgere.


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Un uccello che si è estinto in Nuova Zelanda alla fine del XIII secolo potrebbe essere riportato in vita, è quanto sostengono gli scienziati dell’Università di Harvard.

Quasi tre decenni fa, gli archeologi che esploravano un sistema di grotte sul monte Owen in Nuova Zelanda hanno scoperto un artiglio simile a quello un dinosauro con carne e pelle squamosa. Dopo averlo studiato è stato dimostrato che i resti mummificati sono di un moa di montagna (Megalapteryx didinus) di 3.300 anni fa. Un’analisi del DNA pubblicata negli Atti dell’Accademia Nazionale delle Scienze ha stabilito che c’erano almeno “dieci specie di moa apparse circa 18,5 milioni di anni fa”, ma tutte sono state cancellate dall’esistenza in quella che gli scienziati chiamano “la più rapida e facilitata estinzione della megafauna umana finora documentata”.

Utilizzando il DNA recuperato dall’alluce, gli scienziati di Harvard hanno mappato e compilato il primo genoma quasi completo di un moa, avvicinandosi alla possibilità che i genomi estinti diventino presto “estinti”. L’idea di riportare in vita “le specie scomparse facendo scivolare il genoma nell’uovo di una specie vivente” è stata considerata da alcuni recensori alla stregua delle opere dark fictional del Dr Frankenstein, mentre per altri è stata descritta sotto una luce più chiara come ‘Jurassic Park’,” secondo un articolo su statnews.com.

Non entriamo nel dibattito morale, perché è del tutto soggettivo, e guardiamo più da vicino i processi e le innovazioni di un team di scienziati dell’Università di Harvard. Con l’obiettivo di “resuscitare le specie scomparse”, il lavoro di Cloutier et al., (2018) sul DNA del piccolo artiglio di moa è stato recentemente pubblicato in un articolo non revisionato.

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Il DNA è stato ricostruito dal campione prelevato dalle dita della creatura, ma gli scienziati sanno che è necessaria una grande ristrutturazione genetica prima che una specie possa essere ‘rivitalizzata’. Per il moa, gli scienziati hanno detto che potrebbe essere necessario utilizzare un uovo di emu da 1 libbra per incubarlo. 

Sono già in corso i lavori di mappatura del genoma del piccione viaggiatori e del mammut lanoso. Revive & Restore, in collaborazione con l’U.C. Santa Cruz Paleogenomics Lab, ha sequenziato il DNA di 37 piccioni, compresi due genomi interi. Parlando di quest’ultimo progetto ai giornalisti di statnews.com, Morten Erik Allentoft del Museo di Storia Naturale della Danimarca, un esperto di moa DNA ha detto che è “un significativo passo avanti”. 

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Sir Richard Owen in piedi accanto a uno scheletro di moa e con in mano il frammento osseo appartenente a un moa mai trovato prima di allora.

Oltre ai mammut lanosi e ai piccioni viaggiatori, tra i genomi “quasi completi” estinti, gli scienziati hanno quasi completato due dei nostri cugini umani, Neanderthal e Denisovans, il dodo, la tigre della Tasmania e il grande auk, che si è estinto nell’Atlantico del Nord a metà del XIX secolo.

Secondo Alison Cloutier di Harvard, la squadra che studia il moa ha cercato di far corrispondere “900 milioni di nucleotidi, sparsi in milioni di pezzi di DNA, e ha cercato di farli corrispondere a posizioni specifiche sul genoma dell’emu, un parente stretto di tutte le nove specie di moa”. 

I genomi degli uccelli, comprese le altre otto specie di moa estinte, “hanno geni simili per particolari tratti che tendono ad essere sullo stesso cromosoma e disposti in modo simile rispetto ad altri geni”.

Allo stesso modo, il progetto Mammoth, che è stato condotto da Revive & Restore in collaborazione con il George Church Lab di Harvard, ha studiato i cromosomi degli elefanti per capire meglio come potrebbe essere organizzato il DNA dei mammut. Gli scienziati credono che le infezioni da herpes abbiano ucciso i mammut e se fosse reso ‘de-estinto’, il suo sistema immunitario potrebbe essere migliorato per resistere a questo virus. 

Il problema è che mettere il DNA in un uovo è infinitamente più difficile che fecondare i mammiferi. Il metodo di clonazione applicato per fare Dolly  va bene per le uova di un mammifero, “ma questo non funziona negli uccelli – “almeno finora”, ha detto Brand ai giornalisti.

Non c’è dubbio che le parti finali del puzzle di clonazione saranno risolte, e dato il tempo necessario, forse non nella nostra vita, un paese o un’impresa privata troverà inevitabilmente un modo per clonarci. 

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