Quasi 500 esplosioni scoperte nei nuclei delle galassie


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Oltre a un miliardo di stelle della Via Lattea, la navicella spaziale Gaia dell’ESA osserva anche oggetti extragalattici. Il suo sistema di allarme automatico notifica agli astronomi ogni volta che Gaia individua un evento transitorio. Un team di astronomi ha scoperto che modificando il sistema automatico esistente, Gaia può essere utilizzato per rilevare centinaia di transienti particolari nei centri delle galassie. Hanno trovato circa 480 transienti in un periodo di circa un anno. Il loro nuovo metodo sarà implementato nel sistema il più presto possibile, permettendo agli astronomi di determinare la natura di questi eventi. I risultati saranno pubblicati nel numero di novembre degli avvisi mensili della Royal Astronomical Society.

Nel 2013, l’ESA ha lanciato il suo veicolo spaziale Gaia per misurare la posizione di un miliardo di stelle nella Via Lattea e decine di milioni di galassie. Ogni posizione in cielo entra nella vista di Gaia una volta al mese, per un totale di circa 70 volte durante la missione. Questo permette alla navicella spaziale di individuare eventi transitori, come buchi neri supermassicci che si cibano di stelle  o stelle che esplodono come una supernova. Gaia noterà un cambiamento di luminosità quando, un mese dopo, ritornerà alla stessa zona di cielo. Un team di astronomi della SRON, dell’Università Radboud e dell’Università di Cambridge riferisce ora di quasi 500 transienti che si verificano nei centri delle galassie in un periodo di un anno.

Gli astronomi Zuzanna Kostrzewa-Rutkowska, Peter Jonker (entrambi affiliati con SRON e Radboud University), Simon Hodgkin e altri hanno cercato nel database di Gaia eventi transitori intorno ai nuclei delle galassie nel periodo tra luglio 2016 e giugno 2017. Sono stati utilizzati un catalogo delle galassie – dalla Sloan Digital Sky Survey Release 12 – e uno strumento matematico su misura. Il nuovo strumento permette ai ricercatori di identificare rari eventi luminosi provenienti dai centri galattici. Hanno scavato 480 eventi, di cui solo cinque sono stati presi in precedenza dal sistema di allerta.

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Esempi di curve di luce per i candidati transitori nucleari di Gaia. Vengono forniti i parametri γ e von Neumann η. I cerchi grigi aperti indicano i dati di Gaia raccolti dopo il periodo che abbiamo utilizzato per la nostra ricerca sui transitori. Le magnitudini assolute sono fornite se è disponibile il redshift spettroscopico.

L’allarme rapido della comunità astronomica è la chiave per molti degli eventi trovati. Per un centinaio di transienti, il mese prima e il mese dopo il rilevamento non è stato osservato da Gaia nulla di straordinario, il che indica che l’evento che ha portato all’aumento dell’emissione di luce è stato breve. Tali eventi hanno un grande valore perché potrebbero permettere agli astronomi di studiare per un breve periodo buchi neri supermassicci precedentemente invisibili”, dice Jonker. Soprattutto gli eventi di breve durata potrebbero indicarci la posizione dei buchi neri di massa intermedia finora elusivi che squarciano le stelle prima di inglobarle”.

La spiegazione principale della maggior parte degli eventi è che i buchi neri supermassicci che risiedono nei nuclei delle galassie diventano improvvisamente molto più attivi man mano che la quantità di gas che cade nel buco nero aumenta e illumina l’ambiente vicino al buco nero. Questo combustibile fresco può essere estratto da una stella che viene squarciata dall’enorme attrazione gravitazionale del buco nero.

Peter Jonker, con Zuzanna Kostrzewa-Rutkowska e altri del suo gruppo, ha recentemente avviato una fitta campagna per decifrare la natura dei 480 nuovi transienti utilizzando il telescopio William Herschel di La Palma.

Leggi: “Gaia transients in galactic nuclei

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