Cieli marziani puliti sopra il rover Opportunity


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Gli scienziati che esaminano i dati del Mars Color Imager (MARCI) a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) della NASA hanno determinato che la stima del tau nei cieli sopra il rover Opportunity è stata inferiore a 1,5 per due misurazioni consecutive. Con una maggiore quantità di luce solare che raggiunge i pannelli solari del rover, il team di Opportunity sta aumentando la frequenza dei comandi che trasmette al vecchio rover attraverso i radiotelescopi della rete Deep Space Network della NASA da tre volte alla settimana a più volte al giorno. L’ascolto passivo di Opportunity continuerà ad essere eseguito anche dal Radio Science Group del JPL, che registra i segnali radio provenienti da Marte con un ricevitore a banda larga molto sensibile.

Gli aggiornamenti sulla tempesta di polvere e sul tau del 2018 possono essere trovati qui.

La tempesta di polvere che ha coperto il pianeta Marte, ed è stata rilevata per la prima volta il 30 maggio e ha interrotto le operazioni con il rover Opportunity, continua a diminuire.

Con il cielo sereno sopra il punto di riposo di Opportunity nella Perseverance Valley di Marte, gli ingegneri del Jet Propulsion Laboratory della NASA credono che il rover con quasi 15 anni di onorato servizio, alimentato a energia solare, riceverà presto abbastanza luce solare per avviare automaticamente le procedure di recupero – se il rover sarà in grado di farlo. Per prepararsi, il team della missione Opportunity ha sviluppato un piano in due fasi per fornire la massima probabilità di comunicare con successo con il rover e riportarlo online.

“Il sole sta rompendo la foschia sulla Perseverance Valley, e presto ci sarà abbastanza luce solare e Opportunity dovrebbe essere in grado di ricaricare le batterie”, ha detto John Callas, responsabile del progetto Opportunity al JPL. “Quando il livello tau (una misura della quantità di particolato nel cielo marziano) scende al di sotto di 1,5, inizieremo un periodo di tentativi attivi di comunicare attivamente con il rover inviandogli comandi tramite le antenne della rete spaziale  della NASA. Supponendo di ricevere segnali da Opportunity, inizieremo il processo di discernimento del suo stato e di riportarlo online”.

L’ultima comunicazione del rover con la Terra è stata ricevuta il 10 giugno, e la salute attuale di Opportunity è sconosciuta. Gli ingegneri di Opportunity si affidano all’esperienza degli scienziati che analizzano i dati del Mars Color Imager (MARCI) a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) della NASA per stimare il tau vicino alla posizione del rover.

“La nebbia di polvere prodotta dalla tempesta globale marziana del 2018 è una delle più estese mai registrate, ma tutte le indicazioni sono che sta finalmente giungendo al termine”, ha dichiarato Rich Zurek, scienziato del progetto MRO al JPL. “Le immagini MARCI del sito di Opportunity non hanno mostrato tempeste di polvere attive da qualche tempo nel raggio di 3.000 chilometri dal sito del rover”.

Con lo schiarimento dei cieli, i manager della missione sperano che il rover cerchi di chiamare casa, ma sono anche preparati per un lungo periodo di silenzio. “Se non ci sentiamo dopo 45 giorni, il team sarà costretto a concludere che la polvere che blocca il sole e il freddo marziano hanno cospirato per causare qualche tipo di guasto da cui il rover probabilmente non si riprenderà”, ha detto la Callas. A quel punto, la squadra riferirà alla NASA  per determinare se continuare con la strategia o modificarla. Callas ha aggiunto: “Nell’improbabile possibilità che ci sia una grande quantità di polvere adagiata sui pannelli solari che sta bloccando la ricarica dell’energia solare, continueremo ad ascoltare passivamente per diversi mesi”.

I diversi mesi aggiuntivi per l’ascolto passivo sono un assegno per la possibilità che un dust devil possa arrivare e letteralmente spolverare i pannelli solari di Opportunity. Questi “eventi di pulizia” sono stati scoperti per la prima volta dai team dei Mars rover nel 2004 quando, in diverse occasioni, i livelli di carica della batteria a bordo di Spirit e Opportunity sono aumentati di parecchi punti percentuali durante una singola notte marziana, quando l’aspettativa logica era che avrebbero continuato a diminuire. Questi dust devil sono stati addirittura ripresi sia dai rover in superficie che dalle navicelle spaziali in orbita (vedi https://mars.nasa.gov/resources/5307/the-serpent-dust-devil-of-mars/).

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Le probabilità sono piccole che l’accumulo di polvere sia la causa principale della mancanza di comunicazione di Opportunity. Tuttavia, ogni giorno durante la fase passiva, il gruppo di Radio Science del JPL setaccerà i record di segnale rilevati da un ricevitore a banda larga molto sensibile di frequenze radio provenienti da Marte, alla ricerca di un segnale che il rover sta cercando di trasmettere.

Anche se il team riceve da Opportunity durante entrambe le fasi, non c’è alcuna garanzia che il rover sarà operativo. L’impatto di quest’ultima tempesta sui sistemi di Opportunity è sconosciuto, ma potrebbe aver ridotto la produzione di energia, diminuito le prestazioni della batteria o altri danni imprevisti che potrebbero rendere difficile per il rover tornare completamente online.

Mentre la situazione nella Perseverance Valley è critica, il team del rover è cautamente ottimista, sapendo che Opportunity ha superato sfide significative durante i suoi 14 anni su Marte. Il rover ha perso l’uso del suo sterzo anteriore – il suo lato anteriore sinistro nel giugno 2017, e quello destro nel 2005. La sua memoria flash da 256 megabyte non funziona più. Il team sa anche che tutto ciò che riguarda il rover va ben oltre il periodo di garanzia – sia Opportunity che il suo rover gemello, Spirit, sono stati costruiti per missioni di 90 giorni (Spirit è durato 20 volte di più e Opportunity è in corsa per le 60 volte). I rover sono stati progettati per viaggiare per circa 1.000 metri, e Opportunity ha registrato più di 28 miglia. 

“In una situazione come questa, sperate per il meglio, ma pianificate per tutte le eventualità”, ha detto la Callas. “Stiamo facendo in modo che il nostro tenace rover possa ritirare i suoi piedi dal fuoco ancora una volta. E se lo fa, noi saremo lì ad attenderlo“.

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