DUE NUOVI MONDI NELL’AMMASSO DEL PRESEPE


Gli astronomi utilizzando i dati della missione K2 della navicella spaziale Kepler hanno scoperto due esopianeti di dimensioni inferiori a Nettuno che orbitano attorno ad una stella nell’ammasso stellare aperto del Presepe. La scoperta sarà dettagliata in due articoli sul Astronomical Journal e su Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

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Disegno artistico del sistema planetario EPIC 21196964830.

Gli esopianeti appena scoperti, chiamati EPIC 21196964830b e c, sono entrambi mini-nettuniani – pianeti gassosi più piccoli di Urano e di Nettuno del nostro sistema solare.

Il pianeta interno ha un raggio di circa 2,3 volte quello della Terra, e il pianeta esterno ha un raggio di 2,8 raggi terrestri. Essi orbitano intorno alla stella madre con periodi di 5,8 e 19,7 giorni.

Designata EPIC 211964830, la stella è una nana M2.5, con un raggio e una massa di circa il 47% di quella del Sole.

Si trova alla periferia del nucleo centrale dell’ammasso dell’alveare (noto anche come Messier 44 e Praesepe), una collezione fitta di un migliaio di stelle situate a circa 550 anni luce di distanza nella costellazione del Cancro.

Le stelle dell’alveare sono nate dalla stessa nuvola e sono rimaste insieme per gli ultimi 650 milioni di anni.

EPIC 21196964830b e c sono stati scoperti attraverso il metodo di transito utilizzato dal telescopio spaziale Kepler della NASA, cioè rilevando un piccolo ammanco nel flusso della stella, causato dal pianeta che vi passa davanti e bloccando così una piccola frazione della luce stellare.

Il sistema EPIC 21196964830 è attualmente il secondo sistema multitransito conosciuto in ammassi aperti di età inferiore a un miliardo di anni.

“Ci sono ora diversi pianeti in transito rilevati nei giovani ammassi aperti e associazioni osservate dalla missione K2, anche se EPIC 211964830 è uno dei due soli sistemi a più pianeti, l’altro è il K2-136, un sistema a tre pianeti in transito nell’ammasso aperto delle Hyades”, ha detto il Dr. Aaron Rizzuto dell’Università del Texas ad Austin e colleghi.

“Come secondo sistema noto di pianeti multipli che transitano su una stella in un ammasso, l’EPIC 21196964830 dovrebbe essere prezioso per testare le teorie della fotoevaporazione in sistemi di pianeti multipli”, ha aggiunto il Dr. John Livingston del MIT e dell’Università di Tokyo e co-autori.

“Le osservazioni successive con le attuali spettrografie all’infrarosso vicino potrebbero produrre misurazioni della massa dei pianeti, che fornirebbero informazioni sulle densità medie e sulle composizioni di piccoli pianeti subito dopo la fine della fotoevaporazione”.

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