Questo fossile di 127 milioni di anni è il collegamento tra i dinosauri e l’evoluzione degli uccelli


L’ibrido dino-uccello vanta una tozza coda, ali artigliate e denti affilati.

01_new_species_181020adapt19001.jpg
Immagine artistica dell’uccello preistorico del primo Cretaceo che ha mantenuto alcune caratteristiche simili a quelle di un dinosauro.

Sì, gli uccelli sono dinosauri tecnicamente moderni. Ma a volte è difficile dire dove finisce il dinosauro non aviario e dove inizia l’uccello. Come riferisce John Pickrell del National Geographic, gli scienziati hanno scoperto un fossile vecchio di 127 milioni di anni che fonde le sue caratteristiche aviarie con alcune stranezze piuttosto preistoriche, gettando nuova luce sull’evoluzione degli uccelli che volano.

“Questo è uno dei più importanti uccelli fossili trovati negli ultimi anni”, ha detto a Pickrell Steve Brusatte, un paleontologo dell’Università di Edimburgo che non ha partecipato alla ricerca.

Ma nonostante l’occupazione di un ramo così alto sull’albero dell’evoluzione, il neonato Jinguofortis perplexus era una specie di pasticcio caldo. Infatti, deriva la seconda metà del suo nome dalla sua perplessa occupazione di una sorta di dino-uccello della valle misteriosa, secondo il nuovo articolo pubblicato sulla rivista Proceedings of the National Academy of Sciences. Come si è scoperto, J. perplexus potrebbe essere stato sconcertantemente inadatto al volo, a causa soprattutto di dolori crescenti, mentre si allontanava dai suoi parenti dinosauri.

Per prima cosa, J. perplexus sfoggiava alcune caratteristiche che di solito non si vedono sui polli e sui corvi di oggi, come una mascella dentata al posto di un becco. Ma era ancora, tecnicamente, un uccello – più specificamente, un uccello a coda corta, o stile maialino. Lo studio di questo gruppo nel suo insieme ha prodotto una ricchezza di conoscenze per i paleontologi, dal momento che i pigostili sembrano segnare il passaggio dalle “code lunghe, diritte e magre dei dinosauri alle piccole, fuse e tozze code che gli uccelli hanno oggi”, ha detto Brusatte a Pickrell.

Inoltre, J. perplexus aveva le ali artigliate, qualcosa che Dennis Voeten, un paleontologo dell’Università Palacký nella Repubblica Ceca che non è stato coinvolto nello studio, ha detto a George Dvorsky a Gizmodo potrebbe provare il passaggio da mani ingombranti a più piccole utilizzabili in volo. Gli uccelli moderni hanno, essenzialmente, dita “altamente ridotte” in cui le ossa si sono fuse per facilitare il volo piumato, e J. perplexus sembra rappresentare una fase intermedia in questa strana trasformazione.

Ma forse il più grande ostacolo che ha impedito a J. perplexus di raggiungere il volo è stata la cintura della spalla fusa, o scapulocoracoide. La maggior parte degli uccelli moderni hanno due ossa che si uniscono in un giunto mobile in questo punto, invece di una unità fusa; questo permette loro la flessibilità di battere le ali. La cintura fusa di J. perplexus è “molto insolita”, ha detto a Pickrell l’ornitologo Gerald Mayr del Senckenberg Research Institute di Francoforte, Germania, che non è stato coinvolto nello studio; oggi, questa caratteristica è tipicamente un punto fermo di soli uccelli non volanti come gli struzzi.

I ricercatori, guidati da Min Wang, paleontologo dell’Accademia Cinese delle Scienze di Pechino, ritengono che la cintura della spalla fusa possa aver aiutato questo antico aviario a raggiungere la maturità più velocemente. Eppure, a causa della struttura delle sue ali, Wang pensa che J. perplexus stesse decisamente volando, forse in modo meno efficiente, o in modo diverso, rispetto alla maggior parte degli uccelli moderni, riferisce Pickrell. Ma Mayr è prudente, e aggiunge che le capacità aerodinamiche di J. perplexus dovrebbero essere “confermate negli studi futuri”.

Il fossile è stato scoperto in quella che oggi è la provincia cinese nord-orientale dell’Hebei. 

Durante il primo periodo cretaceo, J. perplexus probabilmente ha avuto la sua corsa (o volo) nella regione densamente boschiva, utilizzando la sua apertura alare di 27 pollici per navigare attraverso gli alberi, e si cibava sulle piante, riferisce Dvorsky a Gizmodo.

In ogni caso, una cosa sulla meccanica del movimento di J. perplexus sembra chiara: le ali sbilanciate dell’uccello illustrano che l’evoluzione del volo aviario “non era un percorso diretto”, dice Voeten a Dvorsky. “I dinosauri possono aver ‘sperimentato’ diversi stili di volo e gradi di abilità di volo che si sono estinti insieme ai dinosauri non aviari”.

L’autore dello studio Wang è d’accordo. Come spiega a Pickrell del National Geographic, “Questo nuovo uccello fossile mostra che questo percorso evolutivo fu molto più disordinato di quanto pensavamo”.

Fonte