L’estinzione è per sempre e il recupero dell’ecosistema richiede molto, molto tempo


Ricercatori dell’Università di Leeds che studiano i dati fossili relativi all’estinzione del Permo-Triassico (P-Tr) di 252 milioni di anni fa hanno scoperto che un ecosistema marino, rispetto ai generi tassonomici che lo compongono, ha impiegato un intero ordine di grandezza più lungo per recuperare dopo l’evento di estinzione di massa che definisce e separa i due periodi geologici. L’evento di estinzione è stato responsabile dell’abbattimento del 90% di tutti gli animali marini. Questi risultati, presentati in un recente articolo di Science Advances, sono particolarmente preoccupanti alla luce dell’estinzione dell’antropocene in corso e delle conclusioni del più recente rapporto dell’IPCC.

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Haijun Song e colleghi, in un articolo intitolato “Recuperi tassonomici ed ecologici disaccoppiati dall’estinzione permo-triassica”, offrono nuove intuizioni sulle circostanze che circondano quello che era generalmente considerato un recupero in tandem e graduale, in termini di generi tassonomici e del loro ecosistema marino costitutivo, nel periodo Triassico. Il recupero dell’ecosistema e dei suoi taxa rappresentativi è si è pensato durare per diversi milioni di anni, passando dai livelli trofici inferiori a quelli superiori. Tuttavia, i dati che mostrano diversi predatori di livello trofico superiore nel primo Triassico sembrano contraddire questa visione, insieme a lacune inspiegabili in altri gruppi funzionali di livello trofico inferiore. Partendo da un dataset personalizzato tratto dal Database di paleobiologia e dalla letteratura pubblicata, gli autori di questo studio hanno cercato di esaminare il modello e i tempi della successione degli ecosistemi in relazione ai livelli di diversità di tre gruppi di fauna: animali non mobili, mobili e nektonici, durante il recupero del Triassico.

Per comprendere meglio la natura del recupero tassonomico del Triassico, i ricercatori hanno esaminato dati fossili rappresentativi che vanno dal tardo permiano (254.1 milioni di anni) al tardo triassico (201.3 milioni di anni) per la diversità. 

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Trama concettuale che mostra gli animali marini assegnati ai tre gruppi sulla base di abilità mobili e nektonic.

Nel raccogliere dati da un totale di 51.055 eventi fossili (definiti come la presenza di un genere in un’unità o sito stratigrafico) hanno trovato che i generi marini hanno raggiunto livelli di diversità preestinzione circa 5 milioni di anni dopo l’evento di estinzione, notando “un aumento logistico della diversità tassonomica durante il Triassico e suggerendo che la diversità generica sembra aver raggiunto la capacità di carico ambientale”.

Nello studio del recupero ecologico nel suo complesso in relazione al recupero tassonomico separato, hanno esaminato i destini separati di ciascuno dei tre gruppi funzionali fossili. Il gruppo non mobile era composto da animali stazionari come coralli e spugne; il gruppo mobile comprendeva, tra gli altri, crostacei, gasteropodi e bivalvi infaunitari; e il gruppo nektonico di predatori di alto livello comprendeva cefalopodi come polpi, conodonti (protovertebrati ormai estinti simili a anguille), pesci ossei e rettili marini.

Come si è scoperto, gli animali nektonici – il gruppo al più alto livello trofico – sono stati i primi a riprendersi dall’evento di estinzione del Permiano-Triassico in termini di diversità generica, anche se sono scesi dal loro picco nell’inizio del Triassico Medio fino all’ultima fase del Tardo Triassico. Gli animali non mobili, invece, hanno subito il peggior declino all’inizio del Triassico, con la loro diversità che è passata da 500 a 100 generi, anche se sono ricresciuti e sono tornati a livelli di preestinzione all’inizio del Triassico Medio. Il gruppo mobile ha subito pesanti perdite anch’esso durante l’evento di estinzione, con conseguente bassa diversità prima di riesplodere all’inizio del Triassico Medio.

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Un fossile di Daonella Lommeli (ostrica) datato da 242 a 235 milioni di anni fa esposto al Museo Geominero de Madrid.

In termini di proporzione di occorrenza, i generi nekton sono passati dal 14% nel tardo Permiano al picco del 67%  2 milioni di anni più tardi, prima di scendere all’11%. I generi non mobili hanno mostrato una tendenza opposta, passando dal 71% al 21% per tornare infine al 70% alla fine del Triassico. Gli animali mobili, tuttavia, sono rimasti in proporzione piuttosto costanti dopo l’evento di estinzione e per tutto il Triassico. I ricercatori rilevano una tendenza simile, anche se meno pronunciata, in relazione alla ricchezza generica per i tre gruppi; aggiungono inoltre che le tendenze per la composizione e la struttura tengono indipendentemente dalla regione paleo-latitudinale.

Poiché la proporzione di diversità generica di animali non mobili era rimasta stabile al 68% per gran parte del precedente periodo Permiano e si è nuovamente avvicinata a questo livello nel Triassico Medio e Tardo, gli autori dello studio affermano che questo rappresenta la normale composizione trofica della fauna- cioè, come l’ampia base di una piramide che sostiene i due gruppi trofici superiori. Questa piramide, tuttavia, è invertita durante il primo Triassico, con nekton che domina la piramide funzionale al 52%, e caratterizza un ecosistema disturbato e vulnerabile con una ridotta rete alimentare.

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Evoluzione degli ecosistemi marini in tutto il Tardo Permiano fino al Tardo Triassico.

La cosa più significativa, tuttavia, è la scoperta che i recuperi tassonomici ed ecologici sono disaccoppiati. Dove il recupero tassonomico si è verificato in tempi relativamente brevi, come giudicato dal ritorno a una diversità tassonomica globale relativamente stabile, il recupero degli ecosistemi è caratterizzato da un “graduale aumento della complessità e della stabilità” molto più lento. Gli autori dello studio contrastano il tasso relativamente rapido e logistico di aumento della ricchezza generica che segnala il recupero tassonomico con un tasso logaritmico di aumento della proporzione di animali non nektonici che è coerente con un recupero ecologico. Questo recupero ecologico era ancora in corso dopo circa 50 milioni di anni, mentre la diversità tassonomica è stata recuperata in circa 5 milioni di anni.

Questi risultati mostrano che, mentre questo ecosistema marino è crollato dal basso verso l’alto , il suo ripristino è avvenuto in ordine inverso, dall’alto verso il basso, dove un ecosistema in recupero è caratterizzato da un aumento della diversità nei consumatori di livello inferiore, cioè, non neonati. Questo ribalta l’ipotesi ricevuta che suggerisce un recupero dal basso verso l’alto.

E, infine, i ricercatori concludono: “Questo studio riafferma l’importanza di proteggere la diversità dell’ecosistema globale perché, una volta distrutto, il restauro richiede decine di milioni di anni, molto più a lungo della storia umana”.


Leggi: “Decoupled taxonomic and ecological recoveries from the Permo-Triassic extinction”.

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