Vivere sulla lava


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Medina: confronto tra il 22 giugno 1984 e  il 22 luglio 2018.

Medina, la quarta città più grande dell’Arabia Saudita e una delle città sante dell’Islam, è molto vicina a un vulcano ma e si trova in mezzo alla lava. Auckland, la più grande città della Nuova Zelanda, si trova su una terra disseminata di piccoli vulcani ormai dormienti. Hilo, Hawaii, è costruita interamente su antiche colate di lava vulcanica. C’è anche una città in Giappone chiamata Aogashima che si trova esattamente all’interno della caldera di un vulcano attivo.

La mancanza di vegetazione sull’arido paesaggio dell’Arabia Saudita occidentale rende la mescolanza di colate laviche e civiltà moderna intorno a Medina così netta come in nessun’altra parte del mondo. Il 22 giugno 1984, il Thematic Mapper on Landsat 5 ha acquisito l’immagine superiore. Più di tre decenni dopo, il 22 luglio 2018, l’Operational Land Image (OLI) su Landsat 8 ha acquisito la seconda immagine.

In questo arco di tempo, la città in rapida espansione si è estesa attraverso parti di una colata lavica che proveniva da una fessura a circa 20 chilometri a sud della città fino alla periferia orientale di Medina. Un nuovo complesso universitario, ospedaliero, quartieri residenziali e strade hanno trasformato il basalto scuro della colata lavica in una colata che appare più luminosa e variegata.

Mentre costruire sul basalto è comune, alcune delle sue proprietà richiedono che architetti e ingegneri facciano un po’ di conti in più. “Il problema del basalto o di qualsiasi colata lavica geologicamente giovane è che il materiale può essere molto forte e denso, ma le sue proprietà variano notevolmente all’interno dello stesso campo lavico”, ha spiegato Pedro Sifre, un ingegnere strutturale dello studio Simpson Gumpertz & Heger. “Una parte del basalto sarà molto poroso a causa delle grandi quantità di gas o vapore che sono esplosi con il magma e hanno lasciato molti vuoti. Parte del basalto può essere striato; alcuni hanno una consistenza grumosa come il Rice Krispie”.

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Medina: 22 giugno 1984.
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Medina: 22 luglio 2018.

Gli ingegneri preferiscono costruire su rocce metamorfiche, come lo scisto, che sono state compresse sotto pressioni così elevate che la roccia diventa abbastanza densa e uniforme.

La colata lavica fa parte di Harrat Rahat, il più grande campo vulcanico dell’Arabia Saudita. Il campo comprende più di 500 vulcani che si estendono per 20.000 chilometri quadrati, un’area delle dimensioni del lago Ontario.

Il flusso che raggiunge la città si formò nel 1256 d.C., quando circa 500 milioni di metri cubi di lava si riversarono da sei bocchette nella parte più a nord del campo vulcanico. È la colata lavica più giovane di Harrat Rahat e la più giovane dell’ Arabia Saudita; una precedente eruzione nel 641 d.C. creò le colate a forma di dita ad est della colata del 1256 d.C..

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Il vulcano Harrat Rahat.

Mentre le bocchette vicino a Medina sono state inattive per secoli, Harrat Rahat potrebbe alla fine diventare di nuovo attivo. Quando un team di geologi ha analizzato la probabilità che la città fosse colpita da una nuova eruzione, hanno concluso che un quarto di Medina ha affrontato una piccola probabilità (meno dello 0,1%) di inondazione lavica. Hanno stimato che il vulcano produce circa un nuovo sfiato ogni 3300 anni.

Mentre l’eruzione del 1256 d.C. era lenta e non esplosiva, come le colate laviche di Kilauea che si sono insinuate nei quartieri delle Hawaii nel 2018, un’analisi dei coni vulcanici di Al-Du’aythah ad ovest del centro della città mostra che alcune bocchette di Harrat Rahat hanno lanciato nell’aria dei pezzi di lava chiamati bombe e proiettili più piccoli noti come lapilli durante l’eruzione del 641 d.C.

“Questo è un campo vulcanico attivo e una nuova eruzione potrebbe emergere in qualsiasi momento, quindi è importante essere preparati”, ha detto Hugo Murcia, un vulcanologo della Caldas University. “Abbiamo trovato la prova che c’è abbastanza acqua nelle falde acquifere confinate per innescare eruzioni potenzialmente molto esplosive”.

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