I Neanderthal e gli esseri umani moderni si sono discostati almeno 800.000 anni fa


I Neanderthal e gli esseri umani moderni si sono discostati almeno 800.000 anni fa, sostanzialmente prima di quanto indicato dalla maggior parte delle stime basate sul DNA.

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Morfologia dentale.

La ricerca, pubblicata su Science Advances, ha analizzato i tassi di evoluzione dentale tra le diverse specie di ominidi, concentrandosi sui primi Neanderthal. Esso mostra che i denti degli ominidi di Sima de los Huesos, Spagna – gli antenati dei Neanderthal – si sono discostati dalla moderna stirpe umana prima di quanto precedentemente ipotizzato.

Sima de los Huesos è un sito rupestre nelle montagne di Atapuerca, Spagna, dove gli archeologi hanno recuperato fossili di quasi 30 persone. Studi precedenti datano il sito a circa 430.000 anni fa (Pleistocene Medio), il che lo rende una delle più antiche e più grandi collezioni di resti umani scoperti fino ad oggi.

Il Dr. Aida Gomez-Robles (UCL Antropologia), ha detto: “Qualsiasi tempo di divergenza tra Neanderthal e gli esseri umani moderni di età inferiore a 800.000 anni fa avrebbe comportato un’inaspettatamente rapida evoluzione dentale nei primi Neanderthal da Sima de los Huesos.

“Ci sono diversi fattori che potrebbero potenzialmente spiegare questi risultati, tra cui una forte selezione per cambiare i denti di questi ominidi o il loro isolamento da altri neandertaliani trovati nell’Europa continentale. Tuttavia, la spiegazione più semplice è che la divergenza tra Neanderthal e gli esseri umani moderni ha superato gli 800.000 anni. Questo renderebbe i tassi evolutivi dei primi Neanderthal di Sima de los Huesos approssimativamente paragonabili a quelli di altre specie”.

Gli esseri umani moderni condividono un antenato comune con i Neanderthal, le specie estinte che erano i nostri parenti preistorici più prossimi. Tuttavia, i dettagli su quando e come si sono discostati sono oggetto di un intenso dibattito all’interno della comunità antropologica.

Analisi del DNA hanno generalmente indicato che entrambe le linee di discendenza si discostavano da 300.000 a 500.000 anni fa, il che ha fortemente influenzato l’interpretazione dei reperti fossili degli ominidi.

Questo tempo di divergenza, tuttavia, non è compatibile con le somiglianze anatomiche e genetiche di Neanderthal osservate negli ominidi della Sima de los Huesos. I fossili di Sima sono considerati probabili antenati di Neanderthal sulla base sia delle caratteristiche anatomiche che dell’analisi del DNA.

Il Dr. Gomez-Robles ha detto: “Gli omini di Sima de los Huesos sono caratterizzati da denti posteriori molto piccoli (premolari e molari) che mostrano molteplici somiglianze con i classici neandertaliani. È probabile che i denti piccoli e dall’aspetto neandertaliano di questi ominidi si siano evoluti dai denti più grandi e primitivi presenti nell’ultimo antenato comune dei neandertaliani e degli umani moderni”.

La forma dentale si è evoluta a ritmi molto simili in tutte le specie di ominidi, comprese quelle con denti molto espansi e molto ridotti. Questo nuovo studio ha esaminato il momento in cui Neanderthal e gli esseri umani moderni dovrebbero essersi discostati per rendere il tasso evolutivo dei primi Neanderthal da Sima de los Huesos simile a quelli osservati in altri ominidi.

La ricerca ha utilizzato dati quantitativi per misurare l’evoluzione della forma dentale tra le specie di ominidi assumendo diversi tempi divergenti tra Neanderthal e gli esseri umani moderni, e tenendo conto dell’incertezza sui rapporti evolutivi tra le diverse specie di ominidi.

“I denti del popolo Sima sono molto diversi da quelli che ci aspetteremmo di trovare nelle loro ultime specie ancestrali comuni con gli esseri umani moderni, suggerendo che si sono evoluti separatamente in un lungo periodo di tempo per sviluppare tali forti differenze”.

Lo studio ha implicazioni significative per l’identificazione dell’Homo sapiens ultima specie ancestrale comune con i Neanderthal, in quanto permette di escludere tutti i gruppi successivi a 800.000 anni fa.

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