Trovati minerali carbonati sulla superficie marziana


Un nuovo studio mostra come un clima caldo e umido abbia alterato le rocce di  Marte miliardi di anni fa.

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Mawrth Vallis, ripresa qui dalla Mars Express High Resolution Stereo Camera (HRSC), è stata una delle aree studiate dagli scienziati per identificare i carbonati sulla superficie di Marte.

Marte era abbastanza caldo e umido da sostenere la vita durante le prime centinaia di milioni di anni del pianeta?

Le cicatrici lasciate da antichi laghi e fiumi, così come i minerali che si formano solo quando l’acqua è presente, hanno convinto molti ricercatori che Marte era un tempo favorevole alla vita. Ma un tipo di alterazione minerale, il carbonato, è stato, in alcuni studi, scarsamente trovato, sollevando dubbi sul fatto che ci fosse abbastanza vapore di anidride carbonica per riscaldare l’atmosfera iniziale di Marte.

I minerali carbonati come la calcite – l’ingrediente chiave del marmo, del calcare e delle conchiglie – si formano quando l’acqua intrappola l’anidride carbonica atmosferica. I minerali pallidi e traslucidi hanno una distinta firma spettrale, che gli strumenti di telerilevamento situati a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter sono in grado di rilevare. L’orbiter ha già individuato carbonati prima, ma nel 2017, il rover Curiosity non ha trovato alcuna prova di minerali carbonati sulla superficie di Marte, confondendo gli scienziati.

Ora un nuovo studio basato sui dati di telerilevamento del Mars Reconnaissance Orbiter presenta nuove prove di carbonati mescolati tra i minerali idratati sulla superficie di Marte. Bultel e altri hanno cercato carbonati su Marte in profili di corrosione, array verticali di rocce che vanno da pochi centimetri a 100 metri di spessore. Questi profili contengono indizi su come era il clima su Marte in passato perché mostrano come le rocce hanno perso e guadagnato elementi solubili nel tempo. Su Marte, i profili assomigliano spesso a una torta a strati, con minerali argillosi ricchi di alluminio sulla parte superiore, argilla ricca di ferro al centro e argilla ricca di magnesio sul fondo.

Confermando i precedenti dati di telerilevamento, il team ha trovato prove diffuse di carbonati sulla superficie di Marte. Il nuovo studio corrobora l’ipotesi che fino a circa 3,7 miliardi di anni fa c’era acqua liquida sulla superficie di Marte e che i fluidi contenenti acido carbonico – anidride carbonica disciolta nell’acqua – hanno modificato la superficie del pianeta. Anche se ci sono ancora molti misteri sull’ambiente primitivo di Marte, lo studio getta nuova luce sul periodo della storia del pianeta in cui è più probabile che la vita sarebbe potuta emergere. 

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