Il Team di New Horizons pubblica i primi risultati scientifici del passaggio nella Cintura di Kuiper


L’oggetto più lontano mai esplorato ci presenta i misteri della sua formazione.

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Questa immagine composita dell’oggetto binario a contatto primordiale 2014 MU69 (soprannominato Ultima Thule) è stata compilata a partire dai dati ottenuti dalla navicella spaziale New Horizons  mentre volava con l’oggetto il 1 gennaio 2019. L’immagine combina dati cromatici migliorati con immagini pancromatiche dettagliate ad alta risoluzione.

Il team della missione New Horizons della NASA ha pubblicato il primo profilo del mondo più lontano mai esplorato, un planetesimo della Fascia di Kuiper chiamato 2014 MU69.

Analizzando solo le prime serie di dati raccolti durante il volo di Capodanno 2019 della navicella New Horizons di MU69 (soprannominata Ultima Thule), il team della missione ha scoperto rapidamente un oggetto molto più complesso del previsto. Il team pubblica i primi risultati scientifici e le prime interpretazioni – appena quattro mesi dopo il volo – nel numero del 17 maggio della rivista Science.

Oltre ad essere la più lontana esplorazione di un oggetto della storia – a quattro miliardi di miglia dalla Terra – il flyby di Ultima Thule è stata anche la prima indagine da parte di qualsiasi missione spaziale di un planetesimale ben conservato, un’antica reliquia dell’era della formazione dei pianeti. 

I dati iniziali riassunti in Science rivelano molto sullo sviluppo, la geologia e la composizione dell’oggetto. Si tratta di un binario di contatto, con due lobi di forma diversa. Lungo circa 36 chilometri, Ultima Thule è costituito da un grande lobo stranamente piatto (soprannominato “Ultima”) collegato ad un lobo più piccolo, un po’ più rotondo (soprannominato “Thule”), ad un punto di giunzione soprannominato “il collo”. Come i due lobi hanno assunto la loro insolita forma è un mistero inaspettato che probabilmente risale a quando si sono formati miliardi di anni fa.

I lobi probabilmente una volta orbitavano l’uno con l’altro, come molti mondi binari nella cintura di Kuiper, fino a quando qualche processo li ha riuniti in quella che gli scienziati hanno dimostrato di essere una fusione “dolce”. Perché ciò accada, gran parte del momento orbitale del binario deve essersi dissipato perché gli oggetti si unissero, ma gli scienziati non sanno ancora se ciò era dovuto alle forze aerodinamiche del gas dell’antica nebulosa solare, o se Ultima e Thule hanno espulso altri lobi che si sono formati con loro per dissipare l’energia e ridurre la loro orbita. L’allineamento degli assi di Ultima e Thule indica che prima della fusione i due lobi devono essere diventati ordinatamente bloccati, il che significa che gli stessi lati si sono sempre rivolti l’uno verso l’altro mentre orbitavano intorno allo stesso punto. 

“Stiamo esaminando i resti ben conservati del passato antico”, ha detto il ricercatore principale di New Horizons Alan Stern, del Southwest Research Institute, Boulder, Colorado. “Non c’è dubbio che le scoperte fatte su Ultima Thule faranno progredire le teorie sulla formazione del sistema solare”.

Come riporta l’articolo di Science, i ricercatori di New Horizons stanno anche studiando una serie di caratteristiche superficiali di Ultima Thule, come macchie scure, macchie luminose, colline e avvallamenti, crateri e fosse. La depressione più grande è una caratteristica di 8 chilometri di larghezza che il team ha soprannominato cratere del Maryland – che probabilmente si è formato da un impatto. Alcuni pozzi più piccoli sull’oggetto Kuiper Belt, tuttavia, possono essere stati creati da materiale sprofondato in spazi sotterranei, o a causa di ghiacci esotici che passano da solidi a gas (chiamato sublimazione) e lasciando pozzi al suo posto. 

Nel colore e nella composizione, Ultima Thule assomiglia a molti altri oggetti che si trovano nella sua area della cintura di Kuiper. E’ molto rosso – più rosso anche del ben più grande Plutone, che New Horizons ha esplorato sul bordo interno della Kuiper Belt nel 2015 – ed è di fatto l’oggetto del sistema solare esterno più rosso mai visitato dalle navicelle spaziali; Si ritiene che la sua tonalità rossastra sia stata causata dalla modificazione dei materiali organici sulla sua superficie. Gli scienziati di New Horizons hanno trovato prove di metanolo, ghiaccio d’acqua e molecole organiche sulla superficie di Ultima Thule – una miscela molto diversa dalla maggior parte degli oggetti ghiacciati esplorati in precedenza dalla navicella spaziale.

La trasmissione dei dati dal flyby continua, e continuerà fino alla fine dell’estate 2020. Nel frattempo, New Horizons continua ad effettuare nuove osservazioni di ulteriori oggetti della Kuiper Belt che passano nei paraggi. Questi KBO aggiuntivi sono troppo distanti per rivelare scoperte come quelle di MU69, ma il team può misurare aspetti come la luminosità dell’oggetto. New Horizons continua anche a mappare l’ambiente di polveri e radiazioni di particelle cariche nella cintura di Kuiper.

La navicella spaziale New Horizons si trova ora a 6,6 miliardi di chilometri dalla Terra, operando normalmente e accelerando più in profondità nella cintura di Kuiper a quasi 53.000 chilometri all’ora.

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