Le piogge monsoniche bloccano la corrente oceanica


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Questa animazione mostra un intervallo temporale della salinità della superficie del mare e dell’umidità del suolo da aprile 2015 a febbraio 2019.

I nostri oceani e il complesso sistema a “nastro trasportatore” delle correnti che li collega giocano un ruolo importante nella regolazione del clima globale. Gli oceani immagazzinano il calore del sole e le correnti oceaniche trasportano il calore dai tropici ai poli. Essi rilasciano il calore e l’umidità nell’aria, che modera il clima nelle vicinanze. Ma cosa succede se parte di quel nastro trasportatore si inceppa?

Non è una questione teorica. Gli scienziati hanno osservato che una grande corrente oceanica chiamata Indonesia Throughflow, che fornisce l’unico collegamento tropicale tra il Pacifico e l’oceano indiano, rallenta drasticamente vicino alla superficie durante la stagione dei monsoni dell’Asia nord-occidentale – di solito da dicembre a marzo. E un team di scienziati, guidato da Tong Lee del Jet Propulsion Laboratory della NASA a Pasadena, California, ha capito il perché.

“Abbiamo scoperto che questa corrente, che è un elemento molto importante del sistema globale di correnti oceaniche, è significativamente influenzata dalle precipitazioni locali”, ha detto Lee. “È risaputo che i venti guidano le correnti oceaniche. In questo caso, tuttavia, le precipitazioni sono in realtà un fattore dominante durante la stagione dei monsoni”.

È una scoperta che migliorerà la nostra comprensione dei complessi processi terrestri. Durante questa stagione, circa 3 metri di pioggia cadono sulla regione del sud-est asiatico tra l’oceano Indiano e il Pacifico attraverso il quale viaggia la corrente di flusso dell’Indonesia. Questo afflusso di pioggia locale riduce la forza di pressione che spinge la corrente attraverso la regione.

La gravità fa sì che l’acqua si sposti “a valle” da zone con un livello del mare relativamente più alto verso zone con un livello del mare più basso, a meno che non venga contrastata da un’altra forza. Nel Pacifico tropicale, gli alisei influenzano anche il flusso dell’acqua. Soffiano da est a ovest, facendo sì che le correnti oceaniche trasportino grandi quantità d’acqua dagli Stati Uniti verso l’Asia. Questo innalza il livello del mare sul lato asiatico dell’Oceano Pacifico e fornisce una forza sufficiente a mantenere il flusso di transito dell’Indonesia in movimento, collegando i due oceani.

Tuttavia, l’afflusso di pioggia durante la stagione dei monsoni innalza temporaneamente ma in modo significativo il livello del mare locale nei mari indonesiani che si trovano tra l’Oceano Pacifico e l’Oceano Indiano abbastanza da eliminare essenzialmente il flusso in discesa. Pensatela come una palla che rotola liberamente in discesa contro una palla su una superficie piana, che ha poco slancio per andare avanti.

Sebbene il rallentamento di questa corrente sia principalmente stagionale, essa influenza la quantità di calore trasportato dall’Oceano Pacifico all’Oceano Indiano, che può cambiare il clima regionale nel Sud-Est asiatico.

“L’aumento del livello del mare locale dovuto al rinfrescamento stagionale dell’acqua marina si contrappone al livello del mare normalmente più alto dell’Oceano Pacifico”, ha detto Lee. “Limita il flusso superficiale di questa corrente durante la stagione dei monsoni, il che impedisce che molto del calore normalmente trasportato dalla corrente si diriga verso l’Oceano Indiano”.

Inoltre, poiché tutte queste correnti sono collegate a livello globale, l’acqua calda viene trasportata nell’Oceano Indiano e, a sua volta, meno acqua calda viene trasportata a lungo termine dall’Oceano Indiano all’Oceano Atlantico. Così il flusso dell’Indonesia – un elemento di un sistema molto più grande – può avere un effetto significativo a migliaia di chilometri di distanza da dove scorre.

I risultati di questo studio contribuiranno a migliorare i modelli climatici consentendo agli scienziati di tener conto di questi effetti e cambiamenti. Lo studio, intitolato “Maritime Continent water cycle regulates low latitude chokepoint of global ocean circulation”, è stato recentemente pubblicato su Nature.

I dati satellitari della NASA, in particolare le misurazioni della salinità degli oceani dal satellite Soil Moisture Active Passive (SMAP), sono stati determinanti in questi risultati. Sebbene l’SMAP sia stato progettato principalmente per misurare l’umidità del suolo, il suo radiometro è anche in grado di misurare la salinità della superficie del mare. I risultati di questo lavoro dimostrano l’utilità dei dati SMAP sulla salinità nell’esplorare i cambiamenti nel ciclo dell’acqua, nel livello del mare, nella circolazione oceanica e nel clima.

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