Gli alieni invisibili potrebbero davvero esistere tra di noi?


La vita è abbastanza facile da riconoscere. Si muove, cresce, mangia, escreta, si riproduce. Semplice. In biologia, i ricercatori usano spesso l’acronimo “MRSGREN” per descriverla. Sta per movimento, respirazione, sensibilità, crescita, riproduzione, escrezione e nutrizione.

Ma Helen Sharman, il primo astronauta britannico e un chimico dell’Imperial College di Londra, ha recentemente detto che le forme di vita aliene che sono impossibili da individuare possono vivere in mezzo a noi. Come potrebbe essere possibile?

Anche se la vita può essere facile da riconoscere, è in realtà notoriamente difficile da definire e ha avuto scienziati e filosofi in discussione per secoli, se non millenni. Per esempio, una stampante 3D può riprodursi da sola, ma non la chiameremmo vita. D’altra parte, un mulo è notoriamente sterile, ma non diremmo mai che non vive.

Come nessuno può essere d’accordo, ci sono più di 100 definizioni di cosa sia la vita. Un approccio alternativo (ma imperfetto) è descrivere la vita come “un sistema chimico autosostenibile capace di evoluzione darwiniana”, che funziona per molti casi che vogliamo descrivere.

La mancanza di definizione è un problema enorme quando si tratta di cercare la vita nello spazio. Non essere in grado di definire la vita se non “lo sapremo quando la vedremo” significa che ci stiamo veramente limitando a idee geocentriche, forse anche antropocentriche, di come appare la vita. Quando pensiamo agli alieni, spesso immaginiamo una creatura umanoide. Ma la vita intelligente che stiamo cercando non deve essere necessariamente umanoide.

La vita, ma non così come la conosciamo

Sharman dice di credere che gli alieni esistono. Inoltre, si chiede: “Saranno come te e me, fatti di carbonio e azoto? Forse no. È possibile che siano qui in questo momento e che noi semplicemente non riusciamo a vederli”.

Una tale vita esisterebbe in una “biosfera d’ombra”. Con questo non intendo un regno fantasma, ma creature sconosciute, probabilmente con una biochimica diversa. Questo significa che non possiamo studiarle o anche solo notarle perché sono al di fuori della nostra comprensione. Supponendo che esista, una tale biosfera d’ombra sarebbe probabilmente microscopica.

Allora perché non l’abbiamo trovata? Abbiamo modi limitati di studiare il mondo microscopico, poiché solo una piccola percentuale di microbi può essere coltivata in laboratorio. Questo può significare che potrebbero esserci davvero molte forme di vita che non abbiamo ancora individuato.

Ora abbiamo la capacità di sequenziare il DNA di ceppi di microbi incoltabili, ma questo può solo rilevare la vita così come la conosciamo, che contiene DNA.

Se troviamo una tale biosfera, tuttavia, non è chiaro se dobbiamo chiamarla aliena. Dipende se intendiamo “di origine extraterrestre” o semplicemente “sconosciuta”.

Vita basata sul silicio

Un suggerimento popolare per una biochimica alternativa è quello basato sul silicio piuttosto che sul carbonio. Ha senso, anche da un punto di vista geocentrico. Circa il 90% della Terra è costituito da silicio, ferro, magnesio e ossigeno, il che significa che c’è molto da fare per costruire la vita potenziale.

Il silicio è simile al carbonio, ha quattro elettroni disponibili per creare legami con altri atomi. Ma il silicio è più pesante, con 14 protoni (i protoni costituiscono il nucleo atomico con neutroni) rispetto ai sei del nucleo di carbonio. Mentre il carbonio può creare forti legami doppi e tripli per formare lunghe catene utili per molte funzioni, come la costruzione di pareti cellulari, è molto più difficile per il silicio. Fa fatica a creare forti legami, quindi le molecole a catena lunga sono molto meno stabili.

Immagine artistica di una forma di vita a base di silicio.

Inoltre, i comuni composti di silicio, come il biossido di silicio (o silice), sono generalmente solidi a temperature terrestri e insolubili in acqua. Confrontate questo con l’anidride carbonica altamente solubile, per esempio, e vediamo che il carbonio è più flessibile e fornisce molte più possibilità molecolari.

La vita sulla Terra è fondamentalmente diversa dalla composizione della massa della Terra. Un altro argomento contro una biosfera d’ombra a base di silicio è che troppo silicio è rinchiuso nelle rocce. Infatti, la composizione chimica della vita sulla Terra ha una correlazione approssimativa con la composizione chimica del sole, con il 98% degli atomi in biologia costituiti da idrogeno, ossigeno e carbonio. Quindi, se ci fossero forme di vita vitali in silicio qui, potrebbero essersi evolute altrove.

Detto questo, ci sono argomenti a favore della vita basata sul silicio sulla Terra. La natura è adattabile. Qualche anno fa, gli scienziati del Caltech sono riusciti ad allevare una proteina batterica che ha creato legami con il silicio – in sostanza portando il silicio alla vita. Quindi, anche se il silicio è inflessibile rispetto al carbonio, potrebbe forse trovare il modo di integrarsi negli organismi viventi, incluso potenzialmente il carbonio.

E quando si tratta di altri luoghi nello spazio, come la luna di Saturno Titano o pianeti in orbita attorno ad altre stelle, non possiamo certo escludere la possibilità di vita basata sul silicio.

Per trovarla, dobbiamo in qualche modo pensare fuori dalla scatola della biologia terrestre e trovare il modo di riconoscere forme di vita che sono fondamentalmente diverse dalla forma a base di carbonio. Ci sono moltissimi esperimenti che testano queste biochimiche alternative, come quello della Caltech.

Indipendentemente dalla convinzione di molti che la vita esista in altre parti dell’universo, non abbiamo alcuna prova di ciò. Quindi è importante considerare tutta la vita come preziosa, indipendentemente dalle sue dimensioni, quantità o ubicazione. La Terra sostiene l’unica vita conosciuta nell’universo. Quindi non importa quale forma di vita possa assumere altrove nel sistema solare o nell’universo, dobbiamo assicurarci di proteggerla da contaminazioni dannose, sia che si tratti di vita terrestre o di forme di vita aliene.

Quindi gli alieni potrebbero essere tra noi?

Non credo che siamo stati visitati da una forma di vita con la tecnologia per viaggiare attraverso le vaste distanze dello spazio. Ma abbiamo le prove che le molecole di carbonio che formano la vita sono arrivate sulla Terra su meteoriti, quindi le prove non escludono certamente la stessa possibilità per forme di vita più sconosciute.

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