Le esplosioni di gas vulcanici probabilmente non sono la causa della morte dei dinosauri


Le eruzioni del Deccan Traps hanno ricoperto di lava gran parte delle montagne del Ghats occidentale dell’India (nella foto) circa 66 milioni di anni fa. Ma i gas tossici emessi dalle eruzioni, secondo nuove ricerche, probabilmente non sono stati quelli che hanno ucciso i dinosauri.

Una nuova linea temporale scagiona le eruzioni del Deccan Traps in un’estinzione di massa avvenuta 66 milioni di anni fa.


Le massicce esplosioni di gas emesse dai vulcani circa 66 milioni di anni fa , secondo nuove ricerche, probabilmente non avrebbero potuto causare l’evento di estinzione di massa che ha segnato la fine di tutti i dinosauri non aviari.

I dati sulle temperature antiche, combinati con le simulazioni dello spostamento del ciclo del carbonio nell’oceano, supportano l’ipotesi che l’impatto di un gigantesco asteroide – non i gas tossici emessi dall’eruzione del Deccan Traps – sia stato il principale responsabile della morte, i ricercatori lo riportano su Science.

Circa tre quarti delle specie vegetali e animali della Terra sono state uccise durante l’evento dell’estinzione alla fine del Cretaceo. I depositi di sedimenti legati all’impatto del gigantesco asteroide, che ha colpito Chicxulub in quella che oggi è la penisola dello Yucatan in Messico, formano uno strato conosciuto come il confine “KPg”. Questo confine segna il passaggio dal Cretaceo al periodo Paleogene, e implica l’impatto dell’asteroide nell’evento di estinzione.

Ma anche le eruzioni del Deccan Traps, che hanno sprigionato ben 500.000 chilometri cubi di lava su gran parte dell’India occidentale, si sono verificate nel giro di un milione di anni dall’estinzione. Sussurrare il vero assassino è stata una sfida, perché la tempistica precisa delle eruzioni del Deccan Traps è stata per molto tempo incerta. In precedenza gli scienziati si sono concentrati sulla datazione delle rocce – o cristalli di zirconio incastrati in strati di cenere tra le colate di lava, o su affioramenti della lava stessa. Questi sforzi hanno portato ad una serie di date diverse per le eruzioni, alcune prima e altre dopo l’estinzione.

I nuclei marini profondi raccolti al largo delle coste di Terranova nel 2012 comprendono sedimenti risalenti a poco prima, durante e dopo l’evento dell’estinzione di massa del Cretaceo-Paleogene 66 milioni di anni fa. I ricercatori hanno utilizzato i dati di questi nuclei per aiutare a stabilire il momento in cui l’anidride carbonica e altri gas sono stati rilasciati dal vulcanismo Deccan Traps. I dati suggeriscono che le eruzioni del Deccan Traps probabilmente non sono state il principale responsabile dell’evento di estinzione.

Inoltre, il vero killer dei dinosauri non sarebbe stata la lava, ma i gas vulcanici: l’anidride carbonica che riscalda il pianeta o l’anidride solforosa che acidifica gli oceani. “È il degassamento che è importante, ma è davvero difficile da stabilire”, dice Pincelli Hull, un paleoceanografo dell’Università di Yale.

Improvvise, enormi raffiche di CO2 e di anidride solforosa hanno un potere climalterante – e potrebbero essere state causate dall’impatto dell’asteroide o dalle eruzioni. Quindi, individuare i tempi di degassamento delle trappole di Deccan potrebbe aiutare a risolvere il dibattito di lunga data.

Hull e i suoi colleghi si sono rivolti alle registrazioni di temperatura conservate nei nuclei di sedimenti del fondo dell’oceano, e hanno creato una linea temporale di cambiamenti di temperatura globale che si estendeva per diverse centinaia di migliaia di anni prima, durante e dopo l’evento dell’estinzione.

I ricercatori hanno poi esaminato cinque diversi scenari per quando le trappole di Deccan potrebbero essere esplose, e li hanno confrontati con i dati di temperatura noti.

Solo due degli scenari corrispondono ai dati di temperatura osservati, trovati dal team di Hull, e nessuno dei due scenari può aver causato l’estinzione. In uno scenario, la maggior parte delle eruzioni si è verificata diverse centinaia di migliaia di anni prima del KPg, causando un’ondata di intenso riscaldamento che è stata superata molto prima dell’effettiva estinzione. Nel secondo scenario, metà delle eruzioni si sono verificate prima del KPg e metà dopo. Ma i dati sulla temperatura suggeriscono che qualsiasi impatto climatico immediatamente dopo il KPg sarebbe stato in gran parte attenuato dagli spostamenti del ciclo del carbonio nell’oceano.

Questi spostamenti sono legati al plancton calcareo, minuscole creature galleggianti che costruiscono gusci di carbonato. Il plancton è sorto durante l’era mesozoica, ma è diventato particolarmente abbondante quando il Cretaceo è iniziato circa 145 milioni di anni fa. Erano così onnipresenti, infatti, che il loro ciclo di vita – costruendo le loro conchiglie con il carbonato di calcio disciolto nell’acqua di mare, per poi morire e sprofondare nel fondo marino – ha profondamente alterato il ciclo del carbonio dell’oceano durante il Cretaceo. Le conchiglie che affondano erano responsabili di ben la metà del trasferimento globale di carbonio dall’oceano di superficie alle profondità marine durante il Cretaceo, mantenendo attivo il ciclo del carbonio.

Il plancton calcareo (a sinistra), creature marine che costruiscono conchiglie di carbonato di calcio, è diventato abbondante durante il periodo cretaceo tra i 150 milioni e i 66 milioni di anni fa. L’estinzione di massa al KPg, il confine tra il Cretaceo e il Paleogene, ha quasi spazzato via i costruttori di conchiglie (visto a destra in un nucleo di sedimenti che attraversa l’evento dell’estinzione, come sedimento bianco e gessoso durante le transizioni del Cretaceo verso i sedimenti marroni del Paleogene). Senza quei calcificanti per estrarre il carbonato di calcio acido tampone dall’acqua di mare, gli oceani possono aver assorbito grandi quantità di anidride carbonica acida gassosa emessa dai Deccan Traps nell’immediato periodo successivo all’estinzione. Tale assorbimento potrebbe aver attenuato l’effetto termico delle emissioni vulcaniche.

Ma l’estinzione del KPg ha spazzato via quasi tutto il plancton, quindi il carbonato di calcio disciolto è rimasto dove si trovava nelle acque oceaniche di superficie. Il carbonato di calcio è anche un potente tampone contro l’acidificazione, che avviene quando l’oceano assorbe la CO2 in eccesso dall’atmosfera. Quindi, anche se il secondo scenario spiega il die-off, e i vulcani hanno emesso più CO2 dopo l’estinzione, gli oceani probabilmente ne hanno neutralizzato molta, mutando il suo effetto sulle temperature globali.

In altre parole, dice Hull, “l’estinzione di massa ha colpito così tanto gli ecosistemi globali che ha nascosto il degassamento“.

Il nuovo studio “ha usato metodi davvero unici per cercare di rispondere a questa domanda” su cosa ha causato l’evento dell’estinzione di massa, dice Courtney Sprain, un geoscienziato dell’Università della Florida a Gainesville. “Le loro conclusioni sulla tempistica del degassamento hanno un senso”.

Ciò non significa necessariamente che le precedenti date geochimiche determinate per le colate di lava del Deccan Traps non fossero corrette, nota Sprain. Gli stessi progressi tecnologici che hanno reso possibile la datazione ad alta precisione del Deccan Traps sono stati anche responsabili nel rivelare che potrebbe esserci stato un ritardo tra le colate di lava e il degassamento, dice.

Capire perché potrebbe esserci stata una differenza di tempo tra le colate di lava e le esplosioni di gas è un’area di ricerca attiva in vulcanologia, dice l’autrice. “Ci sono ancora molte domande su come un sistema vulcanico erutta”.

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