Uno studio sugli elefanti giganti europei a zanna diritta estinti 800 mila anni fa


L’aspetto dell’elefante europeo estinto a zanna diritta Paleoloxodon antiquus in vista laterale e frontale, sulla base di resti scoperti dal sito Neumark-Nord 1 in Sassonia-Anhalt, Germania.

Circa 800.000 anni fa, il gigantesco elefante Paleoloxodon, un elefante dalla zanna dritta, emigrò dall’Africa e si diffuse in Europa e in Asia.

Si è diviso in molte specie, con tipi distinti in Giappone, Asia centrale ed Europa – anche alcune forme nane grandi come un piccolo asino in alcune isole del Mediterraneo.

In un nuovo studio condotto da scienziati in Spagna, Italia e Regno Unito, tra cui lo studente di dottorato dell’Università di Bristol Hanwen Zhang, pubblicato sulla rivista Quaternary Science Reviews, è stato portato un certo ordine nella nostra comprensione di tutte queste specie.

La caratteristica più intrigante dell’elefante dalla zanna dritta, a parte le sue dimensioni assolutamente enormi, è la massiccia cresta a forma di fascia sul tetto del cranio che sporge lungo la fronte. Quando il celebre geologo scozzese vittoriano Hugh Falconer studiò il primo cranio fossile di Paleoloxodon trovato in India, osservò che la testa sembrava “costruita in modo grottesco”.

Per lungo tempo, i paleontologi hanno pensato che la specie europea, il Paleoloxodon antiquus, avesse una cresta del tetto del cranio piuttosto slanciata; mentre la specie indiana Paleoloxodon namadicus, è caratterizzata da una cresta cranica estremamente robusta che si estende vicino alla base della proboscide dalla sommità del cranio.

Ma alcuni crani di Paleoloxodon, trovati in Italia e in Germania, con quasi la stessa cresta cranica esagerata della forma indiana, hanno indotto alcuni esperti a sospettare che si trattasse di un’unica specie.

Hanwen Zhang, che ha sede nella Scuola di Scienze della Terra di Bristol, ha detto: “Proprio come gli elefanti moderni, il Paleoloxodon ha avuto sei serie di denti nella sua vita. Questo significa che possiamo dire con sicurezza l’età di ogni individuo guardando i suoi denti fossilizzati.

“Quando abbiamo guardato una serie di crani provenienti dall’Italia, dalla Germania e dall’India, abbiamo trovato un modello coerente: la cresta del cranio si è sviluppata da molto piccola, non sporgente oltre la fronte nei giovani, ad essere più grande e più sporgente nei giovani adulti, diventando alla fine molto corpulenta negli adulti anziani”.

L’autore principale dello studio, Asier Larramendi, un ricercatore indipendente spagnolo, ha aggiunto: “Mentre prendevo varie misure del cranio e delle ossa degli arti per questi incredibili elefanti preistorici, è diventato chiaro che i Paleoloxodon indiani formano un gruppo distinto da quelli europei; anche nei crani europei con creste abbastanza pronunciate, il tetto del cranio non si ispessisce mai come negli esemplari indiani.

“Questo ci dice che una volta avevamo due specie separate di questi enormi elefanti in Europa e in India.

“Oltre alla cresta funky del tetto del cranio, anche la testa dell’elefante con la zanna dritta è notevole per essere enorme, la più grande di qualsiasi elefante di sempre, circa 140 cm dalla cima del tetto del cranio alla base delle guaine delle zanne!

“Pertanto, la cresta del cranio si è probabilmente evoluta per fornire ulteriori aree di attacco per i muscoli del collo in più, in modo che l’animale non cadesse sulla testa”.

Hanwen Zhang ha detto: “Arrivati alla base del problema antiquus/namadicus, è poi diventato evidente che altri materiali fossili del cranio trovati in Asia e in Africa orientale rappresentano specie distinte, forse più evolutive e conservative, di Paleoloxodon.

“Anche negli adulti completamente maturi con l’ultima serie di denti al loro posto, la cresta del tetto del cranio rimane relativamente poco pronunciata. Questo è il caso del più antico Paleoloxodon dell’Africa, alcune specie asiatiche hanno mantenuto questa condizione”.

Fonte