Trovata una gomma vegetale fossile di 110 milioni di anni


Condotti di gomma di colore arancione (frecce) nel tessuto fogliare marrone della Welwitschiophyllum brasiliense della Formazione del Crato, Brasile.

Paleontologi in Brasile hanno trovato sottili strisce di gomma fossile all’interno di foglie fossilizzate della pianta estinta Welwitschiophyllum brasiliense datata 110 milioni di anni (periodo cretaceo). La scoperta della gomma vegetale fossile è insolita per la sua solubilità in acqua.


Un’ampia varietà di piante produce essudati fluidi, ad esempio resine e gomme, con ogni gruppo che si differenzia per le definizioni chimiche.

A causa della somiglianza nell’aspetto fisico è fondamentale distinguere gli essudati basati sulla chimica, ad esempio le gomme e le resine sono visivamente simili, con il risultato che questi termini vengono utilizzati in modo intercambiabile.

Tuttavia, le loro definizioni chimiche sono molto diverse; le resine sono composte da terpenoidi lipido-solubili, mentre le gomme sono polisaccaridi complessi, altamente ramificati e solubili in acqua.

I ruoli principali delle resine sono di rispondere alle ferite, come difesa contro gli agenti patogeni e per dissuadere l’erbivoro dagli insetti e da altri organismi.

La gomma è coinvolta nella conservazione degli alimenti, nel supporto strutturale e anche per la sigillatura delle ferite, ma non vi è un ruolo comune tra le specie.

Un’ulteriore confusione nasce dal fatto che alcune piante, ad esempio le specie Boswellia e Commiphora, producono anche essudati con una miscela di polisaccaridi e componenti di resina (rispettivamente la resina della gomma, la mirra e l’incenso).

Finora nelle registrazioni fossili si sono conservati solo la resina vegetale fossilizzata (ambra) e i filamenti di lattice.

Mentre la fossilizzazione degli essudati fluidi potrebbe sembrare improbabile, la fossilizzazione della resina è relativamente comune, e si estende indietro di circa 320 milioni di anni fino al periodo carbonifero, ma le gomme chimicamente confermate non sono mai state segnalate.

“La nostra scoperta capovolge il presupposto di base che le gomme vegetali non possono essere conservate nei documenti fossili”, ha detto l’autrice principale Dr. Emily Roberts, una ricercatrice della Scuola di Ambiente, Geografia e Geoscienze dell’Università di Portsmouth e del Dipartimento di Paleontologia dell’Università di Vienna.

“Ci ha aperto gli occhi sul fatto che anche altri prodotti chimici vegetali possono essere conservati – non possiamo più limitarci a fare supposizioni. Quando abbiamo testato la gomma per la prima volta mi sono stupito che stessimo confermando qualcosa che si pensava fosse impossibile – questo dimostra solo che le piante fossili possono sorprenderci”.

Foglie fossilizzate di Welwitschiophyllum brasiliense della Formazione Crato, Brasile. Barra di scala – 3 mm.

Utilizzando la spettroscopia a infrarossi trasformata di Fourier (FTIR) e la spettroscopia a riflettanza totale attenuata (ATR), il Dr. Roberts e colleghi hanno analizzato la sostanza color ambra all’interno delle foglie di Welwitschiophyllum brasiliense della Crato Formation, Brasile.

Lo spettro chimico di questa sostanza era chiaramente diverso da quello dell’ambra e delle resine, ma assomigliava agli spettri della gomma vegetale.

La Welwitschiophyllum brasiliense è considerata un parente della Welwitschia mirabilis, una delle piante più antiche ed enigmatiche esistenti.

Oggi la Welwitschia mirabilis si trova solo nel deserto della Namibia e nell’Angola meridionale e ha una gomma confermata chimicamente sia nel cono che nei condotti abassiali all’interno delle foglie.

“Le nostre scoperte confermano che la pianta della Welwitschia mirabilis trovata oggi in Africa produce una gomma simile a una pianta che cresceva 110 milioni di anni fa in Brasile”, ha detto il coautore professor David Martill, anche lui della Scuola di Geografia e Geoscienze Ambientali dell’Università di Portsmouth.

“Welwitschia mirabilis è uno dei sopravvissuti della vita, che prospera in uno degli ambienti più duri della terra da oltre 120 milioni di anni”.

“Questa scoperta è estremamente emozionante, soprattutto se inserita nel contesto di questi due continenti dell’Africa e del Sud America, essendo uno solo durante il periodo cretaceo”.

I risultati sono stati pubblicati sulla rivista Scientific Reports.

 

Fonte