Una rete di comunità dell’età della pietra di tutta l’Africa meridionale è stata creata circa 33.000 anni fa, utilizzando perline di conchiglie di struzzo


Un ciuffo d’erba cresceva su un affioramento di scisto 33.000 anni fa. Uno struzzo brucò l’erba, e gli atomi prelevati dall’argilla friabile e trasportati nell’erba diventarono parte del guscio d’uovo che lo struzzo depose.


Un membro di un gruppo di cacciatori-raccoglitori che viveva nel deserto di Karoo, in Africa meridionale, trovò l’uovo. Lo mangiò e ruppe il guscio in decine di pezzi. Praticando un foro, strinse i frammenti su un pezzo di tendine e li infilò in un cordone di perline.

Regalò gli ornamenti agli amici che vivevano a est, dove le piogge erano più abbondanti, per riaffermare quelle importanti relazioni. Loro, a loro volta, fecero lo stesso, fino a quando le perle finirono con gruppi lontani che vivevano in alto sulle montagne orientali.

Trentatremila anni dopo, un ricercatore dell’Università del Michigan trova le perle in quello che oggi è il Lesotho e, misurando gli atomi nelle perle, fornisce nuove prove di dove queste perle sono state prodotte, e per quanto tempo i cacciatori-raccoglitori le hanno usate come una sorta di moneta sociale.

In uno studio pubblicato negli Atti dell’Accademia Nazionale delle Scienze, l’archeologo del paleolitico dell’U-M Brian Stewart e i suoi colleghi stabiliscono che la pratica dello scambio di questi ornamenti su lunghe distanze si estende per un periodo di tempo molto più lungo di quanto si pensasse.

“Gli esseri umani sono solo animali stravaganti e sociali, e questo risale a queste forze profonde che hanno selezionato per massimizzare le informazioni, informazioni che sarebbero state utili per vivere in una società di cacciatori-raccoglitori 30.000 anni fa e anche prima”, ha detto Stewart, assistente professore di antropologia e assistente curatore del Museo di Archeologia Antropologica dell’U-M.

“Le perle di guscio d’uovo di struzzo e i gioielli che ne sono stati ricavati si sono comportati fondamentalmente come le versioni dell’età della pietra di Facebook o di Twitter “mi piace”, affermando contemporaneamente le connessioni per lo scambio di partner e avvisando gli altri sullo stato di quelle relazioni”.

Il Lesotho è un piccolo paese di catene montuose e fiumi. Ha la più alta altitudine media del continente e sarebbe stato un luogo formidabile per i cacciatori-raccoglitori, dice Stewart. Ma l’acqua dolce che scorre attraverso il paese e le cinture di risorse, stratificate dall’altitudine della regione, hanno fornito protezione contro le oscillazioni del clima per coloro che vi abitavano, già 85.000 anni fa.

Una rete di comunità dell’età della pietra di tutta l’Africa meridionale è stata creata circa 33.000 anni fa, utilizzando perline di conchiglie di struzzo.

Gli antropologi sanno da tempo che i cacciatori-raccoglitori contemporanei usano perline di guscio d’uovo di struzzo per stabilire rapporti con gli altri. In Lesotho, gli archeologi hanno iniziato a trovare piccoli ornamenti fatti di guscio d’uovo di struzzo. Ma gli struzzi in genere non vivono in quell’ambiente e gli archeologi non hanno trovato prove che questi ornamenti siano stati realizzati in quella regione: nessun frammento di guscio d’uovo non lavorato o perline in varie fasi della produzione.

Così, quando gli archeologi hanno iniziato a scoprire perle di guscio d’uovo senza prove di produzione, hanno sospettato che le perle fossero arrivate in Lesotho attraverso queste reti di scambio. Il test delle perle con l’analisi degli isotopi di stronzio permetterebbe agli archeologi di individuare il luogo in cui sono state prodotte.

Lo stronzio87 è l’isotopo figlio dell’elemento radioattivo rubidio-87. Quando il rubidio-87 decade, produce lo stronzio87. Le rocce più vecchie come il granito e lo gneiss hanno più stronzio rispetto a quelle più giovani come il basalto. Quando gli animali si nutrono di un paesaggio, questi isotopi di stronzio vengono incorporati nei loro tessuti.

Il Lesotho è all’incirca al centro di una formazione geologica a forma di toroide chiamata Supergruppo Karoo. Il centro montuoso del supergruppo è formato da basalto, creato da eruzioni vulcaniche relativamente recenti che hanno formato gli altipiani del Lesotho. Il Lesotho è circondato da fasce di rocce sedimentarie molto più antiche. L’anello più esterno della formazione si trova tra i 325 e i 1.000 chilometri di distanza dai siti del Lesotho.

Per valutare dove sono state prodotte le perle di guscio d’uovo di struzzo, il team di ricerca ha stabilito una linea di base di rapporti di isotopi di stronzio – cioè quanto stronzio è disponibile in un dato luogo – utilizzando campioni di vegetazione e di terreno, nonché campioni di smalto di denti di roditori moderni provenienti da esemplari di museo raccolti in tutto il Lesotho e nelle aree circostanti.

Secondo le loro analisi, quasi l’80% delle perle che i ricercatori hanno trovato in Lesotho non può essere stato originato da struzzi che vivevano vicino a dove le perle sono state trovate nell’altopiano del Lesotho.

“Questi ornamenti provenivano costantemente da distanze molto lunghe”, ha detto Stewart. “La perla più antica del nostro campione aveva il terzo valore più alto di isotopi di stronzio, quindi è anche una delle più esotiche”.

Stewart ha scoperto che alcune perle non potevano provenire da meno di 325 chilometri dal Lesotho, e potrebbero essere state fatte fino a 1.000 chilometri di distanza. Le sue scoperte stabiliscono anche che queste perle sono state scambiate durante un periodo di sconvolgimenti climatici, circa 59-25 mila anni fa. L’uso di queste perline per stabilire relazioni tra gruppi di cacciatori-raccoglitori ha garantito a un gruppo l’accesso alle risorse di un altro gruppo quando il tempo di una regione ha preso una brutta piega.

“Quello che è successo 50.000 anni fa è stato che il clima stava attraversando enormi oscillazioni, quindi potrebbe non essere una coincidenza che sia esattamente il momento in cui arriva questa tecnologia”, ha detto Stewart. “Queste reti di scambio potrebbero essere utilizzate per informazioni sulle risorse, sulla condizione dei paesaggi, degli animali, degli alimenti per piante, delle altre persone e forse dei partner del matrimonio”.

Stewart dice che mentre gli archeologi hanno da tempo accettato che questi oggetti di scambio legano le persone sui paesaggi del Kalahari etnografico, ora hanno la prova inconfutabile che queste perline sono state scambiate su enormi distanze non solo in passato, ma per un lungo periodo di tempo. Questo studio mette un altro tassello nel puzzle di come abbiamo prosperato più a lungo di tutti gli altri esseri umani e perché siamo diventati la specie dominante del globo.

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