Il Buio, non il freddo, il probabile responsabile dell’estinzione dei dinosauri


Circa 66 milioni di anni fa un asteroide si schiantò contro la penisola dello Yucatan. Nuove ricerche mostrano che l’oscurità, non il freddo, ha probabilmente causato un’estinzione di massa dopo l’impatto.

Nuove ricerche hanno scoperto che la fuliggine proveniente dagli incendi globali innescati dall’impatto di un asteroide avrebbe potuto bloccare la luce solare abbastanza a lungo da provocare l’estinzione di massa che ha ucciso la maggior parte delle forme di vita sulla Terra, compresi i dinosauri, 66 milioni di anni fa.


L’evento dell’estinzione del Cretaceo-Paleogene ha spazzato via circa il 75 per cento di tutte le specie viventi della Terra. L’impatto di un asteroide sulla punta della penisola dello Yucatán in Messico ha causato un periodo di freddo e buio prolungato, chiamato inverno da impatto, che probabilmente ha alimentato gran parte dell’estinzione di massa. Ma gli scienziati hanno avuto difficoltà a capire i dettagli dell’impatto invernale e quale sia stato l’esatto meccanismo che ha ucciso la vita sulla Terra.

Un nuovo studio sulla rivista AGU Geophysical Research Letters simula i contributi dello zolfo, della polvere e delle emissioni di fuliggine dell’impatto all’estrema oscurità e al freddo dell’inverno da impatto.

I risultati mostrano che il freddo sarebbe stato forte ma probabilmente non abbastanza devastante da provocare un’estinzione di massa. Tuttavia, secondo lo studio, le emissioni di fuliggine degli incendi boschivi globali hanno oscurato il cielo abbastanza da uccidere i fotosintetizzatori alla base della rete alimentare per oltre un anno.

“Questa luce molto flebile sembra essere un segnale davvero grande che sarebbe potenzialmente devastante per la vita”, ha detto Clay Tabor, un geoscienziato dell’Università del Connecticut e autore principale del nuovo studio. “Sembra che queste condizioni di scarsa luminosità siano una probabile spiegazione per gran parte dell’estinzione”.

I risultati aiutano gli scienziati a comprendere meglio questa intrigante estinzione di massa che alla fine ha aperto la strada all’evoluzione dell’uomo e degli altri mammiferi. Ma lo studio fornisce anche un’idea di cosa potrebbe accadere in uno scenario di inverno nucleare.

“Il principale motore di un inverno nucleare è in realtà la fuliggine in una situazione di tipo simile”, ha detto Tabor. “Ciò che mette davvero in evidenza è quanto la fuliggine possa avere un impatto potenziale sul sistema climatico”.

L’impatto e l’estinzione

L’impatto dell’asteroide Chicxulub ha sprigionato nubi di ejecta nell’atmosfera superiore che poi sono tornate a piovere sulla Terra. Le particelle di ritorno avrebbero avuto energia sufficiente per far scoppiare sulla superficie della Terra gli incendi boschivi globali. La fuliggine degli incendi, insieme ai composti di zolfo e alla polvere, ha bloccato la luce del sole, causando un inverno d’impatto che è durato diversi anni. La ricerca precedente stima che la temperatura media globale sia scesa di almeno 26 gradi Celsius.

Gli scienziati sanno che l’estremo buio e il freddo furono devastanti per la vita sulla Terra, ma stanno ancora cercando di capire quale componente fosse più dannosa per la vita e se la fuliggine, il solfato o le particelle di polvere fossero più dannose per il clima.

Nel nuovo studio, Tabor e i suoi colleghi hanno utilizzato un sofisticato modello climatico per simulare gli effetti climatici di fuliggine, solfati e polvere dell’impatto.

I loro risultati suggeriscono che le emissioni di fuliggine degli incendi globali hanno assorbito la maggior parte della luce solare per il periodo di tempo più lungo. Il modello ha mostrato che le particelle di fuliggine erano così brave ad assorbire la luce solare che i livelli di fotosintesi sono scesi al di sotto dell’uno per cento del normale per oltre un anno.

“Sulla base delle proprietà della fuliggine e della sua capacità di assorbire efficacemente la luce solare in entrata, ha fatto un ottimo lavoro nel bloccare la luce solare dal raggiungere la superficie”, ha detto Tabor. “In confronto alla polvere, che non è rimasta nell’atmosfera per quasi tutto il tempo, e allo zolfo, che non ha bloccato la luce, la fuliggine ha potuto effettivamente bloccare quasi tutta la luce dal raggiungere la superficie per almeno un anno”.

Un rifugio per la vita

L’oscurità sarebbe stata devastante per i fotosintetizzatori e potrebbe spiegare l’estinzione di massa attraverso il crollo della rete alimentare, secondo i ricercatori. Tutta la vita sulla Terra dipende dai fotosintetizzatori come le piante e le alghe che raccolgono energia dalla luce del sole.

È interessante notare che, secondo lo studio, l’abbassamento della temperatura probabilmente non è stato così inquietante per la vita come l’oscurità.

“È interessante che nel loro modello, la fuliggine non causa necessariamente un raffreddamento molto maggiore rispetto ad altri tipi di particelle di aerosol prodotte dall’impatto, ma la fuliggine fa sì che la luce solare superficiale diminuisca molto di più”, ha detto Manoj Joshi, professore di dinamica del clima all’Università dell’East Anglia nel Regno Unito, che non era collegato al nuovo studio.

In regioni come le alte latitudini, i risultati suggeriscono che gli oceani non si sono raffreddati significativamente più di quanto non facciano durante un normale ciclo delle stagioni.

“Anche se l’oceano si raffredda di una quantità decente, non si raffredda così tanto ovunque, in particolare nelle regioni ad alta latitudine”, ha detto Tabor. “Rispetto ai quasi due anni senza attività fotosintetica da fuliggine, sembra essere un’importanza secondaria”.

Di conseguenza, le regioni costiere ad alta latitudine potrebbero essere state rifugi per la vita nei mesi successivi all’impatto. Le piante e gli animali che vivono nell’Artico o nell’Antartico sono già abituati a grandi sbalzi di temperatura, al freddo estremo e alla scarsa luminosità, quindi potrebbero aver avuto maggiori possibilità di sopravvivere all’inverno dell’impatto, secondo i ricercatori.

Fonte

Un pensiero su “Il Buio, non il freddo, il probabile responsabile dell’estinzione dei dinosauri

  1. L’impatto fu devastante e fin qui tutti sono d’accordo, per l’estinzione ci sono molte teorie; dal buio, al freddo, ecc. ma nessuno ha mai detto che potrebbe aver fatto morire ogni specie animale per la naturale mancanza di cibo, visto che lo stesso clima con l’impatto si estingue, alberi, erba e tutto quello che cresceva scomparve e per un lunghissimo tempo non crebbe più. quindi gli erbivori morirono tutti e di conseguenza i carnivori li seguirono subito dopo. Solo gli insetti e piccoli animaletti furono risparmiati per il loro scarso bisogno di nutrimento alimentare. Secondo me è questa la vera teoria della scomparsa dei dinosauri.

    "Mi piace"

I commenti sono chiusi.