Le tracce di un’antica foresta pluviale in Antartide indicano un mondo preistorico più caldo


Illustrazione della foresta pluviale antartica.

I ricercatori hanno trovato le prove di foreste pluviali vicino al Polo Sud 90 milioni di anni fa, suggerendo che il clima a quel tempo era eccezionalmente caldo.


Un team del Regno Unito e della Germania ha scoperto il suolo delle foreste del Cretaceo nel raggio di 900 km dal Polo Sud. La loro analisi delle radici, del polline e delle spore conservate mostra che il mondo a quel tempo era molto più caldo di quanto si pensasse.

La scoperta e l’analisi sono state effettuate da un team internazionale di ricercatori guidati da geologi dell’Alfred Wegener Institute Helmholtz Centre for Polar and Marine Research in Germania e da ricercatori dell’Imperial College di Londra. I loro risultati sono pubblicati oggi su Nature.

La professoressa coautrice Tina van de Flierdt, del Dipartimento di Scienze della Terra e Ingegneria dell’Imperial, ha dichiarato:

“La conservazione di questa foresta di 90 milioni di anni è eccezionale, ma ancora più sorprendente è il mondo che rivela. Anche durante i mesi di oscurità, le foreste pluviali temperate e paludose sono riuscite a crescere vicino al Polo Sud, rivelando un clima ancora più caldo di quanto ci aspettassimo”.

Il lavoro suggerisce anche che i livelli di anidride carbonica (CO2) nell’atmosfera erano più alti del previsto durante il periodo mediocretaceo, 115-80 milioni di anni fa, sfidando i modelli climatici di quel periodo.

La metà del Cretaceo è stato il periodo di massimo splendore dei dinosauri, ma è stato anche il periodo più caldo degli ultimi 140 milioni di anni, con temperature ai tropici fino a 35 gradi Celsius e il livello del mare più alto di 170 metri rispetto ad oggi.

Tuttavia, fino ad esso si sapeva poco dell’ambiente a sud del Circolo Polare Antartico. Ora, i ricercatori hanno scoperto prove di una foresta pluviale temperata nella regione, come si troverebbe oggi in Nuova Zelanda. Questo nonostante una notte polare di quattro mesi, il che significa che per un terzo di ogni anno non c’era affatto la luce del sole che dava vita.

La presenza della foresta suggerisce che le temperature medie si aggirassero intorno ai 12 gradi Celsius e che all’epoca era improbabile che al Polo Sud ci fosse una calotta di ghiaccio.

La mappa del sito di trivellazione e di come raggiungere i continenti è stata predisposta 90 milioni di anni fa.

Le prove della foresta antartica provengono da un nucleo di sedimenti scavati nei fondali marini vicino all’isola di Pine Island e ai ghiacciai di Thwaites nell’Antartide occidentale. Una sezione del nucleo, che in origine si sarebbe depositato sulla terraferma, ha attirato l’attenzione dei ricercatori con il suo strano colore.

Il team ha analizzato la sezione del nucleo e ha scoperto una fitta rete di radici fossili, così ben conservata da poter riconoscere le singole strutture cellulari. Il campione conteneva anche innumerevoli tracce di polline e spore di piante, tra cui i primi resti di piante da fiore mai trovati a queste alte latitudini antartiche.

Per ricostruire l’ambiente di questa foresta preservata, il team ha valutato le condizioni climatiche in cui vivono i moderni discendenti delle piante e ha analizzato gli indicatori di temperatura e di precipitazione all’interno del campione.

Hanno trovato che la temperatura media annuale dell’aria era di circa 12 gradi Celsius; circa due gradi più calda rispetto alla temperatura media della Germania di oggi. Le temperature medie estive si aggiravano intorno ai 19 gradi Celsius; la temperatura dell’acqua nei fiumi e nelle paludi raggiungeva i 20 gradi; e la quantità e l’intensità delle precipitazioni nell’Antartide occidentale erano simili a quelle del Galles di oggi.

Per ottenere queste condizioni, i ricercatori concludono che 90 milioni di anni fa il continente antartico era coperto da una fitta vegetazione, non c’erano masse di ghiaccio sulla scala di una calotta glaciale nella regione del Polo Sud, e la concentrazione di anidride carbonica nell’atmosfera era molto più alta di quanto precedentemente ipotizzato per il Cretaceo.

L’autore principale, il dottor Johann Klages, dell’Alfred Wegener Institute Helmholtz Centre for Polar and Marine Research, ha detto:

“Prima del nostro studio, l’ipotesi generale era che la concentrazione globale di anidride carbonica nel Cretaceo fosse di circa 1000 ppm. Ma nei nostri esperimenti basati su modelli, ci sono voluti livelli di concentrazione da 1120 a 1680 ppm per raggiungere le temperature medie di allora nell’Antartico”.

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