Mentre noi ci preoccupiamo (giustamente) del coronavirus, la Terra sta precipitando verso una catastrofe peggiore dell’estinzione dei dinosauri


In diversi momenti della storia del nostro pianeta, l’aumento delle quantità di anidride carbonica nell’atmosfera ha causato un estremo riscaldamento globale, spingendo la maggior parte delle specie sulla Terra ad estinguersi.


In passato, questi eventi sono stati innescati da enormi eruzioni vulcaniche o dall’impatto di un asteroide. Ora, la Terra si sta dirigendo verso un’altra estinzione di massa – e la colpa è dell’attività umana.

Le ricerche suggeriscono che l’attuale tasso di crescita delle emissioni di anidride carbonica è più veloce di quelli che hanno innescato due precedenti estinzioni di massa, compreso l’evento che ha spazzato via i dinosauri.

Lo sguardo del mondo può essere focalizzato su COVID-19 in questo momento. Ma i rischi per la natura derivanti dal riscaldamento globale causato dall’uomo – e l’imperativo di agire subito – sono chiari.

Molte specie possono adattarsi a cambiamenti ambientali lenti, o anche moderati. Ma la storia della Terra dimostra che i cambiamenti climatici estremi possono causare l’estinzione di molte specie.

Per esempio, circa 66 milioni di anni fa un asteroide colpì la Terra. Le successive rocce frantumate e gli incendi diffusi rilasciarono enormi quantità di anidride carbonica nel corso di circa 10.000 anni. Le temperature globali salirono, il livello del mare si innalzò e gli oceani divennero acidi. Circa l’80% delle specie, compresi i dinosauri, furono spazzate via.

E circa 55 milioni di anni fa, le temperature globali hanno registrato un nuovo picco, oltre 100.000 anni circa. La causa di questo evento, noto come Massimo Termico Paleoceno-Eocene, non è del tutto chiara. Una teoria, conosciuta come l’ipotesi del “rutto del metano”, ipotizza che una massiccia eruzione vulcanica abbia innescato il rilascio improvviso di metano dai sedimenti oceanici, rendendo gli oceani più acidi e uccidendo molte specie.

Quindi la vita sulla Terra è ora diretta verso lo stesso destino?

Prima dell’inizio dell’era industriale, alla fine del XVIII secolo, l’anidride carbonica nell’atmosfera era presente in circa 300 parti per milione. Questo significa che per ogni milione di molecole di gas nell’atmosfera, 300 erano anidride carbonica.

Nel febbraio di quest’anno, l’anidride carbonica atmosferica ha raggiunto le 414,1 parti per milione. Il livello totale dei gas a effetto serra – anidride carbonica, metano e protossido di azoto – ha raggiunto quasi 500 parti per milione di biossido di carbonio equivalente.

L’anidride carbonica si sta ora riversando nell’atmosfera al ritmo di due o tre parti per milione ogni anno.

Utilizzando le registrazioni del carbonio immagazzinato nei fossili e nella materia organica, è stato determinato che le attuali emissioni di carbonio costituiscono un evento estremo nella storia registrata della Terra.

La ricerca ha dimostrato che le emissioni annuali di anidride carbonica sono ora più veloci rispetto a dopo sia l’impatto degli asteroidi che hanno sradicato i dinosauri (circa 0,18 parti per milione di CO2 all’anno), sia il massimo termico di 55 milioni di anni fa (circa 0,11 parti per milione di CO2 all’anno).

La prossima estinzione di massa è già iniziata

Le attuali concentrazioni atmosferiche di anidride carbonica non sono ancora ai livelli di 55 milioni e 65 milioni di anni fa. Ma l’afflusso massiccio di anidride carbonica significa che il clima sta cambiando più velocemente di quanto molte specie vegetali e animali possano adattarsi.

Un importante rapporto delle Nazioni Unite pubblicato l’anno scorso ha messo in guardia circa un milione di specie animali e vegetali minacciate di estinzione. Il cambiamento climatico è stato elencato come uno dei cinque fattori chiave.

Il rapporto dice che le distribuzioni del 47% dei mammiferi terrestri non volanti, e quasi il 25% degli uccelli minacciati, potrebbero essere già stati influenzati negativamente dal cambiamento climatico.

Molti ricercatori temono che il sistema climatico si stia avvicinando a un punto critico – una soglia oltre la quale si verificheranno cambiamenti rapidi e irreversibili. Questo creerà una cascata di effetti devastanti.

Ci sono già segnali che indicano il raggiungimento di un punto di svolta. Ad esempio, l’aumento delle temperature artiche ha portato allo scioglimento dei ghiacci e ha indebolito il flusso dei getti artici, una potente banda di venti occidentali.

Questo permette all’aria calda che si muove verso nord di attraversare il confine polare, e ai fronti freddi emanati dai poli di penetrare a sud in Siberia, Europa e Canada.

Un cambiamento nelle zone climatiche sta anche causando l’espansione dei tropici e la migrazione verso i poli, a un ritmo di circa 56-111 chilometri per decennio. Anche le tracce dei cicloni tropicali ed extra-tropicali si stanno spostando verso i poli. L’Australia è molto vulnerabile a questo spostamento.

Un diagramma che mostra l’indebolimento del flusso del getto artico e i successivi movimenti di aria calda e fredda.

Una ricerca pubblicata nel 2016 ha dimostrato l’enorme impatto che gli esseri umani stanno avendo sul pianeta. Diceva che mentre la Terra avrebbe potuto entrare naturalmente nella prossima era glaciale tra circa 20.000 anni, il riscaldamento prodotto dall’anidride carbonica avrebbe provocato un periodo di condizioni super-tropicali, ritardando la prossima era glaciale a circa 50.000 anni da oggi.

Durante questo periodo, condizioni caotiche e tempestose e ad alta energia prevarrebbero su gran parte della Terra. La ricerca suggerisce che gli esseri umani probabilmente sopravviverebbero meglio nelle regioni sub-polari e nelle valli montane riparate, dove le condizioni più fredde permetterebbero alla flora e alla fauna di persistere.

La prossima estinzione di massa della Terra è evitabile, se le emissioni di anidride carbonica non saranno drasticamente ridotte e noi svilupperemo e utilizzeremo tecnologie per rimuovere l’anidride carbonica dall’atmosfera. Ma sulla traiettoria attuale, l’attività umana minaccia di rendere inabitabili ampie parti della Terra – una tragedia planetaria di nostra creazione.

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