Alla scoperta della dieta del fossile Theropithecus oswaldi trovato a Cueva Victoria in Spagna


Theropithecus oswaldi .

Uno studio pubblicato sul Journal of Human Evolution rivela per la prima volta la dieta del babbuino fossile Theropithecus oswaldi trovato a Cueva Victoria a Cartagena (Murcia, Spagna), l’unico sito in Europa con resti di questo primate le cui origini risalgono a quattro milioni di anni fa in Africa orientale.

Il nuovo studio analizza per la prima volta la dieta degli unici resti fossili di questo primate con l’analisi dei microindumenti dentali buccali. Secondo le conclusioni, il modello alimentare di questo cercopiteco – il più abbondante nei registri fossili del Pleistocene africano – sarebbe diverso da quello del babbuino Theropithecus gelada – la specie filogeneticamente più vicina che vive nei Monti Semien, nel nord dell’Etiopia, al momento attuale -, che di solito si nutre di erbe e steli.

Lo studio, condotto dai docenti Laura Martínez e Alejandro Pérez-Pérez, della Facoltà di Biologia dell’UB, conta sulla partecipazione di esperti della Facoltà di Scienze della Terra e della Facoltà di Psicologia dell’UB, nonché di membri dell’Università Autonoma di Barcellona, dell’Università di Alicante, del Museo di Preistoria e Paleontologia di Orce (Granada) e dell’Università George Washington (Stati Uniti).

Cueva Victoria: il lungo viaggio del babbuino africano Theropithecus oswaldi

Il genere Theropithecus si è diffuso nel deserto del Sahara, da est a nord e a sud del continente africano. Il suo lignaggio evolutivo, presente anche in alcune aree europee e asiatiche, ha raggiunto il suo limite di scomparsa circa 500.000 anni fa. Oggi sarebbe rappresentato solo dalla specie Theropithecus gelada, un babbuino che si nutre solo di piante e mostra un profilo ecologico più simile agli animali erbivori che ai primati.

Nel 1990, la campagna di scavi condotta dal paleontologo Josep Gibert ha trovato il primo fossile rimasto -un dente- di Theropithecus oswald. Questa grotta -un’antica miniera di manganese – è piena di resti fossili di un centinaio di specie di vertebrati ed è uno dei pochi siti europei del primo Pleistocene con resti di specie umane. Al di fuori del continente africano, le testimonianze fossili di questo babbuino sono scarse e i ricercatori hanno trovato altri resti solo a Ubeidiya (Israele) e Minzapur (India).

Le nuove prove fossili di T. oswaldi – che risalgono a 900.000 e 850.000 milioni di anni fa – sono state recuperate da un team guidato dai docenti Carles Ferràndez-Cañadell e Lluís Gibert, del Dipartimento di Mineralogia, Petrologia e Geologia Applicata della Facoltà di Scienze della Terra dell’UB. La presenza di questo cercopiteco africano nell’area sud-orientale della Penisola Iberica rafforza l’ipotesi dei modelli di dispersione animale che dal continente africano raggiungono l’Europa durante il Pleistocene attraverso lo stretto di Gibilterra.

Com’era la dieta dei babbuini fossili nel sud della penisola iberica?

L’analisi delle smagliature bucco-dentali prodotte a causa dell’assunzione di cibo rivelano che i campioni di T. oswaldi in Cueva Victoria aveva una dieta più abrasiva rispetto al Theropithecus gelada attuale, e più simile alla dieta di altri primati come mangabeys i(Cercocebus sp) e mandrylles (Mandrillys sphinx), che mangiano frutta e semi negli ecosistemi forestali e semi aperti”, nota Laura Martínez, docente presso il Dipartimento di Biologia Evolutiva, Ecologia e Scienze Ambientali della Facoltà di Biologia e prima autrice dello studio.

Altri recenti studi basati sull’osservazione di Theropithecus gelada nella zona di Guassa, in Etiopia, descrivono una dieta più diversificata, con rizomi e tuberi nella stagione più sfavorevole. “La differenza tra Theropithecus oswaldi e Theropithecus gelada – continua il ricercatore – dimostra che la specializzazione osservata nell’attuale babbuino potrebbe essere una specializzazione derivata che non esisteva nei fossili del suo lignaggio. Ciò potrebbe rispondere ad una regressione nella sua nicchia ecologica come adattamento ad ecosistemi antropicamente alterati o come risultato del cambiamento climatico”.

Lo studio pubblicato sul Journal of Human Evolution che analizza gli adattamenti dentari e cranici dei primati della tribù papionina come modello analogico all’evoluzione del lignaggio degli ominini – che condividevano uno spazio geografico comune in analoghe datazioni. Il nuovo studio sul micro abbigliamento dentale contava sull’appoggio del Ministero spagnolo per la Ricerca, lo Sviluppo e l’Innovazione, del Governo catalano e della Fondazione La Caixa.

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