Quanto sono grandi le gocce di pioggia di metano su Titano?


Le nuvole su Titano creano pioggia di metano, causando cambiamenti sulla superficie sottostante. L’immagine a sinistra mostra un’area vicino all’equatore della luna il 13 maggio 2007, mentre le altre due sono state scattate a 15 ore di distanza l’una dall’altra il 15 gennaio 2011. I punti luminosi delle ultime due foto sembrano essere nuvole basse al di sopra di dove la pioggia è caduta di recente.

Le gocce di pioggia di metano su Titano potrebbero crescere fino a raggiungere quasi un centimetro di diametro, quasi il doppio delle grandi gocce di pioggia sulla Terra (circa 6 millimetri). E, grazie all’atmosfera più spessa di Titano e alla minore gravità, cadrebbero molto più lentamente, circa 1,6 m/s, la velocità alla quale i fiocchi di neve cadono sulla Terra (rispetto ai tassi di precipitazioni terrestri fino a 30 ft/s 9 m/s). La velocità più lenta e le gocce più grandi renderebbero più facile vedere che le gocce di pioggia (su Titano e sulla Terra) tendono ad essere distorte e appiattite dall’atmosfera mentre cadono.

Una conseguenza della caduta lenta è che c’è più tempo per far evaporare le gocce di pioggia prima che raggiungano il suolo, quindi il fenomeno della virga, visto sui deserti della Terra, è probabilmente molto più comune su Titano. Tuttavia, sappiamo dalle osservazioni della navicella spaziale Cassini che la pioggia raggiunge occasionalmente la superficie di Titano. Le telecamere della Cassini hanno rivelato l’oscuramento della superficie sulla scia di alcuni dei più grandi scoppi di nubi – come la pioggia sulla Terra scurisce il terreno, tranne che su Titano la pioggia di metano bagna una superficie ricoperta di materiale idrocarburico solido, e ci vogliono settimane o mesi perché la superficie di Titano si asciughi di nuovo. Gli astronomi l’hanno visto solo poche volte in oltre 10 anni di osservazioni di Cassini, suggerendo che le piogge sono rare ma intense – un altro parallelo con i deserti terrestri.

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