Gli scienziati usano i raggi X per scrutare l’interno delle uova di dinosauro fossilizzate


Le uova di Massospondylus carinatus studiati.

Potenti raggi X all’European Synchrotron in Francia hanno permesso a un team internazionale di ricercatori di studiare alcuni degli embrioni di dinosauro più antichi e ben conservati del mondo e di ricostruirli in 3D.


Il conglomerato di sette uova di dinosauro subsferiche è stato recuperato dalla formazione Elliot del Golden Gate Highlands National Park in Sud Africa nel 1976. Due embrioni parzialmente esposti sono stati rapidamente identificati come dinosauri, rendendoli tra le più antiche uova ed embrioni di dinosauro conosciuti al mondo.

Le uova fossilizzate appartengono al Massospondylus carinatus, un dinosauro sauropodomorfo di 5 metri di lunghezza vissuto circa 200 milioni di anni fa (periodo giurassico).

“All’ESRF, un anello di elettroni lungo 844 metri che viaggia alla velocità della luce emette raggi X ad alta potenza che possono essere usati per scansionare la materia in modo non distruttivo, compresi i fossili”, hanno spiegato i paleontologi.

“Gli embrioni sono stati scansionati ad un livello di dettaglio senza precedenti – alla risoluzione di una singola cellula ossea”.

Con questi dati in mano, sono stati in grado di creare un modello 3D del cranio embrionale di Massospondylus carinatus.

Pittura ad acquerello degli embrioni di Massospondylus carinatus al 17% durante il periodo di incubazione, al 60% durante il periodo di incubazione e al 100% durante il periodo di incubazione.

“Nessun scanner CT da laboratorio al mondo è in grado di generare questo tipo di dati. Solo con una struttura enorme come l’ESRF possiamo sbloccare il potenziale nascosto dei nostri fossili più emozionanti”, ha detto il Dr. Vincent Fernandez, uno scienziato del Natural History Museum di Londra, Regno Unito.

I ricercatori hanno notato delle somiglianze tra gli embrioni di dinosauro e gli embrioni in via di sviluppo di coccodrilli, polli, tartarughe e lucertole.

“Confrontando quali ossa del cranio embrionale di dinosauro erano presenti in diversi stadi del loro sviluppo, possiamo ora dimostrare che gli embrioni di Massospondylus carinatus erano in realtà molto più giovani di quanto si pensasse in precedenza ed erano solo al 60% durante il periodo di incubazione”, hanno detto.

“Abbiamo anche scoperto che ogni embrione aveva due tipi di denti conservati nelle mascelle in via di sviluppo”.

“Un set era composto da denti triangolari molto semplici che sarebbero stati riassorbiti o rimossi prima della schiusa, proprio come i gechi e i coccodrilli di oggi. Il secondo set era molto simile a quello degli adulti, e sarebbe stato quello con cui gli embrioni si sarebbero schiusi”.

Ricostruzioni digitali di crani embrionali di Massospondylus carinatus.

“Sono rimasto davvero sorpreso nello scoprire che questi embrioni non solo avevano i denti, ma avevano due tipi di denti”, ha detto il dottor Kimi Chapelle, un ricercatore dell’Università di Witwatersrand.

“I denti sono così piccoli che vanno da 0,4 a 0,7 mm di larghezza”. Sono più piccoli della punta di uno stuzzicadenti”.

Il team ha concluso che i dinosauri si sono sviluppati nell’uovo proprio come i loro parenti rettili, il cui schema di sviluppo embrionale non è cambiato in 200 milioni di anni.

“È incredibile che in più di 250 milioni di anni di evoluzione dei rettili, il modo in cui il cranio si sviluppa nell’uovo rimane più o meno lo stesso. Questo dimostra che ”quando una cosa funziona non si cambia”, ha detto il professor Jonah Choiniere, anch’egli dell’Università di Witwatersrand.

Lo studio è stato pubblicato sulla rivista Scientific Reports.

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