Come il più grande radiotelescopio del mondo potrebbe essere usato per la ricerca di alieni


Nel 2016, il China’s Five-hundred-meter Aperture Spherical radio Telescope-il più grande radiotelescopio ad apertura singola del mondo ha raccolto la sua prima luce. Da allora, il telescopio è stato sottoposto a test approfonditi e messo in funzione ed è andato ufficialmente online nel gennaio del 2020. In tutto questo tempo, è stato anche responsabile di molteplici scoperte, tra cui quasi 100 nuove pulsar.


Secondo un recente studio condotto da un team internazionale di scienziati e guidato dall’Accademia delle Scienze cinese (CAS), FAST potrebbe avere anche un altro utilizzo: la ricerca di intelligenze extraterrestri (SETI). Sulla base della loro collaborazione con l’organizzazione scientifica no-profit Breakthrough Initiatives, gli autori dello studio evidenziano i modi in cui FAST potrebbe consentire nuove osservazioni SETI.

Il team comprendeva membri della Collaborazione FAST, dell’Accademia Cinese delle Scienze (CAS), dell’Università della California Berkeley, della Swinburne University of Technology, di Breakthrough Initiatives, del SETI Institute e di diverse università. Sono stati guidati da Di Li del CAS Key Laboratory della FAST e dell’Università del CAS, e il loro studio è apparso recentemente sulla rivista Research in Astronomy and Astrophysics.

Per dirla in modo chiaro, la serie FAST ha la sua giusta quota di vantaggi rispetto ai precedenti radiotelescopi a causa delle sue dimensioni. Per cominciare, con una superficie primaria di 500 metri di diametro e un’apertura massima effettiva di 300 metri, FAST è attualmente il più grande radiotelescopio al mondo e può accedere ad una regione del cielo molto più grande del radiotelescopio di Arecibo.

Il Dr. Li ha detto “Il principale vantaggio di FAST è la sua efficace area di raccolta. FAST forma una parabola di 3000 metri di diametro, e un’area di raccolta totale nella banda L (che copre l’idrogeno neutro, ecc.), che è più grande di quelle di qualsiasi altro telescopio, tra cui VLA, Effelsberg, Arecibo, GBT, ecc. In combinazione con i ricevitori allo stato dell’arte, FAST fornisce il miglior guadagno verso le sorgenti puntiformi, che sono i segnali SETI”.

Anche il telescopio FAST è stato concepito con la possibilità della ricerca SETI. Per questo motivo, la Breakthrough Listen Initiative (BLI) ha firmato un memorandum d’intesa con gli Osservatori Astronomici Nazionali del CAS (NAOC) nel 2016 in vista di future collaborazioni che portino FAST nella loro rete di radiotelescopi.

Come parte del gruppo di ricerca no-profit Breakthrough Initiatives, BLI è uno sforzo decennale di 100 milioni di dollari per “condurre la ricerca più sensibile, completa e intensiva per la vita avanzata su altri mondi”. Questi sforzi si basano attualmente su tre telescopi, che includono il Green Bank Telescope, il Parkes Radio Telescope e l’Automated Planet Finder.

Un altro grande vantaggio è il fatto che FAST è equipaggiato con un array di ricevitori a 19 raggi di alimentazione del piano focale a tromba, che migliora notevolmente il suo campo visivo. Confrontate questo con i sette fasci di Arecibo e i 13 fasci del Radiotelescopio Parkes, entrambi hanno fornito una velocità senza precedenti per i rilievi SETI e un’efficienza nel filtraggio delle interferenze a radiofrequenza (RFI) da fonti terrestri.

Il telescopio FAST beneficia anche delle ultime novità in fatto di hardware di calcolo, software e networking. “Inoltre, abbiamo testato con successo una nuova modalità di osservazione per consentire la rilevazione simultanea di dati per scopi diversi”, ha detto Li. “In particolare, questo è il primo radiotelescopio a registrare flussi di dati pulsar e idrogeno per indagini su larga scala”.

Questa stessa tecnologia, dice Li, ha permesso a lui e ai suoi colleghi di progettare e iniziare una nuova indagine chiamata Commensal Radio Astronomy FAST Survey (CRAFTS). Questo sondaggio cercherà varie sorgenti radio, come le pulsar, i fast radio bursts (FRB), le galassie e l’idrogeno, tutto allo stesso tempo. Una volta che FAST sarà equipaggiato con la strumentazione SETI, Li prevede che CRAFTS sarà in grado di fornire un tempo sostanziale al SETI, pur continuando a realizzare i suoi altri obiettivi scientifici primari.

Il team ha incluso nel suo studio alcune riflessioni e suggerimenti su ciò che FAST cercherà. Come indicato dal Dr. Li, questi includeranno indagini sugli esopianeti che sono stati scoperti da telescopi di nuova generazione come il Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) della NASA nella speranza di trovare prove di comunicazioni extraterrestri:

“Oltre alla ricerca alla cieca, prenderemo di mira i pianeti TESS e la galassia di Andromeda. In termini di potenza di radiazione isotropica equivalente (EIRP), FAST sarà abbastanza sensibile da rilevare qualsiasi tecnologia di tipo umano sui pianeti TESS, cioè un mondo con un radar leggermente più potente di quello di Arecibo. Alla distanza di Andromeda, FAST potrebbe rilevare un Kardashev di tipo II o qualsiasi civiltà più potente”.

Quindi FAST potrebbe consentire il rilevamento di civiltà così avanzate da essere riuscite a sfruttare la potenza del loro intero sistema stellare? E potrebbe farlo cercando contemporaneamente altre sorgenti radio cosmiche? Ora, questo suona promettente. Nel frattempo, l’indagine decennale di Breakthrough Listen prosegue e i dati continuano ad accumularsi.

Se ci sono prove di vita intelligente là fuori, ci stiamo avvicinando.

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