Il mosaico finale della Nebulosa della California pubblicato da Spitzer della NASA


L’immagine composita è solo una delle centinaia che l’osservatorio a infrarossi ha prodotto durante i suoi 16 anni di permanenza nello spazio.

Cinque giorni prima che il telescopio spaziale Spitzer della NASA terminasse la sua missione il 30 gennaio 2020, gli scienziati hanno utilizzato la telecamera a infrarossi della navicella spaziale per scattare immagini multiple di una regione nota come la Nebulosa della California – un obiettivo appropriato considerando la gestione della missione e le operazioni scientifiche della NASA erano entrambe basate nella California meridionale presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA e il Caltech. Questo mosaico è stato realizzato a partire da queste immagini. È l’immagine finale del mosaico scattata da Spitzer.


Situata a circa 1.000 anni luce dalla Terra, la nebulosa assomiglia un po’ al Golden State se vista dai telescopi a luce visibile: È lunga e stretta, si piega a destra vicino al fondo. La luce visibile proviene dal gas della nebulosa riscaldata da una stella vicina, estremamente massiccia, conosciuta come Xi Persei, o Menkib. La vista a infrarossi di Spitzer rivela una caratteristica diversa: polvere calda, con una consistenza simile alla fuliggine, che si mescola al gas. La polvere assorbe la luce visibile e ultravioletta delle stelle vicine e poi riemette l’energia assorbita come luce infrarossa.

Questa serie di immagini scattate dal telescopio spaziale Spitzer della NASA il 25 gennaio 2020, mostra una parte della Nebulosa della California, che si trova a circa 1.000 anni luce dalla Terra. Questo è il mosaico finale della missione prima della sua disattivazione il 30 gennaio 2020.

Il mosaico mostra le osservazioni di Spitzer come le vedrebbero gli astronomi: Dal 2009 al 2020, Spitzer ha azionato due rivelatori che hanno riprodotto simultaneamente le aree adiacenti del cielo.

I rivelatori hanno catturato diverse lunghezze d’onda della luce infrarossa (riferite dalla loro lunghezza d’onda fisica): 3,6 micrometri (mostrato in ciano) e 4,5 micrometri (mostrato in rosso). Diverse lunghezze d’onda della luce possono rivelare diversi oggetti o caratteristiche. Spitzer scansionava il cielo, scattando più immagini in uno schema a griglia, in modo che entrambi i rivelatori riprendevano la regione al centro della griglia. Combinando queste immagini in un mosaico, era possibile vedere l’aspetto di una data regione in diverse lunghezze d’onda, come ad esempio nella parte grigia dell’immagine soprastante.

Nell’ultima settimana di operazioni, il team scientifico della missione ha scelto da una lista di potenziali obiettivi che sarebbero stati nel campo visivo di Spitzer. La Nebulosa della California, che non era stata studiata prima da Spitzer, si è distinta per la probabilità che contenesse caratteristiche infrarosse prominenti e che avesse il potenziale per un alto ritorno scientifico.

“In futuro, qualche scienziato sarà in grado di usare quei dati per fare un’analisi davvero interessante”, ha detto Sean Carey, manager dello Spitzer Science Center del Caltech di Pasadena, che ha aiutato a selezionare la nebulosa per l’osservazione. “L’intero archivio di dati Spitzer è a disposizione della comunità scientifica per essere utilizzato”. Questo è un altro pezzo di cielo che stiamo mettendo a disposizione di tutti per lo studio”.

Osservazioni finali

Il team di Spitzer ha fatto ulteriori osservazioni scientifiche fino al 29 gennaio, il giorno prima della fine della missione, anche se nessuna era così bella come la Nebulosa della California. Quelle osservazioni comprendevano la misurazione della luce della polvere cosparsa nel nostro sistema solare, chiamata polvere zodiacale. Questa tenue nube di polvere nasce dall’evaporazione delle comete e dalle collisioni tra asteroidi. Le comete e gli asteroidi sono come fossili che conservano la composizione chimica del materiale che ha formato i pianeti, quindi la polvere fornisce uno sguardo indietro nel tempo.

Gli osservatori vicini alla Terra hanno tipicamente difficoltà ad osservare il bagliore generale della polvere zodiacale perché le macchie di polvere tendono a raccogliersi intorno al nostro pianeta. Ma l’orbita di Spitzer alla fine l’ha portata a 254 milioni di chilometri dalla Terra, o più di 600 volte la distanza tra la Terra e la Luna. Da quella distanza, Spitzer aveva un punto di vista unico lontano dalle macchie di polvere.

Il team della missione ha anche chiuso l’otturatore della fotocamera di Spitzer per la prima volta nei 16 anni di vita della missione. Questo esercizio ha permesso agli scienziati di osservare e poi sottrarre gli effetti sottili che gli strumenti di Spitzer possono avere sulla misurazione della luce proveniente da fonti lontane, permettendo loro di produrre misurazioni più accurate dei loro obiettivi cosmici.

Per saperne di più su Spitzer e su alcune delle sue più grandi scoperte, date un’occhiata a Exoplanet Excursions della NASA, un’applicazione VR gratuita per HTC Vive e Oculus Rift. Questa esperienza VR presenta una nuova attività che permette agli utenti di controllare in modo interattivo una simulazione di Spitzer. L’applicazione è disponibile sul sito web di Spitzer. Due attività VR non interattive possono essere visualizzate come video immersivi di YouTube 360 sulla pagina YouTube di Spitzer.

I dati scientifici di Spitzer continuano ad essere analizzati dalla comunità scientifica attraverso l’archivio dati Spitzer che si trova presso l’Infrared Science Archive ospitato presso l’IPAC del Caltech di Pasadena. Il JPL ha gestito le operazioni della missione Spitzer per la direzione delle missioni scientifiche della NASA a Washington.

Fonte