La famiglia degli alberi di mogano risale all’ultimo periodo dei dinosauri


Potresti possedere qualcosa fatto di mogano come mobili o uno strumento musicale.

Il mogano è un legno commercialmente importante, apprezzato per la sua durezza e bellezza. Gli Stati Uniti sono il primo importatore mondiale del legno tropicale da produttori leader come il Perù e il Brasile. Sfortunatamente, il mogano viene raccolto illegalmente per la maggior parte del tempo.


Per la scienza, il mogano è importante, anche la presenza fossile della famiglia del mogano è una spia di dove si trovavano un tempo le foreste tropicali. Fino a poco tempo fa, i paleobotanici avevano trovato solo alcune prove che la famiglia del mogano si estendeva fino al Paleocene (circa 60 milioni di anni fa).

Ora, un nuovo articolo scritto dal ricercatore dell’Università del Kansas, Brian Atkinson, sull’American Journal of Botany, mostra che la famiglia del mogano risale a milioni di anni fa, fino all’ultimo periodo dei dinosauri, il Cretaceo.

“Per capire quando molti dei diversi rami dell’albero della vita si sono evoluti, dipendiamo principalmente dai fossili”, ha detto Atkinson, professore assistente di ecologia e biologia evolutiva e curatore nella divisione di Paleobotanica del Biodiversity Institute. “In questo caso, le Meliaceae, la famiglia del mogano, è un gruppo di alberi ecologicamente ed economicamente importante”. Molti ricercatori hanno utilizzato questo gruppo come sistema di studio per comprendere meglio l’evoluzione delle foreste pluviali tropicali. Questo lavoro è la prima prova definitiva che gli alberi tropicamente importanti erano in giro durante il Cretaceo, quando iniziamo a vedere per la prima volta la modernizzazione degli ecosistemi e dei moderni gruppi di piante”.

La nuova opera di Atkinson spinge indietro il record fossile delle Meliacee di 15-20 milioni di anni, lo stadio campano del tardo Cretaceo, da 72-79 milioni di anni fa. L’esemplare di mogano ben conservato che Atkinson ha analizzato è stato scoperto appena fuori dall’isola di Vancouver, in Canada.

“La roccia che conteneva l’esemplare è stata raccolta da un collezionista di fossili locale, Graham Beard, che è il direttore del Qualicum Beach Museum of Natural History”, ha detto Atkinson. “L’ha raccolta anni fa, ma in realtà ero interessato alla roccia che contiene questo fossile per qualcos’altro”. E mentre continuavo a preparare questa roccia, ce n’erano altri per gli altri fossili, questa cosa è apparsa di sorpresa. Quindi, in un certo senso, è stata trovata per caso”.

Per individuare l’identità del fossile, Atkinson ha studiato attentamente la struttura del frutto fossilizzato e ha anche analizzato le informazioni filogenetiche per capire il suo rapporto con altre specie della famiglia del mogano.

Manchestercarpa vancouverensis : olotipo SH790. (A) Sezione tangenziale di frutta che mostra mesocarpo carnoso, mesocarpo coriaceo (freccia), endocarpo a pareti spesse e seme subapicamente attaccato. B1 bot α #215. Scala = 1,0 cm. (B) Sezione medio-lungitudinale di frutta che mostra il centro cavo con un fascio vascolare che corre lungo la superficie ventrale (interno) del carpello (freccia). B1 bot α #203. Barra graduata = 1,0 cm. (C) Sezione tangenziale della frutta che mostra tre loculi. Si noti il mesocarpo carnoso all’apice e il mesocarpo coriaceo verso la base. B1 bot α #192. Barra graduata = 1,0 cm. (D) Sezione trasversale del frutto che mostra la cresta dell’endocarpo con sutura loculicida (freccia) opposta al loculo a forma di ovaio con un singolo seme. Si noti il mesocarpo coriaceo in basso a destra. B1 lato #8. Barra graduata = 0,5 cm.

“Ho combinato i dati molecolari dei rappresentanti viventi della famiglia del mogano con la morfologia del fossile, così come la morfologia delle specie viventi”, ha detto. “E poi ho soggiogato quel set di dati combinati alle analisi filogenetiche, che ci permette di ricostruire le relazioni evolutive”. Sulla base di questa analisi, abbiamo scoperto che il fossile è strettamente legato a questo genere chiamato Melia, che è vivente oggi”.

Il ricercatore della KU ha dato al più antico fossile di mogano conosciuto il nome scientifico Manchestercarpa vancouverensis – il nome della specie significa dove l’esemplare è stato scoperto, e il genere prende il nome da uno stimato collega del settore.

“L’ho chiamato così in onore di un prolifico paleobotanico che ha davvero migliorato la nostra comprensione dell’evoluzione delle piante da fiore attraverso i reperti fossili”, ha detto Atkinson. “Così l’ho chiamata in onore di Steve Manchester, che è al Museo di Storia Naturale dell’Università della Florida”.

Se da un lato è degno di nota il fatto che Atkinson abbia spinto indietro la storia delle origini del mogano, dall’altro ha sottolineato che aiuta anche a migliorare la nostra comprensione del tasso di evoluzione precoce delle piante da fiore e, a sua volta, la nostra comprensione dei più grandi ecosistemi moderni.

“Sono il nostro gruppo di piante più diversificato sulla Terra, e quindi c’è molto da esplorare”, ha detto. “E ci sono alcune cose interessanti che si possono fare metodologicamente e che non si possono fare con altri gruppi di piante”. Posso davvero fare alcune eccitanti domande paleontologiche e di evoluzione generale con questo gruppo”.

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