Si riducono notevolmente i livelli delle particelle inquinanti trasportate dall’aria nell’India settentrionale


Il 25 marzo 2020, il governo indiano ha messo i suoi 1,3 miliardi di cittadini sotto stretta sorveglianza per ridurre la diffusione del coronavirus COVID-19. Il mandato nazionale ha diminuito l’attività nelle fabbriche e ha ridotto drasticamente il traffico di auto, autobus, camion e aerei. Dopo appena una settimana di attività umane ridotte, i sensori satellitari della NASA hanno osservato i livelli di aerosol al minimo di 20 anni per questo periodo dell’anno nel nord dell’India.

Ogni anno, gli aerosol provenienti da fonti antropogeniche (prodotte dall’uomo) contribuiscono a livelli malsani di inquinamento atmosferico in molte città indiane. Gli aerosol sono minuscole particelle solide e liquide in sospensione nell’aria che riducono la visibilità e possono danneggiare i polmoni e il cuore dell’uomo. Alcuni aerosol hanno fonti naturali, come tempeste di polvere, eruzioni vulcaniche e incendi boschivi. Altri provengono da attività umane, come la combustione di combustibili fossili e dai terreni coltivati. Gli aerosol prodotti dall’uomo tendono a contribuire alla maggior parte delle particelle più piccole che hanno un maggiore potenziale di danno alla salute umana.

“Sapevamo che avremmo visto cambiamenti nella composizione dell’atmosfera in molti luoghi durante l’isolamento”, ha detto Pawan Gupta, uno scienziato della Universities Space Research Association (USRA) presso il Marshall Space Flight Center della NASA. “Ma non ho mai visto valori di aerosol così bassi nella Pianura Indo-Gangetica in questo periodo dell’anno”.

Le prime cinque mappe sopra riportate mostrano le misurazioni della profondità ottica degli aerosol (AOD) in India durante lo stesso periodo dal 31 marzo al 5 aprile per ogni anno dal 2016 al 2020. La sesta mappa (l’anomalia) mostra come erano gli AOD nel 2020 rispetto alla media del 2016-2019. La profondità ottica dell’aerosol è una misura di come la luce viene assorbita o riflessa dalle particelle trasportate dall’aria mentre viaggia attraverso l’atmosfera. Se gli aerosol sono concentrati vicino alla superficie, una profondità ottica di 1 o superiore indica condizioni molto nebbiose. Una profondità ottica, o spessore, inferiore a 0,1 su tutta la colonna verticale dell’atmosfera è considerata “pulita”. I dati sono stati recuperati dallo spettroradiometro a risoluzione moderata (MODIS) del satellite Terra della NASA.

In un tipico inizio di primavera nella Gange Valley dell’India settentrionale, le attività umane generano la maggior parte degli aerosol.

I veicoli a motore, le centrali elettriche a carbone e altre fonti industriali intorno alle aree urbane producono nitrati e solfati; la combustione del carbone produce anche fuliggine e altre particelle ricche di carbonio. Le aree rurali aggiungono carbonio nero ricco di fumo e carbonio organico, proveniente da stufe da cucina e da riscaldamento e dagli incendi agricoli. A detta di tutti, il blocco del 2020 ha ridotto queste fonti di emissioni prodotte dall’uomo.

Gli scienziati si aspettano che i livelli di aerosol aumentino leggermente nelle prossime settimane in alcune parti dell’India con l’inizio delle tempeste di polvere stagionali. Le concentrazioni di polvere sono tipicamente basse in marzo e all’inizio di aprile, prima che le temperature salgano e che forti venti occidentali facciano entrare sabbia dal deserto del Thar e dalla penisola arabica. La questione è se l’AOD nel complesso rimarrà al di sotto della norma.

“La parte difficile nella comprensione degli aerosol è che le particelle possono muoversi in base ai modelli di vento e ad altre condizioni meteorologiche”, ha detto Robert Levy, leader del programma per i prodotti aerosol MODIS della NASA. “Bisogna distinguere ciò che è causato dall’impronta umana da un fattore meteorologico”.

2016 – 2020.

Nei primi giorni dell’isolamento, è stato difficile osservare un cambiamento nella firma dell’inquinamento.

“Abbiamo visto una diminuzione dell’aerosol nella prima settimana di chiusura, ma ciò è stato dovuto a una combinazione di pioggia e chiusura”, ha detto Gupta. Intorno al 27 marzo, piogge abbondanti si sono riversate su vaste aree dell’India settentrionale e hanno contribuito a ripulire l’aria dagli aerosol. Le concentrazioni di aerosol di solito aumentano di nuovo dopo tali forti precipitazioni.

“Dopo le piogge, sono rimasto davvero colpito dal fatto che i livelli di aerosol non sono aumentati e non sono tornati alla normalità”, ha aggiunto Gupta. “Abbiamo visto una graduale diminuzione, e le cose sono rimaste al livello che ci saremmo aspettati senza emissioni antropiche”.

Il grafico sopra riportato mostra le misurazioni medie giornaliere della profondità ottica dell’aerosol nel nord dell’India dal 1° gennaio al 5 aprile 2020, rispetto alla media del 2016-2019. Si noti che l’aumento dell’AOD alla fine di febbraio è coinciso con l’attività degli incendi nello stato indiano del Punjab e nel vicino Pakistan.

Secondo Gupta, i livelli di AOD nel nord dell’India all’inizio di aprile erano significativamente al di sotto della norma in questo periodo dell’anno e il più basso in 20 anni di osservazioni MODIS. Anche le stazioni di osservazione al suolo in India hanno segnalato una diminuzione dell’inquinamento da particelle nella regione. Aneddoticamente, le persone nello stato settentrionale del Punjab hanno riferito di aver visto l’Himalaya per la prima volta dopo decenni.

Nel sud dell’India, invece, la storia è un po’ più triste. I dati satellitari mostrano che i livelli di aerosol non sono ancora diminuiti nella stessa misura; infatti, i livelli sembrano essere leggermente più alti rispetto agli ultimi quattro anni. Le ragioni non sono chiare, ma potrebbero essere legate ai recenti fenomeni meteorologici, agli incendi agricoli, ai venti o ad altri fattori.

“Questo è un esperimento scientifico modello”, ha detto Levy a proposito dell’isolamento e dei suoi effetti sull’inquinamento. “Abbiamo un’opportunità unica di imparare come l’atmosfera reagisce alle brusche e improvvise riduzioni delle emissioni di alcuni settori”. Questo può aiutarci a separare il modo in cui le fonti naturali e quelle umane di aerosol influenzano l’atmosfera”.

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