I diavoli della polvere possono vagare anche sulle dune di idrocarburi della luna di Saturno Titano


Titano la luna nebulosa e arancione, la più grande di Saturno, passa davanti al pianeta e ai suoi anelli in questa immagine a colori della sonda Casssini.

Le condizioni meteorologiche sulla grande luna di Saturno Titano, lo strano e lontano mondo che potrebbe essere il più simile alla Terra nel sistema solare, secondo una nuova ricerca sulla rivista AGU Geophysical Research Letters, sembrano favorire la formazione dei diavoli di polvere.


Se questo fosse vero, questi vortici secchi possono essere i principali motori della polvere sulla superficie di Titano, come lo sono su Marte.

La navicella spaziale Cassini, che ha girato attorno al sistema di Saturno dal 2004 al 2017, ha osservato dune nella regione equatoriale della luna che coprono ben il 30% della superficie e anche una grande tempesta di polvere.

Si ritiene che le polveri sulle dune di Titano abbiano origine da aerosol di idrocarburi che piovono dall’atmosfera lunare, secondo Brian Jackson, scienziato planetario della Boise State University in Idaho e autore principale del nuovo studio. Probabilmente ha una consistenza plastificata, a differenza della graniglia più familiare che si trova sulla Terra o su Marte.

Rare, grandi tempeste di polvere sembrano impressionanti, ma i diavoli di polvere sopportano più polvere totale nell’atmosfera, anche sulla Terra, dove i venti sono più influenti che su Marte o Titano.

“I venti sulla superficie di Titano sono di solito molto deboli. A meno che non ci sia una grande tempesta in arrivo, probabilmente non c’è molto vento, e quindi i diavoli di polvere possono essere uno dei principali meccanismi di trasporto della polvere su Titano – se esistono”, ha detto Jackson.

I diavoli di polvere non sono stati osservati su Titano. Gli autori del nuovo studio hanno previsto la possibile presenza di diavoli della polvere applicando modelli meteorologici ai dati acquisiti dalla superficie lunare durante la breve visita della sonda Huygens di Cassini nel 2005.

I diavoli della polvere si formano in condizioni secche e calme quando la luce del sole riscalda il terreno e l’aria quasi superficiale. L’aria calda in aumento crea vortici resi visibili dalla sabbia e dalla polvere catturati nel vortice. I diavoli della polvere condividono alcune proprietà fisiche con i tornado, ma sono sempre asciutti e non crescono così grandi e distruttivi. Ma gli scienziati non capiscono del tutto come funzionano i diavoli della polvere.

“Quando colleghiamo i numeri di quanta polvere il diavolo della polvere dovrebbe sollevare in base alla velocità del vento che vediamo, sembrano essere in grado di sollevare più polvere di quanta ce ne aspettiamo”. Potrebbe esserci qualche altro meccanismo che li aiuta a sollevare questa polvere, o le equazioni sono semplicemente sbagliate”, ha detto Jackson.

Jackson e i suoi studenti hanno inseguito i diavoli di polvere attraverso il deserto di Alvord, nel sud-est dell’Oregon, con piccoli droni aerei che trasportano strumenti meteorologici, nel tentativo di dare un’occhiata all’interno.

Condizioni eccezionalmente asciutte sul Pianeta Rosso generano molti diavoli di polvere durante le estati marziane, quando possono crescere immensi, raggiungendo gli 8 chilometri di altezza. L’atmosfera di Marte è così sottile che anche i venti di 200 chilometri all’ora provocano solo un leggero pulviscolo. Questo rende il potere di sollevamento della polvere dei diavoli della polvere importante per il movimento globale della polvere su Marte.

“Possiamo guardare i diavoli della polvere che si muovono sulla superficie di Marte e vedere com’è la loro struttura interna, ma questo non ci dice quanta polvere stanno sollevando. L’atmosfera di Marte è davvero, davvero polverosa e la polvere gioca un ruolo importante nel clima. I diavoli della polvere sono probabilmente, se non il meccanismo dominante, uno dei meccanismi più importanti per sollevare la polvere”, ha detto Jackson.

Diavoli della polvere volteggiano sulla superficie di Marte in immagini catturate dal rover Spirit nel 2005.

Se esistono su Titano, i diavoli di polvere possono essere altrettanto importanti, anche se i venti sulla superficie di Titano sono tipicamente delicati per il motivo opposto: L’atmosfera di Titano ha una volta e mezza la densità di quella terrestre, ma la luna ha solo un settimo della gravità terrestre. Questo rende l’atmosfera di Titano difficile da muovere, secondo Jackson.

“È proprio questa enorme atmosfera gonfiata. Quando c’è così tanta aria è difficile farla girare. Quindi di solito non ci sono grandi venti sulla superficie di Titano, per quanto ne sappiamo”, ha detto Jackson.

Come quella terrestre, l’atmosfera di Titano è per lo più composta di azoto, ma comprende anche quantità influenti di etano e metano, i principali componenti del gas naturale. Titano è l’unico mondo nel sistema solare diverso dalla Terra in cui gli scienziati hanno osservato le prove di fiumi che scorrono e laghi superficiali liquidi, ma gli scienziati credono che queste caratteristiche simili a quelle della Terra sulla fredda e lontana luna non siano composte di acqua ma di idrocarburi liquidi.

La conferma della previsione del diavolo della polvere del nuovo studio potrebbe dover attendere l’arrivo della missione Dragonfly della NASA nel 2034.

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