I ricercatori ci fanno dare uno sguardo agli ecosistemi dei dinosauri


Circa 75 milioni di anni fa, l’Alberta meridionale era una lussureggiante e calda pianura alluvionale costiera ricca di vita vegetale e animale, simile all’ambiente della Louisiana di oggi.

Gettando uno sguardo nella vita quotidiana dei dinosauri di milioni di anni fa, i ricercatori occidentali potrebbero aiutare l’umanità a intravedere il suo futuro.


Settantacinque milioni di anni fa, l’America del Nord era formata da una terraferma occidentale e orientale separate da un mare interno poco profondo. L’ovest ospitava una ricchissima varietà di dinosauri; è stato un mistero come tanti grandi animali coesistessero in un’area così piccola.

I ricercatori hanno proposto di mantenere la diversità dividendo il paesaggio e le fonti di cibo. Ad esempio, i dinosauri cornuti (ceratopsiani) potrebbero essere rimasti nelle zone costiere, mentre i dinosauri dal becco d’anatra (adrosauri) preferivano gli habitat più interni.

Questa idea non è stata tuttavia testata, poiché i ricercatori non possono osservare direttamente il comportamento e gli ecosistemi dei dinosauri.

Per risolvere questo enigma, un team di ricercatori occidentali ha ora confrontato le composizioni di isotopi stabili nei denti fossili di questi dinosauri.

Gli isotopi stabili sono varietà naturali di elementi chimici (come il carbonio o l’ossigeno) che non si trasformano in altri elementi nel tempo. Quando gli animali consumano cibo e acqua, gli isotopi stabili degli elementi che compongono tali risorse vengono passati ai tessuti dell’animale, compreso lo smalto dei denti.

Le composizioni isotopiche stabili di carbonio e ossigeno di questi dinosauri erbivori sono state misurate con vari metodi. L’approccio principale è stato quello della spettrometria di massa con rapporto isotopico a gascromatografia laser, condotta presso il Laboratorio occidentale per la scienza degli isotopi stabili (LSIS) dal professore di antropologia Fred Longstaffe, dallo scienziato di ricerca occidentale Li Huang e dal capo progetto Thomas Cullen del Field Museum.

“Questo approccio ci ha permesso di analizzare campioni molto piccoli e, per questo, di estendere la scienza dell’ecologia degli isotopi ai tempi dei dinosauri”, ha detto Longstaffe, Canada Research Chair in Stable Isotope Science. “Normalmente, il mio lavoro sull’ecologia degli isotopi si concentra sugli animali dell’era glaciale e sulle ragioni della loro scomparsa o della loro sopravvivenza. Tentare di risalire molto più indietro al tempo in cui i dinosauri vivevano è stato impegnativo ed emozionante”.

Lo studio, “Large-scale stable isotope characterization of a Late Cretaceous dinosaur-domination ecosystem“, è stato recentemente pubblicato sulla rivista Geology.

I ricercatori hanno confrontato i risultati di numerosi individui di ogni specie di dinosauro con quelli di altri animali di questo antico ecosistema. Mentre gli schemi ecologici multipli sono evidenti nei risultati, e le differenze riscontrate in alcune specie, le gamme di isotopi stabili di carbonio e ossigeno per i dinosauri erbivori di grandi dimensioni sono state trovate fortemente sovrapposte, fornendo prove dirette contro l’ipotesi di utilizzo dell’habitat.

“Misurare i rapporti dei diversi isotopi di elementi come il carbonio o l’ossigeno nei tessuti come lo smalto dei denti ci dà una finestra unica nella dieta e nell’habitat di un animale estinto da milioni di anni”, ha detto Cullen.

“I dinosauri vivevano in un mondo strano: le piante a foglia larga e le piante da fiore erano molto meno comuni; faceva abbastanza caldo alle alte latitudini per sostenere i coccodrilli; l’anidride carbonica nell’atmosfera era più alta di quanto lo sia oggi; e c’era poco o niente ghiaccio ai poli”.

“Non è come qualcosa con cui noi, come esseri umani, abbiamo un’esperienza diretta, ma può essere la direzione in cui ci stiamo dirigendo. È fondamentale che comprendiamo come funzionano gli ecosistemi e gli ambienti in questo tipo di condizioni, in modo da poterci preparare meglio per il futuro”.

Il nuovo studio è uno dei più grandi mai condotti su un antico ecosistema di dinosauri, con più di 350 misurazioni isotopiche di 17 specie diverse i cui fossili si erano tutti accumulati in un unico antico deposito di zona umida. Ancora più singolare è il fatto che gli autori hanno combinato queste informazioni con le misurazioni di 16 specie viventi che il team ha precedentemente campionato da una moderna zona umida costiera della Louisiana.

Circa 75 milioni di anni fa, l’Alberta meridionale era una lussureggiante e calda pianura alluvionale costiera ricca di vita vegetale e animale, simile all’ambiente della Louisiana di oggi.

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