La tettonica a placche della Terra è iniziata più di 3,2 miliardi di anni fa


Un’analisi delle rocce del basalto del Mieleater Basalt del Pilbara Craton orientale, un blocco di crosta stabile nell’Australia occidentale, fornisce una forte evidenza che le placche tettoniche della Terra si muovevano già 3,2 miliardi di anni fa (Archean Eon).


La tettonica a placche è la chiave per l’evoluzione della vita e lo sviluppo del pianeta.

Oggi, l’involucro esterno della Terra è costituito da circa 15 blocchi rigidi di crosta. Su di essi si trovano i continenti e gli oceani del pianeta.

Il movimento di queste placche ha modellato la posizione dei continenti. Ha contribuito a formarne di nuovi e ha creato forme uniche come le catene montuose.

Ha anche esposto nuove rocce all’atmosfera, che hanno portato a reazioni chimiche che hanno stabilizzato la temperatura della superficie terrestre per miliardi di anni. Un clima stabile è cruciale per l’evoluzione della vita.

E’ stata a lungo una questione di notevole dibattito in geologia quando si sono verificati i primi cambiamenti.

“Attualmente, la Terra è l’unico corpo planetario conosciuto ad avere una tettonica a placche robusta di qualsiasi tipo”, ha detto Alec Brenner, uno studente laureato del Dipartimento di Scienze della Terra e Planetarie dell’Università di Harvard.

“È davvero importante per noi, mentre cerchiamo pianeti in altri sistemi solari, capire l’intera serie di processi che hanno portato alla tettonica a placche sulla Terra e quali sono state le forze motrici che hanno dato inizio alla tettonica a placche”.

“Questo, si spera, ci darebbe un senso di quanto sia facile che la tettonica a placche avvenga su altri mondi, soprattutto se si considerano tutti i legami tra la tettonica a placche, l’evoluzione della vita e la stabilizzazione del clima”.

Per determinare se le placche tettoniche della Terra hanno subito un movimento significativo prima del primo periodo neoachiano, circa 2,8 miliardi di anni fa, Brenner e colleghi hanno estratto campioni da un totale di 235 nuclei di basalto Honeyeater Basalt orientati magneticamente – rocce ignee che conservano un record del campo magnetico terrestre al momento della loro cristallizzazione.

Poiché i ricercatori conoscevano l’età delle rocce che si sono cristallizzate in tempi diversi all’interno di un singolo blocco della crosta, sono stati in grado di dedurre i cambiamenti di latitudine del blocco nel corso di milioni di anni.

Hanno scoperto che questa sezione di crosta andava alla deriva ad una velocità media di almeno 2,5 cm all’anno – una velocità paragonabile ai tassi di movimento delle placche osservati oggi.

“Fondamentalmente, questa è una prova geologica per estendere il record di tettonica a placche sulla Terra più indietro nella storia della Terra”, ha detto Brenner.

“Sulla base delle prove che abbiamo trovato, sembra che la tettonica a placche sia un processo molto più probabile che sia iniziato sulla Terra molto giovane e questo sostiene l’ipotesi della giovane Terra molto più simile a quella di oggi di quanto molti pensino”.

I risultati sono pubblicati sulla rivista Science Advances.

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