L’Osservatorio di Arecibo a Porto Rico sta monitorando l’asteroide potenzialmente pericoloso 1998 OR2 per aiutare gli scienziati a prepararsi ad un approccio molto più ravvicinato in futuro.


Animazione delle immagini di 1998 OR2 delay-Doppler dal 18 aprile UT.

L’Osservatorio di Arecibo sta usando il suo potente sistema radar per tracciare (52768) 1998 OR2, un near-Earth asteroid che passerà vicino alla Terra ad una distanza 16 volte superiore a quella della Luna il 29 aprile.

I dati radar confermano che 1998 OR2 ha un diametro di circa 2 km e ruota una volta ogni 4,1 ore, come suggerito dalle osservazioni ottiche. Le immagini del Range-Doppler hanno rivelato in modo unico la forma complessiva dell’asteroide e alcune caratteristiche topografiche a scala ridotta, come le colline e le creste.

“Le caratteristiche topografiche su piccola scala come le colline e le creste su un’estremità dell’asteroide 1998 OR2 sono scientificamente affascinanti”, dice Anne Virkki, responsabile del Planetary Radar presso l’osservatorio. “Ma dato che stiamo tutti pensando a COVID-19, queste caratteristiche fanno sembrare che la OR2 del 1998 si sia ricordata di indossare una maschera”.

La struttura della National Science Foundation, che è gestita dalla University of Central Florida, ha un team di esperti che monitorano gli asteroidi vicino alla Terra. Questo asteroide si trova in una classe speciale di asteroidi vicini alla Terra chiamata Oggetti Potenzialmente Pericolosi (PHOs).

Gli PHO sono più grandi di 140 metri e si trovano entro 5 milioni di chilometri dall’orbita terrestre. Nessuna PHO conosciuta rappresenta un pericolo immediato per la Terra, ma osservazioni come quelle condotte presso l’Osservatorio di Arecibo vengono utilizzate per determinare le loro traiettorie future.

Mosaico di immagini radar di (52768)1998 OR2 ottenuto il 19-20 aprile UT rivela che l’asteroide ha un diametro di circa 2 km con una concavità simile a un cratere che ruota sul lato illuminato dal radar (in cima all’immagine) durante circa 2 ore di immagini radar.

Anne Virkki, capo del radar planetario dell’Osservatorio di Arecibo.

“Le misure radar ci permettono di sapere con maggiore precisione dove si troverà l’asteroide in futuro, compresi i suoi futuri avvicinamenti ravvicinati alla Terra”, dice Flaviane Venditti, ricercatrice dell’osservatorio. “Nel 2079, l’asteroide 1998 OR2 passerà la Terra circa 3,5 volte più vicino di quest’anno, quindi è importante conoscere con precisione la sua orbita”.

“Anche se questo asteroide non è proiettato ad impatto con la Terra, è importante capire le caratteristiche di questo tipo di oggetti per migliorare le tecnologie di mitigazione del rischio di impatto”, dice Virkki.

Le osservazioni radar di Arecibo sono state raccolte il 13 aprile e ogni giorno dal 16 al 23 aprile. Il team di osservatori comprende i dottori Anne Virkki, Flaviane Venditti e Sean Marshall dell’UCF/Arecibo Planetary Group, il dottor Patrick Taylor (in remoto) del Lunar and Planetary Institute di Houston, TX, e gli operatori del telescopio Arecibo Israel Cabrera, Elliot Gonzalez e Daniel Padilla.

In uno sforzo di collaborazione internazionale, l’Osservatorio Astronomico Radio Astronomico Svetloe vicino a San Pietroburgo, in Russia, ha anche ricevuto le onde radar AO che sono state rimbalzate dall’OR2 del 1998 con il loro radiotelescopio di 32 metri.

Anche se la pandemia ha avuto un impatto sulle operazioni in tutto il mondo, Arecibo continua a dare il suo importante contributo alla scienza e alla difesa planetaria. Le osservazioni di radioastronomia possono essere effettuate in gran parte a distanza, con un numero limitato di osservazioni in loco. Tuttavia, le operazioni radar planetarie non possono essere eseguite completamente a distanza, richiedendo almeno un operatore radar e uno scienziato sul posto. Il team di scienziati e operatori di telescopi sul posto ha rispettato le linee guida per la salute e la sicurezza, limitando il numero di scienziati che osservano al telescopio e indossando maschere durante le osservazioni.

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