Tomanowos: Il meteorite che è sopravvissuto alle mega inondazioni e alla follia umana


Particolare superficiale del meteorite di Tomanowos, che mostra cavità prodotte dalla dissoluzione del ferro.

La roccia con la storia probabilmente più affascinante della Terra ha un nome antico: Tomanowos. Significa “il visitatore dal cielo” nella lingua estinta della tribù indiana Clackamas dell’Oregon.


I Clackamas veneravano i Tomanowos, conosciuti anche come il meteorite Willamette, credendo che unissero il cielo, la terra e l’acqua per il loro popolo.

Rare rocce extraterrestri come i Tomanowos hanno una sorta di attrazione fatale per noi umani. Quando gli americani europei trovarono la roccia butterata di 15 tonnellate vicino al fiume Willamette più di un secolo fa, Tomanowos ha subito uno sradicamento violento, una serie di cause legali e un periodo sotto sorveglianza armata.

Ma lasciatemi iniziare il racconto dal suo vero inizio, miliardi di anni fa.

Storia di una roccia

Tomanowos è un meteorite di 15 tonnellate fatto, come la maggior parte dei meteoriti metallici, di ferro con circa l’8% di nichel mescolato. Questi atomi di ferro e nichel si sono formati al centro di grandi stelle che hanno finito la loro vita in esplosioni di supernove.

Queste massicce esplosioni hanno spruzzato nello spazio esterno i prodotti della fusione nucleare – elementi di ferro che poi sono finiti in una nebulosa, o nube di polvere e gas.

Le supernove disperdono il ferro prodotto nelle stelle massicce.

Alla fine gli elementi sono stati costretti insieme dalla gravità, formando i primi protopianeti del nostro sistema solare.

Circa 4,5 miliardi di anni fa, Tomanowos faceva parte del nucleo di uno di questi protopianeti, dove si accumulano metalli più pesanti come il ferro e il nichel.

Qualche tempo dopo, questo protopianeta deve essersi scontrato con un altro corpo planetario, inviando questo meteorite e un numero incommesurabile di altri pezzi nello spazio.

Gli impatti successivi, nel corso di miliardi di anni, hanno spinto l’orbita di Tomanowos ad avvicinarsi a quella della Terra. Come risultato di questo gioco di biliardo cosmico, il meteorite di Tomanowos è entrato nell’atmosfera terrestre circa 17.000 anni fa ed è caduto su una calotta di ghiaccio in Canada.

Nei decenni successivi, il ghiaccio scorrendo ha trasportato lentamente Tomanowos verso sud, verso un ghiacciaio nel fiume Fork del Montana, in quello che oggi sono gli Stati Uniti. Questo ghiacciaio aveva creato una diga di ghiaccio alta più di 600 metri che attraversava il fiume e imprigionava l’enorme lago Missoula a monte.

La diga di ghiaccio si è sbriciolata quando Tomanowos le si è avvicinato, rilasciando una delle più grandi inondazioni mai documentate: le inondazioni del Missoula, che hanno plasmato gli Scablands dello Stato di Washington con la potenza di diverse migliaia di cascate del Niagara.

Intrappolato nel ghiaccio e trascinato giù per il fiume dall’alluvione, Tomanowos ha attraversato l’Idaho moderno, Washington e l’Oregon lungo il rigonfiamento del Columbia River con velocità , secondo le simulazioni dei geologi moderni, superiori a 50 chilometri orari. Mentre galleggiava vicino all’attuale città di Portland, la cassa di ghiaccio del meteorite si è frantumata e Tomanowos è affondata sul fondo del fiume.

Si tratta di una delle centinaia di altre rocce “erratiche” fatte di elementi che non corrispondono alla geologia locale – che sono state trovate lungo il Columbia River. Sono tutti souvenir delle cataclismatiche inondazioni del Missoula, ma nessuno è così raro come Tomanowos.

Le prove geologiche dell’alluvione della Missoula includono segni di ondulazione della prateria e depositi di limo stratificati.

Con il deflusso delle acque, Tomanowos è stata esposta alle intemperie. Nel corso di migliaia di anni, la pioggia si è mescolata con il solfuro di ferro nel meteorite. Questo ha prodotto acido solforico che ha sciolto gradualmente il lato esposto della roccia, creando la superficie craterica che oggi vediamo.

Diverse migliaia di anni dopo le inondazioni della Missoula, i Clackamas arrivarono in Oregon e scoprirono il meteorite.

Sapevano che proveniva dal cielo, nonostante la mancanza di un cratere?

Il nome Tomanowos, o Visitor from the Sky, suggerisce che potrebbero aver sospettato l’origine extraterrestre della roccia.

Millenni di pacifico riposo nella valle di Willamette si conclusero nel 1902 quando un uomo dell’Oregon di nome Ellis Hughes trasferì segretamente la roccia di ferro nella sua terra e la rivendicò come sua proprietà.

Trainare una roccia di 15 tonnellate su un carro di legno per quasi un chilometro e mezzo senza farsi notare non è stato facile, nemmeno nel selvaggio West. Hughes e suo figlio hanno faticato per tre mesi di lavoro. Una volta che il meteorite si trovava sulla sua terra, cominciò a far pagare l’ingresso per vedere il “Meteorite Willamette”.

In realtà, però, il legittimo proprietario della roccia di ferro si rivelò essere la Oregon Iron and Steel Company, che possedeva il terreno dove Hughes aveva trovato il meteorite e fece causa per il suo ritorno. Mentre la causa si faceva strada nei tribunali, la compagnia assunse una guardia che sedeva a Tomanowos 24 ore su 24 con una pistola carica. Vinsero la causa nel 1905 e un anno dopo vendettero Tomanowos all’American Museum of Natural History di New York.

l’esposizione odierna del meteorite di Tomanowos nel Museo Americano di Storia Naturale.

Oggi Tomanowos è visibile nella mostra della Sala dell’Universo del museo, che ancora oggi si riferisce ad essa come alla Meteorite Willamette. Nel 2000 il museo ha firmato un accordo con i discendenti della tribù dei Clackamas, riconoscendo il significato spirituale del meteorite per i nativi dell’Oregon.

Le tribù confederate di Grand Ronde organizzano ogni anno una visita cerimoniale con l’antica roccia che, come i loro antenati hanno giustamente osservato, ha portato il cielo e l’acqua insieme qui sulla Terra. Nel 2019 diversi frammenti del meteorite che erano stati tenuti separati sono stati restituiti alla tribù.

Ma l’esposizione scritta del museo racconta solo una parte della lunga storia della roccia. Omette le inondazioni di Missoula, nonostante l’importanza di questo evento per la scienza moderna della Terra.

Decenni dopo che i geologi J. Harlen Bretz e Joseph T. Pardee posero separatamente la teoria delle inondazioni di Missoula all’inizio del XX secolo, le loro ricerche furono utilizzate per spiegare come Tomanowos raggiunse l’Oregon, dove fu trovato. Il loro lavoro ha anche innescato uno dei più significativi cambiamenti di paradigma nelle recenti geoscienze: il riconoscimento che eventi catastrofici di inondazione contribuiscono in modo significativo all’erosione e all’evoluzione del paesaggio.

In precedenza, gli scienziati avevano seguito il principio dell’uniformitarismo di Lyell, secondo il quale il paesaggio terrestre era scolpito da processi naturali regolari e distribuiti in modo uniforme su tempi lunghi. Le normali inondazioni rientrano in questa teoria, ma la nozione di eventi rapidi e catastrofici come le inondazioni di Missoula era in qualche modo eretica.

L’idea delle grandi inondazioni dell’era glaciale ha aiutato i geologi un secolo fa a prevalere sulle spiegazioni pre-scientifiche e religiose per i reperti insoliti, come il modo in cui i fossili marini potevano essere trovati ad alta quota e come una gigantesca roccia metallica proveniente dallo spazio esterno si è fermata in Oregon.

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