Drammatica diminuzione del plancton di acqua fredda durante l’era industriale


Schema che mostra la circolazione superficiale dell’Atlantico settentrionale e la regione di studio in cui sono state rilevate quantità crescenti di acque calde subtropicali nel corso del XX secolo.

Secondo un nuovo studio condotto dall’UCL, c’è stata una drastica diminuzione del plancton di acqua fredda nel corso del XX secolo, in contrasto con migliaia di anni di stabilità.


La ricerca, pubblicata su Geophysical Research Letters, ha analizzato i resti fossili di plancton, campionati nell’Oceano Atlantico nord-orientale, a sud dell’Islanda. Gli scienziati hanno scoperto un sorprendente cambiamento nei tipi di specie che abitano queste acque.

L’autore principale dello studio, il Dr. Peter Spooner (UCL Geography), ha detto: “L’Atlantico nord-orientale è di importanza cruciale per il sistema climatico globale e gli ecosistemi marini. In questo studio, forniamo la prima prova che la circolazione nell’Atlantico nord-orientale nel XX secolo è stata insolita rispetto agli ultimi 10.000 anni.

“Questo cambiamento nella circolazione dell’Atlantico nord-orientale ha causato la sostituzione di acque fredde e subpolari con acque subtropicali più calde vicino all’Islanda, e ha avuto un impatto sulla distribuzione degli organismi marini, in particolare del plancton. L’aspetto più sorprendente del nostro lavoro è la natura eccezionale del cambiamento nel XX secolo, in contrasto con migliaia di anni di stabilità relativa, con implicazioni per la comprensione del cambiamento futuro”.

La ricerca si basa su lavori precedenti che hanno esaminato come la circolazione dei trasportatori del Nord Atlantico sia cambiata durante l’era industriale, ed è stata una collaborazione con la Woods Hole Oceanographic Institution, la Scottish Association of Marine Science e l’Università di Edimburgo. Gli scienziati hanno analizzato circa 150.000 esemplari di foraminiferi planctonici, minuscole creature unicellulari che galleggiano nelle acque oceaniche.

Hanno confrontato il comportamento di diverse specie di plancton in un periodo di 10.000 anni, utilizzando i sedimenti del fondo dell’oceano per ricostruire come è cambiato l’Atlantico nord-orientale.

Hanno scoperto che tra il 6000 a.C. e il 1750 d.C. circa, la regione era dominata dalla Turborotalita quinqueloba, una specie di plancton che preferisce acque più fredde (che rappresenta circa il 40% di tutte le specie di foraminiferi galleggianti).

Tuttavia, nel corso del XX secolo la relativa abbondanza della specie è diminuita drasticamente ed è stata sostituita da un tipo di plancton di transizione (acque più calde), come N. incompta e G. glutinata.

David Thornalley (UCL Geography) ha detto:

“Siamo troppo abituati a pensare che il Nord Atlantico sia dominato da cicli naturali che durano decenni. Ma questo è solo perché le osservazioni dirette non vanno abbastanza indietro nel tempo. Queste nuove registrazioni ci permettono di inserire le nostre osservazioni in un contesto molto più a lungo termine, e rivelano la natura eccezionale di ciò che è accaduto nel XX secolo”.

Oltre al passaggio da specie fredde a specie più calde, il team ha trovato indicatori di cambiamento della disponibilità di nutrienti e cibo, tutti suggeriscono che le acque delle zone subtropicali si stavano dirigendo verso l’Islanda.

I risultati sono correlati con altri record provenienti dall’altra parte dell’Atlantico settentrionale, che suggeriscono che il riscaldamento dell’oceano e i cambiamenti di nutrienti, spinti dall’aumento dell’acqua dolce nella cintura di circolazione dell’Atlantico settentrionale, sono probabilmente i principali colpevoli. Gli autori sostengono che tutte le prove indicano che la circolazione oceanica sta cambiando.

Il Dr. Spooner ha aggiunto: “La fine della Piccola Era Glaciale può aver innescato un ingresso di acqua dolce all’inizio dell’era industriale. E con il cambiamento climatico di oggi, stiamo vedendo più acqua dolce entrare nell’Atlantico, attraverso lo scioglimento dei ghiacci, l’aumento delle piogge e gli impulsi di acqua dolce provenienti dall’Oceano Artico”.

Gli habitat delle specie marine, dal plancton e dai pesci alle balene, sono governati dalla circolazione oceanica, dalla temperatura e dal cibo. La ricerca evidenzia che non è stato colpito solo il plancton.

Il Dr. Spooner ha detto:

“I dati sulla pesca risalgono solo fino ad ora, ed è difficile separare gli effetti della pesca eccessiva da quelli del cambiamento climatico, ma per alcune specie come lo sgombro, che ora viene regolarmente pescato in Islanda, sembra chiaro che i cambiamenti che abbiamo visto stanno avendo un profondo impatto su dove si può trovare.

Conclude il professor Murray Roberts (Università di Edimburgo), coordinatore del progetto ATLAS: “Sappiamo che la circolazione oceanica nella zona può influenzare l’intero ecosistema, fino ai predatori più importanti come le balene pilota. Se l’oceano è cambiato così tanto negli ultimi cento anni – che di solito pensiamo sia un periodo abbastanza stabile – è assolutamente necessario comprendere le implicazioni prima che nuove attività umane come l’estrazione mineraria d’alto mare possano iniziare”.

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