Segnali promettenti per il rover Perseverance nella sua ricerca della vita marziana passata


Il Mars Perseverance Rover della NASA, il cui lancio è previsto per luglio 2020, atterrerà nel cratere di Jezero, qui nella foto.

Le strisce ondulate di terra visibili dallo spazio rivelano i fiumi che un tempo scorrevano sulla superficie marziana, ma per quanto tempo c’è stata acqua liquida su Marte? Abbastanza tempo per poter registrare le prove di vita antica, secondo un nuovo studio di Stanford.


Gli scienziati hanno ipotizzato che il cratere Jezero su Marte – il sito della prossima missione della NASA sul Pianeta Rosso – potrebbe essere un buon posto per cercare indicatori di vita. Una nuova analisi delle immagini satellitari supporta questa ipotesi. Modellando il tempo impiegato per formare gli strati di sedimenti in un delta depositato da un antico fiume mentre si riversava nel cratere, i ricercatori hanno concluso che se la vita un tempo esisteva vicino alla superficie marziana, le tracce di essa avrebbero potuto essere catturate all’interno degli strati del delta.

“Probabilmente su Marte c’è stata acqua per una durata significativa e quell’ambiente era sicuramente abitabile, anche se poteva essere arido”, secondo l’autore principale Mathieu Lapôtre, professore assistente di scienze geologiche alla Stanford’s School of Earth, Energy & Environmental Sciences (Stanford Earth).

“Abbiamo dimostrato che i sedimenti si sono depositati rapidamente e che se ci fossero stati organici, sarebbero stati sepolti rapidamente, il che significa che probabilmente sarebbero stati conservati e protetti”.

Il cratere Jezero è stato selezionato per la prossima missione della NASA con il rover Perseverance, in parte perché il sito contiene un delta di un fiume, che sulla Terra sono noti per preservare efficacemente le molecole organiche associate alla vita. Ma senza una comprensione dei tassi e della durata degli eventi di costruzione del delta, l’analogia è rimasta speculativa. La nuova ricerca, pubblicata online su AGU Advances, offre una guida per il recupero del campione al fine di comprendere meglio l’antico clima marziano e la durata della formazione del delta per il Rover Perseverance della NASA su Marte, che dovrebbe essere lanciato nel luglio 2020 come parte della prima missione di ritorno dei campioni da Marte.

Lo studio incorpora una recente scoperta che i ricercatori hanno fatto sulla Terra: I fiumi sinuosi a un solo filo che non hanno piante che crescono sulle loro rive si muovono lateralmente circa dieci volte più velocemente di quelli con vegetazione. Basandosi sulla forza di gravità di Marte, e ipotizzando che il Pianeta Rosso non avesse piante, gli scienziati stimano che il delta nel cratere Jezero abbia impiegato almeno 20-40 anni per formarsi, ma che la formazione sia stata probabilmente discontinua e si sia diffusa per circa 400.000 anni.

“Questo è utile perché una delle grandi incognite di Marte è il tempo”, ha detto Lapôtre. “Trovando un modo per calcolare la velocità del processo, possiamo iniziare a guadagnare quella dimensione di tempo”.

Poiché i fiumi a un solo filo e serpeggianti si trovano più spesso con la vegetazione sulla Terra, la loro presenza senza piante è rimasta in gran parte inosservata fino a poco tempo fa. Si pensava che prima della comparsa delle piante esistessero solo fiumi intrecciati, costituiti da più canali intrecciati. Ora che i ricercatori sanno di doverli cercare, oggi hanno trovato fiumi serpeggianti sulla Terra dove non ci sono piante, come nel McLeod Springs Wash nel bacino del Toiyabe del Nevada.

Un fiume sinuoso e imperscrutabile al McLeod Springs Wash nel bacino del Toiyabe in Nevada è un esempio di ciò che i ricercatori pensano sia analogo agli antichi torrenti del cratere Jezero su Marte.

“Questo in particolare non era mai stato fatto prima, perché i fiumi a un solo filo senza piante non erano davvero sul radar di nessuno”, ha detto Lapôtre. “Ha anche implicazioni interessanti su come i fiumi avrebbero potuto funzionare sulla Terra prima che ci fossero le piante”.

I ricercatori hanno anche stimato che i flussi di acqua che favoriscono un significativo accumulo di delta erano circa 20 volte meno frequenti sull’antico Marte di quanto lo siano oggi sulla Terra.

“Gli astronomi pensano sempre più spesso al fatto che i flussi su Marte probabilmente non erano continui e che ci sono stati momenti in cui c’erano flussi e altri momenti in cui c’erano periodi di siccità”, ha detto Lapôtre. “Questo è un modo inedito di porre vincoli quantitativi sulla frequenza dei flussi che probabilmente si sono verificati su Marte”.

I risultati del cratere di Jezero potrebbero aiutarci a capire come si è evoluta la vita sulla Terra. Se la vita una volta esisteva lì, probabilmente non si è evoluta oltre lo stadio monocellulare, dicono gli scienziati. Questo perché il cratere Jezero si è formato più di 3,5 miliardi di anni fa, molto prima che gli organismi sulla Terra diventassero multicellulari. Se una volta la vita esisteva in superficie, la sua evoluzione è stata bloccata da qualche evento sconosciuto che ha sterilizzato il pianeta. Ciò significa che il cratere marziano potrebbe servire come una sorta di capsula del tempo che conserva i segni della vita come un tempo poteva esistere sulla Terra.

“Essere in grado di usare un altro pianeta come esperimento di laboratorio per capire come la vita potrebbe essere iniziata da qualche altra parte o dove c’è una migliore registrazione di come la vita è iniziata in primo luogo – questo potrebbe insegnarci molto su cosa sia la vita”, ha detto Lapôtre. “Questi saranno i primi campioni che abbiamo visto come una roccia su Marte e che poi abbiamo riportato sulla Terra, quindi è piuttosto eccitante”.

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