Lo spinosauro, il più grande dinosauro predatore di tutti i tempi, aveva una “super” coda e viveva nell’acqua


Due Spinosauri cacciano Onchopristis, un pesce sega preistorico, nelle acque del sistema fluviale del Kem Kem in quello che oggi è il Marocco.

La scoperta è stata fatta da un team internazionale di ricercatori sostenuto dalla National Geographic Society e pubblicata su Nature. Ora si dovranno riscrivere tutti i libri sui dinosauri.


Gli scienziati si sono a lungo opposti all’idea che i dinosauri vivessero in habitat acquatici. Ora, un team internazionale di ricercatori, supportato dalla National Geographic Society, ha scoperto prove inequivocabili che lo Spinosaurus aegyptiacus, il più lungo dinosauro predatore conosciuto dalla scienza, era acquatico e utilizzava la locomozione natatoria con propulsione a coda per cacciare le prede in un massiccio sistema fluviale. È la prima volta che un tale adattamento è stato segnalato in un dinosauro.

La ricerca, pubblicata oggi sulla rivista Nature e pubblicati su Nationalgeographic.com, si basano su un’indagine multidisciplinare dell’unico scheletro di Spinosauro esistente al mondo, trovato nella regione di Kem Kem nel Sahara marocchino. Lo scheletro è ora anche il più completo ad oggi per un dinosauro predatore del Cretaceo proveniente dall’Africa continentale.

Ricostruzione dello scheletro della coda di Spinosaurus (ossa mancanti mostrate in bianco). Centro: sezioni trasversali attraverso la coda che mostrano i cambiamenti nelle vertebre, il volume della coda e la disposizione dei muscoli principali. In basso: il nuovo – e sorprendente – aspetto di Spinosaurus (nero, parti morbide e contorno del corpo; rosso, ossa raccolte nel 2008 da un collezionista di fossili locale; verde, ossa provenienti da recenti scavi scientifici; giallo, frammenti ossei raccolti nei detriti intorno alla principale area di scavo).

Guidata dal paleontologo del National Geographic Explorer e del paleontologo dell’Università di Detroit Mercy Dr. Nizar Ibrahim, il team è tornato sul sito dove nel 2008 erano state scoperte per la prima volta parti dello scheletro di uno Spinosauro. In uno studio precedente, lo Spinosauro era stato identificato come un dinosauro che si cibava di pesci con adattamenti per uno stile di vita anfibio, supportato dai suoi arti posteriori relativamente corti, piedi larghi, ossa dense e mascelle allungate costellate di denti conici. Tuttavia, l’ipotesi che si trattasse di un dinosauro che viveva veramente nell’acqua ha incontrato da sempre una notevole opposizione, in gran parte perché lo scheletro parziale forniva poche o nessuna prova della struttura propulsiva necessaria per muovere un tale dinosauro gigante attraverso l’acqua.

Tra il 2015 e il 2019, il team di Ibrahim ha recuperato molte altre parti fossili dello scheletro, tra cui una coda straordinariamente completa, a forma di pinna, capace di ampi movimenti laterali e caratterizzata da spine estremamente lunghe.

Dopo aver preparato tutti i fossili, il team ha utilizzato la fotogrammetria per catturare digitalmente l’anatomia della coda.

Per valutare quantitativamente le prestazioni della coda, un team di ricercatori di Harvard ha realizzato un modello flessibile e lo ha collegato a un sistema robotico che imita i movimenti del nuoto. Hanno poi confrontato le prestazioni di nuoto della coda del modello Spinosaurus con quelle di altri animali, tra cui coccodrilli, tritoni e altri dinosauri. I risultati sono stati pienamente coerenti con l’idea di un vero e proprio “mostro fluviale” che viveva nell’acqua, con la coda che faceva da propulsore.

“Questa scoperta è il chiodo nella bara dell’idea che i dinosauri non aviari non abbiano mai invaso il regno acquatico”, ha detto Ibrahim. “Questo dinosauro inseguiva attivamente le prede nell’acqua, non si limitava a stare in piedi in acque poco profonde in attesa che i pesci ci nuotassero accanto. Probabilmente ha trascorso la maggior parte della sua vita in acqua”. La scoperta indica anche la possibilità di una persistente e diffusa invasione degli habitat acquatici da parte dei parenti dello Spinosaurus.

Ricostruzione degli Spinosauri in vita: mascelle lunghe e strette con denti conici e una coda unica per la locomozione acquatica.

“Questa nuova scoperta cambia la nostra attuale comprensione dei dinosauri e riflette l’infinita curiosità e dedizione del Dr. Ibrahim per scoprire i segreti dei dinosauri del Sahara”, ha detto Alex Moen, vice presidente dei programmi degli esploratori della National Geographic Society. “Il suo lavoro è al nesso tra scienza ed esplorazione, e incarna il ruolo unico che il National Geographic ha nell’illuminare la meraviglia del nostro mondo”.

Oggi, tutte le ossa originali ritrovate nel corso del progetto sono conservate presso l’Università di Casablanca in Marocco. Per il professor Samir Zouhri, la costruzione di capacità e infrastrutture in Nord Africa è stato uno dei principali obiettivi di questo progetto di ricerca.

“In passato, fossili marocchini come questo finivano inevitabilmente nelle collezioni in Europa, Asia o Stati Uniti”, ha dichiarato. “Ora abbiamo la migliore collezione di fossili di Kem Kem proprio qui in Marocco, compreso il più completo dinosauro predatore del Cretaceo dell’Africa continentale”. Questo è un cambiamento radicale”.

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