Ecco Messier 8, la Nebulosa Laguna


Il centro della Nebulosa Laguna è un turbinio di spettacolari formazioni stellari. Visibili vicino al centro dell’immagine, almeno due lunghe nubi a forma di imbuto, ciascuna lunga circa mezzo anno luce, sono state formate da venti stellari estremi e da un’intensa ed energica luce stellare. Una stella vicina tremendamente luminosa, Hershel 36, illumina l’area. 

Vaste pareti di polvere nascondono e arrossano altre giovani stelle calde. Man mano che l’energia di queste stelle si riversa nella polvere e nei gas freddi, si possono creare grandi differenze di temperatura nelle regioni adiacenti, generando venti fortissimi che possono causare gli imbuti. 

Questa immagine, che si estende per circa 15 anni luce, è caratterizzata da due colori rilevati dal telescopio spaziale Hubble. La Nebulosa Laguna, nota anche come M8, si trova a circa 5000 anni luce di distanza verso la costellazione del Sagittario.

Appena visibile all’occhio umano in buone condizioni, ma gloriosa con un cielo scuro e un po’ di aiuto ottico. Portate quindi il binocolo e cercate M8 qualche grado più in alto e a destra dell’asterismo della teiera nella costellazione del Sagittario.

Qui alla mezzanotte del 1 luglio prossimo dalle nostre latitudini.
Qui alla mezzanotte del 1 luglio prossimo dalle nostre latitudini.

Visivamente ha circa tre volte la dimensione della luna piena, la Nebulosa della Laguna è la più grande e luminosa di una serie di nebulosità nel Sagittario e nei suoi dintorni. È ampiamente visibile in tutte le aree popolate dell’emisfero nord e, grazie alla sua posizione nel cielo (-24 gradi di declinazione), gli osservatori più a sud la vedono ancora più alta nel cielo, il che è ancora meglio per l’osservazione.

Cercate la laguna nell’emisfero nord da metà estate a metà autunno (emisfero sud da metà inverno a metà primavera). All’inizio di luglio di ogni anno, questo oggetto attraversa il meridiano – che appare più alto nel cielo – a mezzanotte. All’inizio di settembre attraversa il meridiano al calare delle tenebre, il che lo rende ideale per le osservazioni serali.

Con il binocolo la nebulosa assume una forma oblunga. Un nucleo più luminoso (la cosiddetta “clessidra”) è visibile da un lato, separato da una spaccatura scura da un ammasso stellare aperto dall’altro lato. A differenza delle fotografie a esposizione temporale pubblicate, ad occhio nudo la debole nebulosità appare grigiastra con poche se non nessuna traccia di colore.

Composta principalmente da idrogeno, in gran parte ionizzato (riscaldato o eccitato) dalle radiazioni della super stella Herschel 36, M8 è nota come nebulosa di emissione. Come tale è anche una regione di formazione stellare, o nursery stellare, un luogo dove nascono nuove stelle. In questa regione c’è un ammasso stellare aperto, NGC 6530, di stelle giovani, calde e blu, probabilmente di pochi milioni di anni di età. Oltre a queste giovani stelle, ci sono anche molti globuli di “Bok” scuri di gas e polveri condensanti sulla strada per diventare “protostelle” e, in ultima analisi, stelle a pieno titolo come quelle già formatesi nelle vicinanze.

Anche se il nome fantasioso Lagoon potrebbe suggerire un’origine mitica, non esiste una mitologia conosciuta associata direttamente a questa nube interstellare. Il nome si riferisce apparentemente alla forma con la corsia buia al centro, non diversamente da due lagune separate da un banco di sabbia. Pur essendo visibile ad occhio nudo e quindi sicuramente visibile nell’antichità, non si ha notizia di questa nebulosa fino al 1654.

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