In Nevada scoperto un fossile di ittiosauro gravido di 246 milioni di anni fa


L’autunno si stava avvicinando velocemente nel nord del Nevada quando Martin Sander diede un’ultima occhiata al sito di scavo nelle montagne di Augusta a 241 chilometri ad est di Reno.

Il paleontologo tedesco aveva lavorato in Nevada per 20 anni in estate e credeva nella massima che dice ”troviamo le cose spettacolari il penultimo giorno o l’ultimo giorno”.

Era il 3 ottobre 2011, e Sander e il suo team si stavano avvicinando alla fine di una spedizione di due settimane in una zona che è un punto caldo per i fossili di ittiosauro.

Solo arrivare al sito richiede ore di guida sullo sterrato da Winnemucca o Lovelock e ore di cammino in più dal campo base.

Quando la squadra fa le valigie e parte per la stagione, sa che potrebbero passare mesi, o addirittura anni, prima di tornare.

La decisione di Sander di fare un altro giro del sito gli ha portato bene.

“Il trucco è che bisogna sapere cosa si sta cercando”, ha detto Sander, che ha descritto l’ultima passeggiata come “una passeggiata sul campo”.

Ad un affioramento a circa 1.828 metri di altezza ha individuato quelli che sembravano resti fossilizzati di una spina dorsale di ittiosauro. Inoltre, c’erano prove che il grande rettile preistorico marino era incinta quando morì.

“L’ho trovato e ho capito abbastanza in fretta cosa stavo guardando”, ha detto Sander.

Il giorno dopo, con il freddo e la neve che si avvicinava, il team raccolse i fossili esposti per ulteriori ricerche. Sono tornati nel 2014 e hanno scavato il resto.

Sander ha trovato i resti di Martina in un sito di scavo nei Monti Augusta, 150 miglia (241 chilometri) a est di Reno.

Il mese scorso hanno pubblicato un articolo sui ritrovamenti.

L’ittiosauro era il secondo esemplare gravido più antico mai trovato e apparteneva a una specie che non era mai stata identificata prima.

Ancora più degno di nota è il fatto che si trattava di uno dei due maggiori ritrovamenti di ittiosauro nella località dei monti Augusta.

“È un posto incredibile e ci sono sempre novità”, ha detto Sander. “Tutto ciò che tocchiamo, nuove cose ne escono”.

L’altro ritrovamento non è stato ancora pubblicato su una rivista accademica, ma riguarda un fossile di ittiosauro a cui Sander si riferisce come “il teschio gigante“.

Mentre il documento che descrive in dettaglio le specifiche del teschio gigante fossile non è ancora stato pubblicato, Sander dice che i reperti sono, beh, molto grandi.

“È il primo grande animale che visse su questo pianeta”, ha detto del fossile, che aveva un teschio così grande che i ricercatori hanno dovuto prendere in prestito un camion della birra per portarlo via.

Anche se “il teschio gigante” potrebbe essere la più significativa delle due recenti scoperte, Sander dice che c’è molto da festeggiare per l’ittiosauro incinta soprannominata “Martina” dagli scienziati.

Cymbospondylus è stato interpretato come una femmina incinta con un numero minimo di tre feti conservati.

Tanto per cominciare, con 246 milioni di anni Martina è il secondo esemplare più antico di un ittiosauro incinto. Il più vecchio è un esemplare di 249 milioni di anni, proveniente dalla Cina.

Martina è anche una specie di ittiosauro, Cymbospondylus duelferi, che secondo le ricerche di Sander non è stato trovato da nessun’altra parte.

I ricercatori lo sanno perché le recensioni della letteratura che facevano parte del rapporto scientifico hanno mostrato che Martina aveva caratteristiche che non si trovano in nessun altro fossile di ittiosauro.

Con circa 3,6 metri di lunghezza era più piccola degli altri ittiosauri, alcuni dei quali erano grandi anche 18 metri. Nonostante il suo corpo più piccolo, i denti di Martina erano più grandi del previsto per un ittiosauro di dimensioni simili.

I denti, lunghi circa un centimetro, l’avrebbero aiutata a dilaniare le prede come i calamari o i pesci che si trovavano nel mare che copriva quello che oggi è il Nevada.

“Era una signora piuttosto feroce”, ha detto Sander, paragonandola a un campione molto più grande trovato in un’altra zona del Nevada. “E’ grande la metà, ma i suoi denti sono grandi quasi quanto quelli della gamma Humboldt”.

Martina e “il teschio gigante” si aggiungono alla diversità dell’eredità dell’ittiosauro del Nevada. Gli esemplari, entrambi del primo periodo triassico, mostrano quanto rapidamente la vita si sia evoluta in seguito all’evento dell’estinzione permiano-triassico.

L’evento dell’estinzione, che si pensa abbia spazzato via ben il 96% delle specie, è avvenuto 252 milioni di anni fa.

Il fatto che si trovino ittiosauri di dimensioni e diversità immense, risalenti a qualche milione di anni dopo, suggerisce che gli animali si siano evoluti in modo relativamente rapido.

“La cosa bella è che… si sono diversificati in modo follemente veloce”, ha detto Sander. “In Nevada si vede questa incredibile esplosione di ittiosauri”.

Uno degli adattamenti dei rettili, come dimostra Martina, è che si sarebbero evoluti dalla deposizione delle uova al parto vivo, il che sarebbe stato un vantaggio nel loro passaggio al mare, ha detto Sander.

Lo ha paragonato al vantaggio che ha una balena o un delfino rispetto a una tartaruga marina, quest’ultima esposta, insieme alla prole, al pericolo di dover lasciare l’acqua per deporre le uova sulla riva.

“La maggior parte dei rettili che sono tornati in mare, hanno tutti sviluppato questa capacità dalla deposizione delle uova alla nascita di giovani vivi”, ha detto.

Mentre sia Martina che il teschio gigante sono entusiasmanti per i ricercatori come Sander, hanno anche catturato l’immaginazione di persone come il birraio artigiano Tom Young, che è emerso come uno dei principali promotori della paleontologia in Nevada.

Young, un ex geologo, è il fondatore della Great Basin Brewing in Reno, che produce ittiosauro, o Icky, IPA. I ricercatori del suo camion della birra trasportavano il cranio gigante dalle montagne di Augusta al Museo di Storia Naturale di Los Angeles.

Ed è Young che ha fatto della paleontologia in Nevada la sua missione di divulgazione.

“È così importante conservare questo e studiare queste cose per mostrare dove siamo oggi e come siamo arrivati”, ha detto Young. “Vi meravigliate come umani e vi rendete conto dell’importanza del nostro essere qui ora, ma allo stesso tempo ci guardate come parte di questo universo molto più grande ed enorme”.

L’entusiasmo di Young si traduce in un sostegno finanziario. Ha contribuito con migliaia di dollari, e molta birra, agli sforzi di ricerca. Ha anche ospitato raccolte di fondi in una fabbrica di birra che attirano centinaia di persone che vogliono ascoltare direttamente gli scienziati.

Tutti e tre hanno detto che vorrebbero che lo stato sviluppasse un deposito con gli strumenti e il talento per soddisfare i requisiti per mantenere i fossili di ittiosauro recuperati da terreni pubblici.

Il parco statale Berlino-Ichthyosaur State Park del Nevada conserva i fossili che sono esposti così come sono stati trovati. Ma molti reperti significativi sono trasportati a Berkeley o a Los Angeles, dove ci sono depositi che soddisfano gli standard federali.

“Dovrebbe dare al Nevada un grande orgoglio il fatto di avere qui nel nostro cortile di casa alcune delle cose più belle, più grandi e più cattive che si siano evolute sulla Terra”, ha detto Young.

Negli ultimi anni alcuni dei più significativi ritrovamenti di ittiosauri sono stati effettuati al di fuori del Nevada, tra cui un ittiosauro anfibio proveniente dalla Cina che ha colmato un vuoto evolutivo e un fossile nel Regno Unito proveniente da un ittiosauro che si pensava fosse tra i più grandi animali mai vissuti sul pianeta.

Il documento su Martina e le prossime rivelazioni sul teschio gigante riporteranno probabilmente il Nevada sotto i riflettori.

Paula Noble, professore di paleontologia all’Università del Nevada di Reno, ha detto che è una buona notizia se ispira più interesse per la scienza, soprattutto tra i giovani.

Fonte