L’oggetto interstellare ‘Oumuamua potrebbe essere un corpo ricco di idrogeno e ghiaccio


In un articolo che sarà pubblicato su Astrophysical Journal Letters, gli astronomi dell’Università di Chicago e dell’Università di Yale mostrano che le strane proprietà di ‘Oumuamua, un oggetto recentemente scoperto a forma di sigaro di origine extrasolare, possono essere spiegate se conteneva una significativa frazione di idrogeno molecolare congelato.


‘Oumuamua è stato rilevato per la prima volta dal telescopio Pan-STARRS 1 dell’Università delle Hawaii nell’ottobre 2017, oltre un mese dopo aver superato il punto più vicino al Sole.

Le successive osservazioni dettagliate condotte da diversi telescopi spaziali e terrestri hanno rilevato la luce del sole riflessa dalla superficie dell’oggetto.

Grandi variazioni nella sua luminosità suggerivano che ‘Oumuamua è molto allungato (fino a 275 m nella sua dimensione più lunga).

L’oggetto ha anche subito una piccola ma persistente accelerazione che non poteva essere spiegata semplicemente dall’attrazione gravitazionale del Sole.

Le teorie sulla sua origine includono tutto, dall’essere un frammento planetario a una sonda aliena.

“Abbiamo sviluppato una teoria che spiega tutte le strane proprietà di ‘Oumuamua’”, ha detto il professor Gregory Laughlin dell’Università di Yale.

“Abbiamo dimostrato che probabilmente era composto da ghiaccio di idrogeno. Si tratta di un nuovo tipo di oggetto, ma sembra che ce ne possano essere molti altri che si presenteranno, col tempo”.

Sebbene l’idrogeno sia l’elemento più comune nell’Universo, raramente si trova in forma solida, che richiede temperature estremamente basse. L’idrogeno congelato, tuttavia, offre un meccanismo convincente per l’accelerazione.

“Quando ‘Oumuamua è passato vicino al Sole e riceveva il suo calore, l’idrogeno fuso è rapidamente evaporato dalla superficie ghiacciata, fornendo a ‘Oumuamua l’accelerazione osservata e anche l’aspetto di una strana forma allungata – tanto quanto una saponetta diventa una sottile scheggia dopo molti usi sotto la doccia”, ha detto il Professor Laughlin.

Lui e il suo collega, il dottor Darryl Seligman dell’Università di Chicago, teorizzano che gli oggetti ricchi di ghiaccio di idrogeno possono potenzialmente formarsi nei densi nuclei delle nubi molecolari che pervadono la galassia e danno origine a nuove stelle e sistemi planetari.

“Se l’anomala accelerazione di ‘Oumuamua è dovuta alla sublimazione del ghiaccio di idrogeno, è probabile che esista una grande popolazione di oggetti simili”, hanno detto gli astronomi.

“La nostra stima della massa iniziale di ‘Oumuamua suggerisce quindi una massa totale di una massa terrestre di corpi ricchi di idrogeno per stella”.

“Un mare galattico di oggetti di dimensioni planetarie non vincolate ha conseguenze potenziali sulla formazione di stelle e pianeti, e i membri della popolazione saranno facilmente individuabili con il prossimo Large Synoptic Survey Telescope, hanno aggiunto.

“Inoltre, la missione proposta dall’ESO, Comet Interceptor, sarà ben posizionata per fornire studi in situ”.

Fonte